El Rey Jurásico de Escocia

La semana pasada, se publicó un [artículo] que describió un nuevo fósil de un mamaliaforme de Escocia. Este animal se llama Wareolestes rex, que significa el Rey Bandido de Ware y es del Periodo Jurásico medio (específicamente, del Batoniano, 168 a 166 millones de años atrás). Los mamaliaformes estaban empezando a diversificarse en el Periodo Jurásico medio y eran relativamente pequeños, así que encontrar fósiles de ellos es importante para entender como vivían.

Una reconstrucción de Wareolestes hecho por E. Panciroli.

El nuevo espécimen de Wareolestes es una mandíbula inferior con dientes. Este fósil fue escaneado con TC y los detalles de los dientes fueron recreados con programas de computadora. Los autores encontraron que la mandíbula tenía dos molares preservados en sus lugares y varios dientes escondidos en el hueso, esperando a salir.

Figura 4 del artículo mostrando el escaneo de TC de la mandíbula. Los molares grandes ya estan presentes, pero hay varios premolares y un molar todavía en la mandíbula. Lo violeta es el nervio mandibular. La escala es 1mm.

El fósil original de Wareolestes es un molar aislado, pero similitudes con los molares preservados en este nuevo espécimen muestran que los dos especímenes pertenecen a la misma especie. Las formas de los dientes indican que el Wareolestes es un morganucudon (un pariente temprano de los mamíferos).

Los dientes no erupcionados indican que el Wareolestes reemplazó sus dientes una vez durante su vida. La mayoría de los mamíferos tienen un juego de dientes de leche y un juego de dientes adultos. Esto pasa por dos razones principales: 1) nuestras bocas crecen con el tiempo, pero los dientes no pueden crecer cuando ya se formaron, así que crecemos dientes adultos para que quepan en el tamaño adulto de nuestras bocas y 2) nuestros dientes caben exactamente juntos para que podamos masticar nuestra comida realmente bien (esto se llama oclusión precisa) y con reemplazar nuestros dientes sólo una vez, nos aseguramos que nuestros dientes van a caber juntos adecuadamente.

Una foto mostrando cómo las cúspidas distintas de los premolares (designados P4, para premolar 4) y los molares (designados M1 y M2 para molar 1 y 2) caben juntos. De P.D. Polly.

En comparación, otros animales (como los cocodrilos, por ejemplo), no tienen un tamaño adulto final – crecen continuamente durante su vida. Ellos también reemplazan sus dientes tantas veces como es necesario para asegurar que siempre tienen dientes para agarrar a su presa, pero no mastican como los mamíferos, así que sus dientes no tienen que caber juntos.

Este nuevo espécimen muestra que los morganucodontes tenían un patrón de reemplazo de los dientes similar a lo que tienen los mamíferos modernos y son los mamaliaformes más basales que lo tienen.

The Jurassic King of Scotland

Last week, a [paper] was published that described a new fossil of a previously known mammaliaform from Scotland. This animal is called Wareolestes rex, meaning Ware’s brigand King and it’s from the middle Jurassic Period (specifically the Bathonian, 168 to 166 million years ago). Mammaliaforms were starting to diversify in the middle Jurassic, and were relatively small, so finding any fossils of them is important to our understanding of how they lived.

A reconstruction of Wareolestes by E. Panciroli.

The new specimen of Wareolestes is a lower jaw with teeth. This fossil was CT scanned and the details of the teeth were recreated with computer software. The authors found that the jaw had two molars preserved in place, and several teeth that were hiding in the bone, waiting to erupt.

Figure 4 from the paper showing the CT scan of the jaw. The large molars are already erupted, but several premolars and another molar are still in the jaw. The purple is the mandibular nerve. The scale is 1mm.

The original fossil of Wareolestes is an isolated molar, but similarities with the molars preserved in this new specimen show that the two specimens come from the same species. The shape of the teeth indicate that Wareolestes is a morgonucodontan (an early mammal relative).

The un-erupted teeth show that Wareolestes replaced their teeth once in life. Most mammals have a set of baby teeth (also called ‘Milk’ teeth) and a set of adult teeth. This happens for two main reasons: 1) our mouths grow over time, but teeth cannot grow once they are formed, so we grow adult teeth to fit adult-sized mouths. And 2) our teeth fit precisely together so that we can chew our food really well (this is called precise occlusion), by only replacing our teeth once, we ensure that our teeth will fit together appropriately.

A photo showing how the different cusps of the premolars (labeled P4, for premolar 4) and the molars (labeled M1 and M2 for molar 1 and 2) fit together. From P.D. Polly.

By comparison, other animals (like crocodiles, for example), do not have a final adult size – they grow continuously as they age. They also replace their teeth as many times as they need to ensure they always have teeth for grabbing prey, but they don’t chew like mammals do, so their teeth don’t have to fit together.

This new specimen shows that morganucodontans had a similar tooth replacement pattern as modern mammals, and are the most basal mammaliaforms that have it.