Gente de las Cavernas

Nuevos [hallazgos] en una cueva en Francia nos han hecho reformular algunas ideas en paleoantropología de varias décadas atrás. Esta información viene de la cueva Mandrin en la parte mediterránea de Francia y contiene sedimentos de 56,800 – 51,700 años antes del presente. Estos sedimentos están en niveles, como todos los estratos geológicos, pero dado que buena parte de los sedimentos permanecen en la cueva en lugar de ser erosionados, pueden preservar incrementos de tiempo más pequeños.

Figura 1 del artículo, mostrando la caverna desde afuera y adentro.

Dentro de la caverna, y en cada nivel, se encontraron dientes de “humanos anatómicamente modernos” (humanos como nosotros) y de unos Neanderthals, así como también herramientas de piedra de diferentes estilos. Las dos especies de humanos, con sus diferencias en habilidades, hicieron herramientas con diferentes características.

Los niveles de la caverna y las herramientas y los dientes de cada uno. Imagen de Ludovic Slimak.

Quiero hacer una pausa aquí para hablar más sobre los Neanderthals. Creo que tienen una reputación de ser ‘inferiores’ a los humanos modernos por la idea de que los humanos modernos superaron a los Neanderthals cada vez que los dos se contactaron. Tal vez, las dos especies algunas veces cuando se encontraron pero también hay evidencia de flujo de genes entre los dos, así que sus contactos no siempre terminaban en una batalla.

La evidencia fósil en la cueva Mandrin muestra que los humanos modernos y los Neanderthals vivieron en la misma cueva en distintos momentos. Las cuevas proveen un refugio natural del viento, la lluvia y los animales, así que es lógico que la gente quisiera quedarse ahí. Los niveles alternos muestran un patrón de Neanderthal -> humano moderno -> Neanderthal -> humano moderno habitando la cueva. Este patrón nos muestra que la cueva fue una parada importante para los humanos modernos que migraban de África a Europa. Este patrón de alternación de especies muestra que la aparición de los humanos modernos no significó la desaparición automática de los Neanderthals. ¿Entonces porqué desaparecieron todos los Neanderthals? Posiblemente cambios climáticos contribuyeron a disminuir su población (estaban adaptados a climas más fríos) y posiblemente porque los humanos modernos eran intolerantes a la competencia. Más datos, especialmente provenientes de las cuevas, nos ayudarán a encontrar la respuesta.

The Ultimate Cave People

New fossil [findings] in a cave in France have made us rethink a decades-old idea in paleoanthropology. This information comes from the Grotte Mandrin cave in Mediterranean France, that contains sediments from 56,800 – 51,700 years before the present. These sediments are arranged in layers, just like all geologic strata, but because much of the sediment stays within the cave instead of being eroded away, they are able to preserve finer time intervals.

Figure 1 from the paper, showing the cave from outside and in.

Inside this cave, and in each layer, were teeth from “anatomically modern humans” (people like us) and Neanderthals, and stone tools of different kinds. Because of the difference in abilities between the two types of humans, the stone tools they produced look different.

The layers of the cave and the teeth and tools found in each. Image by Ludovic Slimak.

I want to pause here for a moment and talk further about Neanderthals. They get a bad reputation as being ‘inferior’ to modern humans because of the idea that modern humans outcompeted Neanderthals any time the two came into contact. The two species may have fought when they saw each other sometimes, but there’s also evidence of gene flow between the species, so their contact didn’t always end in a battle.

The fossil evidence in the Mandrin cave shows that modern humans and Neanderthals were living in the same cave at different times. Caves provide natural shelter from wind, rain, and animals, so it seems logical that people would want to stay in one. Because the alternating layers show a pattern of Neanderthal->Modern humans->Neanderthal->Modern humans staying in it, it tells us that this cave was an important ‘pit stop’ for modern humans migrating out of Africa and into Europe. And because there is this pattern of alternating species, it shows that the appearance of modern humans didn’t automatically mean doom for the Neanderthals.

So why did Neanderthals die out? Possibly changes in climate decreased their population (they were adapted to colder climates), and possibly modern humans were just intolerant to competition. More data, especially from caves, will help us find out.

Un Fósil de un Oviraptorosaurio Embrionario

A fines de diciembre de 2021, se anunció un [descubrimiento] increíble. Un nuevo embrión de un oviraptorosaurio se halló en China. Todos sabemos cuán excepcionales son los fósiles, pero fósiles articulados (cuando todos los huesos todavía están en las posiciones que ocupaban en vida) y fósiles articulados DENTRO de un huevo son aún más excepcionales.

El huevo en sí se descubrió hace 20 años, pero nadie lo investigó hasta ahora. Dentro del huevo, los paleontólogos encontraron un oviraptorosaurio bebé. El huevo tiene apróximadamente 16 cm de largo y el bebé tiene apróximadamente 23.5 cm de largo, así que pueden imaginar que el pequeño embrión está enrollado en una bola.

Una imagen del artículo mostrando el fósil y la interpretación.

La posición exacta del embrión es muy interesante. Tiene su cabeza metida entre sus patas con su espalda apretada contra el huevo. Esta posición es muy similar a lo que hacen los pollitos cuando están listos a eclosionar. Meten su cabeza así para protegerse cuando empujan para romper el huevo.

Hay otros pocos huevos de dinosaurios con embriones y, con cada uno, tenemos una idea más clara de como crecían los dinosaurios en sus huevos. No debe sorprendernos que parecen ser muy similares a los pájaros y no tan similares a los cocodrilos de hoy.

Este embrión arroja nueva luz sobre el vínculo entre el comportamiento de las aves modernas y los dinosaurios.

Una interpretación del fósil. Hecho por Lida Xing.

A Fossil Oviraptor Embryo

In Late December 2021, an incredible discovery was [announced]. A new fossil embryo of an oviraptor dinosaur was found in China. We all know how rare fossils are in general, but articulated fossils (ones where the bones are still in life position), and articulated fossils INSIDE of eggs are even more rare.

The egg itself was actually discovered 20 years ago, but it wasn’t investigated until recently. Inside, paleontologists found a baby oviraptor. The egg is ~16cm long and the baby is ~23.5 cm long, so you can imagine that the little embryo is curled into a ball.

An image from the paper showing the fossil and interpretation.

The exact position of the embryo is really interesting. It has its head tucked between its legs with its back up against the bottom of the shell. This position is very similar to what embryonic chickens do when they are getting ready to hatch. Having their head tucked helps protect them when they are pushing the shell apart.

There are a few other dinosaur eggs that contain embryos, and with each one, we are getting a clearer picture of how baby dinosaurs grew in their eggs. It should not be a surprise that they seem very bird-like in their development, and not as similar to modern crocs.

This embryo sheds new light on the link between modern bird behavior and dinosaurs.

An artist rendition of the baby oviraptor. By Lida Xing.