Un Ictiosaurio Gigante del Reino Unido

La semana pasada, se publicó un [artículo] sobre un ictiosaurio del Reino Unido. Los ictiosaurios son reptiles marinos que vivieron durante el Mesozoico. Tenían cuerpos como los de los delfines y daban a luz a sus bebés en lugar de poner huevos.

Un ictiosaurio. De aquí.

Este artículo describe a unos nuevos especímenes que se hallaron en el Reino Unido. Estos especímenes son pedazos de la mandíbula, de períodos de tiempo un poco diferentes, pero todos del Triásico (251-199 millones de años atrás). Pedazos aislados de hueso normalmente no llegan a ser noticias en la actualidad, pero estos pedazos de mandíbula son ENORMES.

Figura 5A del artículo mostrando uno de los pedazos de mandíbula.

Los autores compararon los pedazos a otros ictiosaurios del lugar y de la época y encontraron que, en uno de los casos, el animal tal vez alcanzó tamaños de 20-25 metros de largo. ¡Eso es casi el tamaño de una ballena azul! El otro espécimen podría haber sido más largo aún.

Un dibujo de un Shonisaurus, un ictiosaurio relacionado. Hecho por N. Tamura.

Aunque grandes mamíferos se encuentran hoy en los océanos, durante el Triásico, hubo una gran diversidad de reptiles dominando los océanos.

El Reptil de Cara Corta de Connecticut

La semana pasada, se describió un nuevo reptil pequeño del Triásico Tardío (alrededor de 212 millones de años atrás) de Connecticut (Estados Unidos). El espécimen se halló en 1965 pero pasaron casi 30 años antes de que su primera descripción se publicara en 1993. Este nuevo estudio agrega técnicas de escaneos y análisis modernos para tener una mejor idea de este animal y de como vivía.

Unos rincosaurios con patas humanas para escala. De Pinterest.

El reptil es un rincosaurio, un tipo de reptil que es pariente lejano de los cocodrilos, los dinosaurios y los pájaros. Los rincosaurios vivieron solamente durante el Triásico y típicamente eran pequeños, pero algunos podían crecer hasta 2 metros de largo. Este nuevo rincosaurio se llama Colobops novaportensis, que quiere decir ‘de cara-corta’ y ‘de New Haven,’ el área donde fue hallado. El Colobops es interesante porque es pequeño y por algunas características de su cabeza.

Figura 1A del artículo mostrando la parte de arriba del cráneo. El frente del cráneo esta apuntando para arriba. Esta imagen se hizo con escaneos de TC.

Para empezar, la parte de la cara que está en frente de los ojos, llamada rostro, es muy corta. ¡Sólo es un cuarto del largo del cráneo! Eso es muy chico para un reptil. Su cráneo total sólo tiene 2.5 cm de largo. Así que es un rincosaurio muy pequeño. Segundo, el cráneo tiene características que indican la presencia de músculos muy grandes para morder. Aunque los músculos en si mismos no se fosilizan, el espacio que ocuparon esos músculos y sus puntos de ligazón a los huesos si se fosilizan. Estos huesos nos pueden dar una estimación de cuán grandes eran los músculos. En suma, esta especie era muy chica y su mordisco era mucho más fuerte que lo esperado para su tamaño.

Una reconstrucción artistica de el Colobops. Hecho por M. Hanson.

Este estudio nos muestra que siempre podemos aprender más sobre los animales usando técnicas modernas que no siempre estuvieron disponibles. También nos muestra como la ciencia avanza en una serie de pasos que se agregan de a uno por vez.

Un Grupo de Reptiles Consigue una Cabeza Nueva

Esta semana, se publicó un [artículo] que describe un cráneo fósil nuevo. El cráneo pertenece a un grupo de reptiles llamados los Drepanosaurios (dre-pan-o-SAU-rios). Este grupo es bien conocido porque tenemos varios fósiles de sus cuerpos. Sus cabezas, en cambio, han sido mucho más difíciles de encontrar.

Varios drepanosaurios. De aqui.

Estos reptiles evolucionaron durante el Pérmico (alrededor de 260 millones de años atrás), pero no fueron muy diversos hasta el Triásico Tardío (alrededor de 219 millones de años atrás). Eso quiere decir que ellos sobrevivieron la extinción más grande que este planeta haya tenido – la Extinción Masiva del Pérmico-Triásico. Esto ocurrió 250 millones de años atrás y alrededor de 90% de toda la vida se extinguió.

Una aproximación de como era la Tierra durante la Extinción Masiva del Pérmico-Triásico. (Una broma – es Mordor).

¡Sin embargo, los drepanosaurios sobrevivieron! Estos pequeños reptiles se parecían a los camaleones, pero tenían unas características únicas. El nuevo fósil se llama Avicranium renestoi (“avi” para pájaro, “cranium” para cráneo, y “renesto” en honor de un paleontólogo que trabaja en este grupo).

Figura 2 del artículo mostrando una reconstrucción del cráneo. La línea cortada es la parte que falta del hocico. La nariz es hacia la izquierda.

Como indica su nombre, el cráneo muestra una mezcla de formas, algunas son muy parecidas a los pájaros y otras a los reptiles. Empecemos con las características en las que se parecen a los pájaros. El cráneo es edéntulo (no tiene dientes). También, la parte del cráneo un poco detrás de los ojos es muy abovedada. Esto hace que la caja del cráneo y el [molde endocraneano] se parezcan mucho a los de los pájaros. Estas formas son similares a las que encontramos en los pterosaurios, los pájaros modernos y los maniraptores. Algunas de las características, como la parte de atrás de la caja del cráneo y la oreja, se parecen mucho a las que encontramos en otros reptiles tempranos. Así que el Avicranium tiene una mezcla de características de los pájaros y de los reptiles que forman su cráneo.

Un análisis de relaciones familiares pone a este grupo en la base del árbol reptiliano. Esto nos indica que algunas de estas características de pájaros evolucionaron mucho más temprano en grupos no relacionados con ellos. También nos muestra que la diversidad en formas de cuerpos era mucho más amplia en el Triásico de lo que pensamos previamente.

Los Avemetatarsalianos Más Tempranos

El Triásico (251-199 millones de años atrás) fue un período interesante en la historia de la Tierra. Justo después de la extinción masiva más grande en la historia de la Tierra (la Extinción Masiva del Pérmico cerca de 252 millones de años atrás), el Triásico fue un tiempo cuando unos animales nuevos estaban empezando a apoderarse del mundo. Los extraños sinápsidos (parientes lejanos de los mamíferos) se habían ido y los arcosaurios tempranos estaban surgiendo.

La fauna del Pêrmico Tarde. Imagen de Pinterest.

La fauna del Triássic. De Apsaravis en deviantART.

Estos arcosaurios eventualmente se dividieron en los Pseudosuquios (los arcosaurios más cercanos a los cocodrilos: incluyendo los rauisuquios, los talatosuquios, los etosaurios, los cocodrilos modernos y más animales) y los Avemetatarsalianos (los arcosaurios más cercanos a los pájaros: incluyendo los pterosaurios, los ornitisquios, los saurópodos, los terópodos, y más animales). Conocer cómo eran estos avemetatarsalianos tempranos es difícil porque especímenes del Triásico que estén completos y bien conservados son difíciles de encontrar. Otros animales de estos linajes que sí encontramos ya son muy avanzados: por ejemplo, los pterosaurios más tempranos ya se parecen a pterosaurios.

Un pterosaurio temprano, Dimorphodon. De Wikipedia.

Esta semana, se publicó un nuevo [artículo] que describe un avemetatarsaliano temprano, al que le dieron el nombre de Teleocrater rhadinus (Teleo – cerrado y crater – cuenca en referencia a su conector de cadera, que está cerrada, y rhadinos – fino, por el cuerpo fino del animal). Este espécimen fue hallado en Tanzania y es de la porción más baja de las piedras del Triásico Medio (247-237 millones de años atrás), haciéndolo uno de los miembros más viejos de este grupo. Este espécimen tiene mucho de sus piernas, algunas vértebras y un poco del cráneo.

Figura 2 del artículo mostrando los especímens del Teleocaster specimens. Los huesos rojos están presentes en uno de los especímens. Los huesos azules están presentes en el otro espécimen. Los huesos violetas están presentes en los dos.

Los huesos del Teleocrater cuentan una historia interesante. La forma de los huesos del tobillo y la manera en que se unen es muy similar a los tobillos de los pseudosuqios tempranos. Esto quiere decir que el tobillo que tienen los pterosaurios, dinosaurios y un grupo más evolucionó varias veces y no sólo una vez para el grupo entero. Otras características indican que estos avemetatarsalianos tempranos eran carnívoros, tenían cuellos largos y no estaban hechos para correr eficientemente.

Los autores también hicieron un análisis filogenético (un análisis de relaciones familiares) y encontraron que el Teleocrater pertenece a un grupo chico de avemetatarsalianos tempranos, ahora llamado Aphanosauria, y es uno de los primeros miembros de este grupo. Este estudio nos dá mucha información muy necesaria sobre estos animales tempranos, y nos muestra que la diversidad de este grupo en el Triásico era mucho más grande de lo que se pensaba.

Un Arcosaurio del Triásico con su Cabeza con Domo

Esta semana se publicó un nuevo [artículo] en el internet sobre un arcosaurio con una cabeza fascinante. Los arcosaurios vivientes son los cocodrilos y los pájaros, pero el grupo incluye muchos animales extinguidos como, entre otros, todos los dinosaurios no avianos, los pterosaurios, los rauisuchios y los aetosaurios. Todos los animales en este grupo tienen dientes en alvéolos y un par de nuevas aberturas en el cráneo.

nesbitt-cover-2011-bulletin

Los arcosaurios. De la tapa de otro artículo (Nesbitt 2011).

Este nuevo arcosaurio, el Triopticus primus, es interesante porque tiene su cabeza con domo, justamente como el Pachycephalosaurio y sus parientes, los dinosaurios con cabeza con domo. Este arcosaurio es de la Formación Otis Chalk del Triásico. Aquí es cuando la historia se hace más interesante.

fig-1b

Figura 1b del artículo mostrando el domo de la nueva especie.

La Formación Otis Chalk representa un momento cuando los arcosaurios estaban evolucionando muchas formas diferentes de sus cuerpos. Estas formas incluyeron las formas sin dientes, las de los depredadores rápidos, las de los herbívoros con armaduras, y las de los carnívoros con hocicos largos. Millones de años después durante el Jurásico y el Cretáceo, cuando los parientes de los cocodrilos y de los dinosaurios reinaban, estas mismas formas evolucionaron nuevamente. Esto representa la evolución convergente entre los arcosaurios tempranos y sus descendientes, los cocodrilos y los dinosaurios. Tal vez recuerden que la evolución convergente es cuando grupos diferentes evolucionan las mismas características independientemente. Las alas de los murciélagos, los pájaros, y los pterosaurios también son convergente. Estos arcosaurios Triásicos evolucionan una amplia diversidad de formas de sus cuerpos y es fascinante que muchas de estas formas evolucionaron nuevamente más tarde.

convergence

Arte de la tapa del artículo mostrando como diferente formas evolucionan la misma forma.