Fue El Spinosaurus un Nadador?

El Spinosaurus tiene una larga historia de confusión y reanálisis. Parte de la razón por la cual los paleontólogos no se ponen de acuerdo es porque el primer espécimen se descubrió en 1912 y fue rápidamente destruido durante la Segunda Guerra Mundial. Nuevos especímenes no se hallaron hasta las décadas de los años 1990 y 2000.

Del espécimen descubierto en 1912 sabemos que el Spinosaurus era un terópodo grande y carnívoro con una vela en su espalda. Los especímenes descubiertos en la década de los años 1990 eran pedazos del cráneo. No fue hasta el año 2014 cuando se descubrieron más partes de su cuerpo en África del Norte y empezamos a tener un mejor entendimiento de sus proporciones.

Reconstrucciones del Spinosaurus en distintos años. Hecho por Nix Draws Stuff (Tumblr).

Aunque al principio imaginamos un dinosaurio con proporciones similares a los de los otros terópodos (con piernas largas y musculosas y brazos mas gráciles), el nuevo espécimen era el de un dinosaurio con brazos y piernas de proporciones similares y con una gran vela en su espalda hecha de las espinas de las vértebras.

¿Pero que nos dice esto sobre como vivió el Spinosaurus? ¿Fue un depredador terrestre como el T. rex?¿Se sentaba ociosamente cerca del agua, esperando por alguna presa acuática desprevenida? ¿O era un depredador activo debajo del agua?

Un nuevo [estudio] finalmente responde a esta pregunta. Los animales acuáticos usualmente tienen aletas, narices que se abren en la parte superior de la cabeza y no en el frente; y brazos, piernas, y colas más adecuadas para la natación. Pero algunos animales acuáticos no muestran estas obvias adaptaciones. Animales como el hipopótamo se parecen más a otros animales terrestres. Eso es, hasta que miras a sus huesos. Los animales acuáticos aumentan la cantidad de hueso que desarrollan en sus extremidades y sus costillas para hundirse mas fácilmente. Eso les dá más control sobre su posición en el agua.

Los esqueletos de un hipopótamo y de un delfín.

Con esta información, los autores midieron la densidad de los huesos de las costillas y del fémur de cientos de amniotas (animales que ponen huevos con cáscaras o que dan a luz). Los autores encontraron que el Spinosaurus tenia una densidad de hueso más parecida a la de otros animales acuáticos, por lo que probablemente pasaba mucho tiempo persiguiendo presas debajo del agua. Sus parientes cercanos, el Baryonyx y el Suchomimus, ambos más pequeños que el Spinosaurus y sin vela, mostraron un resultado aún más interesante. Si bien el Baryonyx y el Suchomimus tenían cuerpos más o menos similares, la densidad de hueso del Baryonyx era más parecida a la de los depredadores acuáticos, ¡mientras que el Suchomimus fue terrestre!

Los tamaños del Spinosaurus (rojo), Baryonyx (amarillo), y Suchomimus (verde). Hecho por PaleoGeek.

Los autores analizaron muchas especies de dinosaurios y los spinosauridos parecen ser los únicos dinosaurios no-aviares que fueron acuáticos. Muchas otras amniotas regresan al agua, pero la mayoría de los dinosaurios prefirieron quedarse en tierra. Todavía no sabemos por qué. Sin embargo, este estudio muestra porqué es tan importante buscar más fósiles y analizar conjuntos de datos en grande escala, comparando animales de diferentes grupos y estilos de vida.

Was Spinosaurus a Swimmer?

Spinosaurus has a long history of confusion and reanalysis behind it. Part of the reason that paleontologists can’t seem to make up their minds is because the first specimen was discovered in 1912 and promptly destroyed during World War II. New specimens were not discovered until the 1990s and 2000s.

What we knew about Spinosaurus from the 1912 specimens was that it was a large, carnivorous theropod with a sail on its back. The specimens uncovered in the 1990s were bits of the skull. It wasn’t until 2014 when more of the body was recovered in North Africa and we started to understand more about its proportions.

Spinosaurus reconstructions through time. Made by Nix Draws Stuff (Tumblr).

Even though we had first imagined a dinosaur similar in proportions to other large theropods (having long, muscular legs and more gracile arms), the new specimen showed a dinosaur with relatively equal length arms and legs, and a large sail on its back made out of the spines of the vertebrae.

But what did this mean for how Spinosaurus lived? Was it a terrestrial predator like T. rex? Did it sit idly by the water, waiting for unsuspecting aquatic prey? Or was it an active underwater predator?

A new [study] finally answers this question. Fully aquatic animals have bodies that usually have fins, noses that open at the top of their head instead of the front, and arms, legs, and tails that are more suited for swimming. But some animals that live mostly in the water do not show these obvious adaptations. Animals like hippos look more like other terrestrial animals. That is, until you look at their bones. Aquatic animals increase the amount of bone they develop in their limbs and ribs so that they have easier time sinking while swimming. It gives them more control over their position in the water.

The skeletons of a hippo and a dolphin.

With this information in mind, the authors measured bone density in the ribs and femur of hundreds of amniotes (animals that lay a shelled egg or give live birth). What they found was that Spinosaurus has bone density similar to other aquatic animals, meaning it likely spent a lot of time pursuing prey under water. Its close relatives, Baryonyx and Suchomimus, both of which are smaller than Spinosaurus and do not have a sail, showed an even more interesting result. Even though both Baryonyx and Suchomimus have similar looking bodies, Baryonyx’s bone density showed that it was likely an aquatic predator, whereas Suchomimus was terrestrial!

Spinosaurus (red), Baryonyx (yellow), and Suchomimus (green), to scale. Made by PaleoGeek.

The authors tested many more species of dinosaurs in their sample, and the spinosaurids seem to be the only aquatic non-avian dinosaurs. Many other amniotes return to the water, but most dinosaurs preferred to stay on land. Why this is, we are not yet sure. However, this study shows why it is so important to continue to look for fossils and to run large-scale analysis comparing animals across different groups and lifestyles.