La Controversia sobre los Tyrannosaurios – Respuesta!

En marzo, se publicó un [artículo] que presentaba evidencia de que el T. rex en realidad representaba 3 especies y no sólo 1. Los autores usaron proporciones del largo y circunferencia del fémur y también proporciones del diámetro de dientes específicos para determinar las diferencias entre las tres especies. Los autores de ese trabajo nombraron a las nuevas especies Tyrannosaurus regina y Tyrannosaurus imperator

Los especimenes del T. rex mostrando las nuevas especies. De acuedo a ese estudio, A y B son T. rex, C y D son T. regina, y E es T. imperator. Figura 1 del artículo original.

Ese estudio generó un montón de conversación y fue ampliamente difundido en diferentes medios de comunicación, casi como si el reinado del gran Tyrannosaurus rex hubiera llegado a su fin. Sin embargo, desde una perspectiva científica, surgieron muchas preguntas que tenían que ser analizadas por otros grupos para probar si el T. rex representaba realmente tres especies o no. 

¡Ese nuevo estudio se [publicó] en Julio! Los autores señalan algunos problemas con el trabajo original. También re-hicieron el análisis usando un conjunto de datos más amplio y métodos distintos. Atensen, porque este es un artículo extraordinario.

Primero, las características que usan en el primer estudio para distinguir las 3 especies realmente no separan todos los especímenes que existen del Tyrannosaurus – hay un poco de superposición, lo cual hace más difícil usar esas características. 

Segundo, el primer estudio no usa toda la información disponible sobre el T. rex.  Hay 1850 características que han sido estudiadas en Tyrannosaurus y sus parientes que están disponibles para ser usadas. Usualmente, se agregan las nuevas características a las que ya existen para que el análisis resulte en una respuesta más completa. Las divisiones del primer estudio están basadas solamente en las características del fémur y los dientes. 

Tercero, el primer estudio indicó que la variación entre los esqueletos de los distintos especímenes de Tyrannosaurus era excepcionalmente grande. Cuando se observa mucha variación, se hace más probable que existan especies múltiples en lugar de sólo una. El nuevo estudio comparó la cantidad de variación en Tyrannosaurus con la de otras 112 especies de terópodos (incluyendo a los pájaros). Encontraron una variación muy típica en Tyrannosaurus, y no una variación excepcionalmente grande.

Figura 4 del nuevo estudio muestra que la variación en el Tyrannosaurus (la linea discontinua) es approximadamente en el promedio de la variación en terópodos cuando se compara con mas de 100 especies (lo sombreado amarillo muestra el rango de variación).

 Cuarto, las medidas de los dientes del primer estudio no fueron hechas de manera consistente. Algunas de ellas fueron de los dientes del mismo lado de la boca, algunas de lados opuestos, y en algunos casos, los dientes no estaban presentes y se tomaron medidas del alvéolo dental.

Por último, el análisis que hizo el nuevo estudio mostró que toda la información agrupó a todos los especímenes de Tyrannosaurus en 1 grupo, no en 3. Parte de la razón de esto es que el estudio original usó un método en el que le indicas al análisis cuántos grupos buscar y luego, por lo general, te muestra esos grupos como resultado. El nuevo estudio no definió cuántos grupos buscar, dejando que el análisis diera la mejor respuesta matemática (que fue 1).

Figura 3 a y c del nuevo estudio. A muestra como los especimenes se juntan baseado en las medidas del femúr. Los colores correspónden a las nuevas especies que creó el estudio original (en azul – T. rex, en rojo – T. imperator, en verde – T. regina, en violeta – incierto). Los grupos no correspónden con las especies del estudio original. C es el gráfico mostrando que el numero de grupos mas probable es 1, no 3, para estas medidas.

Hubo más puntos de discusión en el nuevo estudio que los que he enumerado aquí, pero espero que el caso sea bastante claro: Tyrannosaurus rex es una sola especie, no tres.

Un punto importante que hizo el nuevo estudio es que la mitad de los especímenes que usó el primer estudio están en colecciones privadas o en empresas comerciales de fósiles. Cuando los especímenes se venden a individuos o a empresas, se hace casi imposible estudiarlos. Al hacer esto el primer estudio, se hizo muy difícil replicarlo. La replicación es como confirmamos las conclusiones científicas, por lo tanto si no podemos ver los especímenes, no podemos confirmar los resultados. ¡Los especímenes pertenecen a museos o colecciones de acceso público!

Dale, Indiana Jones!

La Controversia sobre el Tyrannosaurus

Quizás ya han escuchado que a principios del año se publicó un [estudio] que surgiere dividir al Tyrannosaurus rex en tres especies. Usualmente, mis artículos sólo describen el artículo y lo ponen en el contexto general. En este caso, voy a empezar con el resumen, pero al final voy a agregar mis opiniones sobre el artículo. Trato sólo de discutir artículos de acceso abierto (aquellos que no tienen que pagar para leer), porque yo creo que la ciencia debe ser accesible para todos. Este artículo no es de acceso abierto, pero yo tengo el pdf – por favor avísenme si quieren una copia. También pueden enviar un email a los autores solicitando una copia de su artículo. ¡Los científicos se alegran de compartir el trabajo que realizan!

Resumen:

El Tyrannosaurus rex era un dinosaurio terópodo carnívoro gigante que habitaba la parte oeste de América del Norte durante el Cretáceo Tardío. Los autores notan que el Tyrannosaurus existió en el registro fósil por posiblemente 2 millones de años. Este es un período de tiempo *muy* largo, suficientemente largo para que esa especie se divida en más especies. Otros estudios han mostrado que el T. rex tiene 2 formas de cuerpo: uno robusto y uno mas grácil (con huesos mas largos y finos). Algunos paleontólogos han tratado de investigar si estas formas corresponden a machos y hembras, pero sin mucho éxito. Otros se han preguntado si las formas están relacionadas con distintas edades, pero tampoco tuvieron éxito.

Las formas robustas y gráciles del Tyrannosaurus. De Pinterest.

Los autores midieron la circunferencia y largo del hueso del muslo. Analizaron las medidas con pruebas estadísticas y compararon los resultados con otros terópodos grandes y con parientes cercanos. Encontraron que el Tyrannosaurus tenía mucha más variación que otros terópodos.

Los autores también buscaron otras características que diferían entre las dos formas de cuerpo y encontraron que la forma grácil tiene un diente de estilo incisivo en su mandíbula y que la forma robusta podía tener 1 o 2 dientes de estilo incisivo.

Figura 3 del artículo, mostrando el diente estilo incisivo único a la derecha (marcado “1”), y los dos dientes estilos incisivos a la izquierda (marcados “1” y “2”).

Usando estos y otros datos, los autores dividieron al Tyrannosaurus en 3 especies: Tyrannosaurus rex (“Rey de los lagartos tiranos,” forma robusta con 1 diente estilo incisivo), Tyrannosaurus imperator (“Emperador de los lagartos tiranos,” forma robusta con 2 dientes estilo incisivos), y Tyrannosaurus regina (“Reina de los lagartos tiranos,” grácil con 1 diente estilo incisivo). Me encantaron los nombres que usaron.

Mi Opinión:

Hace poco, otros dinosaurios han sido divididos en más especies por diferencias en sus cuerpos o porque vivían en lugares distintos. Hace sentido que una especie evolucione durante millones de años de tiempo, porque así es como funciona la evolución. Sin embargo, los datos tienen que justificar la división. En este caso, no estoy segura que la evidencia que ellos reportan es suficiente para justificar la división de la especie. Tengo opiniones más específicas, pero este blog no es el lugar apropiado para expresarlas. Espero con interés los debates que se avecinan sobre esto.

The Tyrannosaur Controversy

Maybe you heard, but earlier this year a [study] came out that suggested splitting the iconic Tyrannosaurus rex into 3 species. Usually my posts just describe the study that is done and put it into context. In this case, I will start with the normal summary, but at the end I’ll add my take on it. I try to only discuss open access research (you don’t have to pay to access the paper), because I believe science should be accessible to everyone. This paper is not open access, but I do have a pdf – please just ask if you’d like a copy. You can always email the author on the paper for a copy as well. Scientists are happy to share the work they do!

Summary:

Tyrannosaurus rex was a giant, meat-eating, theropod dinosaur from western North America during the Late Cretaceous.The authors noted that Tyrannosaurus rex existed in the fossil record for possibly 2 million years. This is a *long* time, long enough for that species to have split into multiple species. Other studies have shown that T. rex has 2 main body types: a robust form and a more gracile (thinner and longer bones) form. Some paleontologists have tried to investigate if these body types could be showing female vs. male forms, without much success. Others have wondered if they are tied to different ages, but that also didn’t work out.

Robust and gracile forms of Tyrannosaurus. From Pinterest.

These authors measured the circumference and length of the thigh bone. They used the measurements to run a few different statistical tests and compared the results to other large, closely related theropods. They found that Tyrannosaurus had much more variation than other theropods.

The authors also looked for other characteristics that differed between the body types and found that the gracile forms have 1 incisor-type tooth on their lower jaw and that the robust form could have 1 or 2 of these teeth.

Figure 3 from the paper, showing the single small incisor-like tooth on the right (labeled “1”), and the spaces for 2 small incisor-like teeth on the left (labeled “1” and “2”).

Using these and other types of evidence, the authors split Tyrannosaurus into 3 species: Tyrannosaurus rex (“Tyrant Lizard King,” robust with 1 incisor-type tooth), Tyrannosaurus imperator (“Tyrant Lizard Emperor,” robust with 2 incisor-type teeth), and Tyrannosaurus regina (“Tyrant Lizard Queen,” gracile with 1 incisor-type tooth). I find their choice of names very fitting.

My Take:

Recently, other dinosaurs have been split into multiple species based on differences in their bodies and on living in different places. It makes sense that a species would evolve when given millions of years of time, since that’s how evolution works. However, the data need to support the division. In this case, I am not sure the evidence they report is enough to justify dividing the species. I have more specific thoughts, but this blog is not the space to express them. I look forward to the debates about this.