Cavernas y Herramientas

En Marruecos (África), 120.000 años atrás, un gato montes, un chacal y un zorro se reunieron en una caverna. ¿Qué estaban haciendo ahí? ¿Y los humanos que tenían que ver con eso?

La publicación de hoy es sobre [la cultura humana].  Y los fósiles. La mayoría de lo que escribo en este sitio es sobre lo que nos pueden decir los fósiles sobre como, cuando y dónde vivió un animal. Los fósiles nos cuentan sobre la biología de los animales ya extinguidos. Pero eso no es todo lo que nos pueden mostrar. En algunos casos, los huesos también registran que pasó con el animal después de su muerte.

El sitio de la caverna en Marruecos, África. (Figura 1b del artículo)

La Caverna Contrebandiers en Marruecos tiene capas de sedimento de 120.000 años atrás. Las cavernas son refugios muy buenos. Los animales y las plantas usan las cavernas o se quedan atrapados en ellas, se hacen fósiles y los podemos descubrir. Dentro de la caverna Contrebandiers, exploradores encontraron los huesos fosilizados de un chacal dorado, un zorro de arena, un gato montes y de varios animales parecidos a las vacas.

Algunos de los animales que encontraron en la caverna. (Atribuciones en la imagen, extraídas de Wikipedia)

Pero estos animales no estaban pasando el tiempo juntos, ellos fueron cazados por los humanos (Homo sapiens) que vivían ahí. De acuerdo a las marcas en los huesos, los animales fueron cazados, llevados a la caverna y despellejados para elaborar ropa con sus pieles. La ropa no se fosiliza fácilmente porque está hecha de pieles que se deterioran rápidamente.

Un ejemplo de cómo se hacían las herramientas ‘espatuladas’ y cómo fueron usados. (Figura 4 del artículo)

Los huesos de los animales no eran la única evidencia de despellejado. También se encontraron herramientas en la caverna. Herramientas hechas de huesos de animales y moldeadas de una manera específica por manos humanas de la antigüedad. Hoy, los humanos todavía usan herramientas y métodos similares para el despellejado, así que no tenemos que adivinar el uso de estas herramientas. Esta caverna preserva la evidencia más antigua de herramientas formales de hueso y de la producción de ropa por humanos modernos (Homo sapiens)en África.

Una nota final: Este es el primer artículo científico que yo he leído que tiene una declaración de “Inclusividad y Diversidad” al final. Los autores dicen, entre otros puntos importantes, que ellos “trabajaron activamente para promover un balance de género en nuestra lista de referencias.” Estoy agradecida que este periódico incluye esta declaración y por el trabajo de los autores.

Los Humanos y la Última Era de Hielo

Esta semana vamos a continuar nuestra discusión de la semana pasada acerca de la última Era de Hielo. Esta vez, discutiremos acerca de los humanos. Como llegamos a las Américas? Y no estoy hablando de Cristóbal Colón, porque todos sabemos que él se encontró con los indígenas americanos. Pero cómo llegaron esas primeras personas a este continente?

Un nuevo [artículo], publicado esta semana, nos transporta otra vez a la última Era de Hielo, unos 14,000 años atrás. En ese momento, dos grandes capas de hielo, la Capa Laurentino y la Compleja Capa de Hielo de la Cordillera, cubrían la mayor parte del norte de América del Norte.  En algunos lugares, estas capas de hielo tenían un grosor de hasta 2 millas.

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El grosor de las capas de hielo en distintas ciudades 21,000 años atrás. De aquí.

Estas capas de hielo hicieron imposible que la gente caminara del extremo oriental de Rusia hacia Alaska, o de Alaska a Canadá y a las partes más al sur de Norte América. Así que la gente tuvo que esperar que la capa de hielo se derritiera antes de llegar a las Américas. También, al derretirse el hielo se formó un lago gigante que tuvo que achicarse antes que la gente pudiera cruzarlo. Hasta ahora, la cronología de cuando se abrió esta capa de hielo no se conocía bien.

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La Capa Laurentino y la Compleja Capa de Hielo de la Cordilleras. De aquí.

Este estudio obtuvo testigos de sedimento de lagos (como hablamos la [semana pasada]) y analizaron toda el ADN, los organismos chicos, el polen, los isótopos, y los sedimentos que estaban presentes en los testigos para resolver como estaba cambiando el ambiente de 14,000 a 11,000 años atrás. Los autores encontraron que antes de 12,600 años atrás no había casi ninguna planta en esta región. Entre 12,600 y 11,600 años atrás había vegetación de estepa. Este tipo de vegetación crea un hábitat para muchos animales como ciervos, alces, conejos, ratones de campo, pájaros, y peces.

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La estepa por J. Matternes.

Después de 11,500 años atrás, el lago tuvo más algas verdes, pero también hay evidencia de árboles Álamos en el área. Estos árboles proveen un hábitat y comida para muchos animales, y madera para fogatas y herramientas para la gente. Así que los autores concluyen que un pasillo a través del hielo habría existido  desde alrededor de 12,600 años atrás, con suficientes plantas y animales presentes para sustentar a la gente.

Una última pieza de este rompecabezas hace que la historia se complique. Hay artefactos humanos en las Américas desde alrededor de 13,400 años atrás. Así que cómo llegó esta gente allí? Los autores piensan que hubo 2 olas de inmigración a las Américas. Una más temprana por la costa, y otra más tarde a través de las capas de hielo. Como siempre, más información nos va a ayudar a responder estas preguntas.

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Figura 4 del artículo mostrando las dos olas de inmigración y su cronología. Kyr quiere decir miles de años atrás.