La Controversia sobre el Tyrannosaurus

Quizás ya han escuchado que a principios del año se publicó un [estudio] que surgiere dividir al Tyrannosaurus rex en tres especies. Usualmente, mis artículos sólo describen el artículo y lo ponen en el contexto general. En este caso, voy a empezar con el resumen, pero al final voy a agregar mis opiniones sobre el artículo. Trato sólo de discutir artículos de acceso abierto (aquellos que no tienen que pagar para leer), porque yo creo que la ciencia debe ser accesible para todos. Este artículo no es de acceso abierto, pero yo tengo el pdf – por favor avísenme si quieren una copia. También pueden enviar un email a los autores solicitando una copia de su artículo. ¡Los científicos se alegran de compartir el trabajo que realizan!

Resumen:

El Tyrannosaurus rex era un dinosaurio terópodo carnívoro gigante que habitaba la parte oeste de América del Norte durante el Cretáceo Tardío. Los autores notan que el Tyrannosaurus existió en el registro fósil por posiblemente 2 millones de años. Este es un período de tiempo *muy* largo, suficientemente largo para que esa especie se divida en más especies. Otros estudios han mostrado que el T. rex tiene 2 formas de cuerpo: uno robusto y uno mas grácil (con huesos mas largos y finos). Algunos paleontólogos han tratado de investigar si estas formas corresponden a machos y hembras, pero sin mucho éxito. Otros se han preguntado si las formas están relacionadas con distintas edades, pero tampoco tuvieron éxito.

Las formas robustas y gráciles del Tyrannosaurus. De Pinterest.

Los autores midieron la circunferencia y largo del hueso del muslo. Analizaron las medidas con pruebas estadísticas y compararon los resultados con otros terópodos grandes y con parientes cercanos. Encontraron que el Tyrannosaurus tenía mucha más variación que otros terópodos.

Los autores también buscaron otras características que diferían entre las dos formas de cuerpo y encontraron que la forma grácil tiene un diente de estilo incisivo en su mandíbula y que la forma robusta podía tener 1 o 2 dientes de estilo incisivo.

Figura 3 del artículo, mostrando el diente estilo incisivo único a la derecha (marcado “1”), y los dos dientes estilos incisivos a la izquierda (marcados “1” y “2”).

Usando estos y otros datos, los autores dividieron al Tyrannosaurus en 3 especies: Tyrannosaurus rex (“Rey de los lagartos tiranos,” forma robusta con 1 diente estilo incisivo), Tyrannosaurus imperator (“Emperador de los lagartos tiranos,” forma robusta con 2 dientes estilo incisivos), y Tyrannosaurus regina (“Reina de los lagartos tiranos,” grácil con 1 diente estilo incisivo). Me encantaron los nombres que usaron.

Mi Opinión:

Hace poco, otros dinosaurios han sido divididos en más especies por diferencias en sus cuerpos o porque vivían en lugares distintos. Hace sentido que una especie evolucione durante millones de años de tiempo, porque así es como funciona la evolución. Sin embargo, los datos tienen que justificar la división. En este caso, no estoy segura que la evidencia que ellos reportan es suficiente para justificar la división de la especie. Tengo opiniones más específicas, pero este blog no es el lugar apropiado para expresarlas. Espero con interés los debates que se avecinan sobre esto.

The Tyrannosaur Controversy

Maybe you heard, but earlier this year a [study] came out that suggested splitting the iconic Tyrannosaurus rex into 3 species. Usually my posts just describe the study that is done and put it into context. In this case, I will start with the normal summary, but at the end I’ll add my take on it. I try to only discuss open access research (you don’t have to pay to access the paper), because I believe science should be accessible to everyone. This paper is not open access, but I do have a pdf – please just ask if you’d like a copy. You can always email the author on the paper for a copy as well. Scientists are happy to share the work they do!

Summary:

Tyrannosaurus rex was a giant, meat-eating, theropod dinosaur from western North America during the Late Cretaceous.The authors noted that Tyrannosaurus rex existed in the fossil record for possibly 2 million years. This is a *long* time, long enough for that species to have split into multiple species. Other studies have shown that T. rex has 2 main body types: a robust form and a more gracile (thinner and longer bones) form. Some paleontologists have tried to investigate if these body types could be showing female vs. male forms, without much success. Others have wondered if they are tied to different ages, but that also didn’t work out.

Robust and gracile forms of Tyrannosaurus. From Pinterest.

These authors measured the circumference and length of the thigh bone. They used the measurements to run a few different statistical tests and compared the results to other large, closely related theropods. They found that Tyrannosaurus had much more variation than other theropods.

The authors also looked for other characteristics that differed between the body types and found that the gracile forms have 1 incisor-type tooth on their lower jaw and that the robust form could have 1 or 2 of these teeth.

Figure 3 from the paper, showing the single small incisor-like tooth on the right (labeled “1”), and the spaces for 2 small incisor-like teeth on the left (labeled “1” and “2”).

Using these and other types of evidence, the authors split Tyrannosaurus into 3 species: Tyrannosaurus rex (“Tyrant Lizard King,” robust with 1 incisor-type tooth), Tyrannosaurus imperator (“Tyrant Lizard Emperor,” robust with 2 incisor-type teeth), and Tyrannosaurus regina (“Tyrant Lizard Queen,” gracile with 1 incisor-type tooth). I find their choice of names very fitting.

My Take:

Recently, other dinosaurs have been split into multiple species based on differences in their bodies and on living in different places. It makes sense that a species would evolve when given millions of years of time, since that’s how evolution works. However, the data need to support the division. In this case, I am not sure the evidence they report is enough to justify dividing the species. I have more specific thoughts, but this blog is not the space to express them. I look forward to the debates about this.

Un Día de Enfermedad para un Saurópodo

Nosotros sabemos mucho sobre como funcionaban los cuerpos de los dinosaurios porque los pájaros son dinosaurios. Podemos examinar a los pájaros y como funcionan y así entender mejor a los dinosaurios. Esta idea no solamente nos ayuda a entender como los cuerpos de los dinosaurios se movían y comportaban, sino también como los afectaban las enfermedades.

De eso trata el [artículo] de hoy. Los pájaros pueden contraer enfermedades respiratorias (enfermedades de sus pulmones, gargantas, narices y sistemas de sacos aéreos). Una diferencia entre los pájaros y los humanos es que los pulmones de los pájaros no solamente están conectados a sus gargantas. Los pájaros tienen un sistema complicado de sacos aéreos que están conectados a sus pulmones. El aire fluye por esos sacos y entra en sus pulmones  solamente en una dirección, así que cada vez que el pájaro aspira y espira, aire fresco llega a sus pulmones. Eso es diferente al sistema que nosotros, como mamíferos, tenemos. Nuestro aire entra y sale de nuestros pulmones por el mismo paso, así que cada vez que aspiramos, algo del aire que ya estaba en nuestros pulmones va hacia los pulmones otra vez. Los pulmones de los pájaros son mucho más eficientes que los de los mamíferos.

Una animación mostrando cómo respiran los mamíferos, los pájaros, y los insectos. Hecho por Eleanor Lutz.

La otra cara de esto es que los pájaros tienen mas órganos relacionados con sus sistemas de respiración pueden enfermarse. Ellos pueden tener enfermedades de sus pulmones y sus sacos aéreos. Y esos sacos esculpen espacios en los huesos cercanos así que pueden causar enfermedades en esos huesos también. Los saurópodos, los dinosaurios con cuellos largos, tenían el mismo sistema de sacos aéreos invadiendo huesos en sus cuerpos.

Figura 3 del artículo mostrando el sistema de respiración del dinosaurio. El humano de escala es Dr. Anthony Fauci, que es, en las palabras de los autores “el ejemplar de educación sobre la pandémia y el racionalismo”

Los autores describen un diplodocine (espécimen MOR 7029) que tenía unas deformaciones en los huesos del cuello. Esos huesos rodearon un saco aéreo y es probable que el dinosaurio tuvo una infección en ese saco aéreo que causó una reacción en el hueso. Los autores describen muchas enfermedades respiratorias que podrían haber sido la causa de esa infección.

Figura 1 del artículo mostrando el cuello del espécimen, y los huesos deformados.

Dado que sólo podemos analizar los huesos, los autores nos dicen que es difícil saber qué enfermedad específica fue la causa de todo esto. También dicen que la causa más probable es una infección de un hongo que se conoce de medio ambientes similares. Tenemos fósiles de el mismo hongo del Eoceno, así que no es exagerado suponer que también estaba presente en el Mesozoico. Cuanto más entendemos de los pájaros, más podemos entender de sus parientes extinguidos.

A Sick Day for a Sauropod

We know a lot about how dinosaurs’ bodies worked because birds are dinosaurs. We can examine birds and how they function to better understand dinosaurs. This idea not only helps us understand how their bodies moved and behaved, but also how illness affected them.

That is what this [article] is about. Birds can get respiratory diseases (sickness in their lungs, throats, noses, and air sac system). One of the differences between birds and humans is that bird lungs are not just connected to their throats. Birds have a complicated set of other sacs connected to their lungs. The air flow through those sacs and into their lungs happens in a single direction, so every time the bird breaths in and out, fresh air is brought to the lungs. That’s not like what we, as mammals, have. Our air goes in and out of our lungs through the same passage, so every time we breath in, we have to breath in some air that was already in our lungs. Bird lungs are much more efficient than mammal lungs.

An animation showing how mammals, birds, and insects breath. Credit to Eleanor Lutz.

The flip side to this is that birds have more organ related to their breathing systems that can get sick. They can have illnesses in their lungs and air sacs. And as the air sacs carve spaces for themselves in the nearby bone, many illnesses in the air sacs can create illness in the bone. Sauropods, the long-necked dinosaurs, had the same system of air sacs invading bone in their bodies.

Figure 3 from the article showing the breathing system of this dinosaur. The human for scale is Dr. Anthony Fauci, “the exemplar of pandemic education and rationalism” in the words of the authors.

The authors describe a diplodocine (specimen MOR 7029) that had a deformation in the bones of the neck. Because those bones would have surrounded an air sac, it is likely that the dinosaur had an infection in the air sacs that caused the surrounding bone to react. The authors describe many respiratory diseases in birds that could have been the cause of this infection.

Figure 1 from the paper showing the neck of the specimen, and the deformed bones.

But because we are only able to analyze the bones, the authors tell us that it is hard to know exactly which disease caused this. They also say that the most likely cause was an infection from a fungus known from similar environments. We have fossils of that fungus from the Eocene, so it’s not too much of a stretch to assume it was around in the Mesozoic as well. The better understanding we have of birds, the more we can understand their extinct relatives.