Una Nueva Imagen Para el Sinosauropteryx

La semana pasada, se publicó un [artículo] discutiendo el patrón de color en el dinosaurio terópodo Sinosauropteryx. Este dinosaurio era un carnívoro pequeño del Cretácico (133-120 millones de años atrás) de China.

Figura 1 del artículo mostrando uno de los especímenes de Sinosauropteryx.

Los autores sacaron fotos de 2 especímenes de Sinosauropteryx usando condiciones especiales de luz. Esto les ayudó a ver las plumas que rodean a los esqueletos. Las plumas que tienen color se preservan más fácilmente que las plumas sin color. Así que, mirando a los fósiles nos ayuda a entender como estaban distribuídos los colores en el animal. Unos artistas luego hicieron reconstrucciones mostrando como los colores hubieran aparecido en el dinosaurio. Encontraron que el Sinosauropteryx tenía una cola con rayas, una máscara de bandido y una espalda marrón con una panza blanca.

Figura 2 del artículo mostrando la reconstrucción de los colores en Sinosauropteryx.

Los autores también querían analizar lo que los colores nos pueden decir sobre el tipo de ambiente en el que vivió el Sinosauropteryx. Los animales que viven en ambientes abiertos (como los desiertos o los pastizales) usualmente tienen colores más oscuros en sus espaldas y colores más claros en sus panzas. Esto ayuda a partir la forma de su cuerpo para que a los depredadores les costara más verlos. Los animales que viven en ambientes cerrados (como los bosques) usualmente son más oscuros en todas partes y tienen menos áreas de colores más claros. Piensen en la diferencia entre un antílope que vive en los pastizales y un okapi que vive en la selva.

Un antílope a la izquierda mostrando la coloración para ambientes abiertos. Un okapi a la derecha mostrando la coloración para ambientes cerrados. El okapi viene de here.

Para hacer esto, los autores imprimieron modelos en 3D del dinosaurio y le sacaron fotos dos veces: una vez cuando había pleno sol y una vez cuando estaba nublado. Con pleno sol se imita a los ambientes abiertos y un día nublado imita a los ambientes cerrados. Los autores encontraron que las sombras proyectadas en el modelo coinciden con la distribución de los colores en el fósil. Esto indica que el Sinosauropteryx vivía en ambientes abiertos.

Figura 2B del artículo mostrando el ambiente abierto adonde vivío el Sinosauropteryx y su coloración.

El dinosaurio probablemente usaba su máscara de bandido para reducir la cantidad de sol que llegaba a sus ojos. La cola con rayas, el color oscuro en su espalda y el color claro en su panza le ayudaban a camuflarse en ambientes abiertos, haciendo más difícil que los depredadores lo vean y haciendo más difícil para que su presas lo vieran a él. Este estudio nos muestra como técnicas nuevas nos pueden ayudar a resolver preguntas de cómo vivían los dinosaurios.

A New Look for Sinosauropteryx

Last week, a [paper] came out discussing the color patterns on the theropod dinosaur Sinosauropteryx. This dinosaur was a small-bodied meat eating dinosaur from the Cretaceous (133-120 million years ago) of China.

Figure 1 from the paper showing one of the specimens of Sinosauropteryx.

The authors took photos of 2 specimens of Sinosauropteryx under special lighting conditions. This helped them see the feathers that surround the skeletons. Feathers that had color in them are preserved more easily than feathers without color. So looking at the fossils helps us understand how colors were distributed on the animal. Artists then made reconstructions to show how the colors appeared on the dinosaur. They found that Sinosauropteryx had a striped tail, a bandit mask around its eyes, and a brown back with a white belly.

Figure 2A from the paper showing the color reconstruction on Sinosauropteryx.

The authors also wanted to test what the colors could tell us about what kind of habitat Sinosauropteryx lived in. Animals that live in open habitats (like deserts or grasslands) usually have darker colors on their back and lighter colors on their bellies. This helps break up their body shape so that predators have a harder time seeing them. Animals that live in closed habitats (like forests) usually are darker everywhere and have fewer areas with lighter colors. Think of the color differences between an antelope that lives in the grasslands, and an okapi that lives in the rainforest.

An antelope on the left showing coloration for open habitats. An okapi on the right showing coloration for closed habitats. Okapi from here.

To do this, the authors 3D printed models of the dinosaur and photographed it twice: once when it was fully sunny and once when it was completely cloudy. The full sun imitates the open habitat and the cloudy day imitates the closed habitat. They found that the shadows cast on the model on the sunny day match the color distribution found on the fossils. This means that Sinosauropteryx lived in open habitats.

Figure 2B from the paper showing how the open habitat where Sinosauropteryx lived and its coloration.

It probably used its bandit mask to reduce the sunlight entering its eyes. The striped tail, dark color on its back and light color on its belly helped camouflage it in open habitats, making it harder for predators to see it, and making it harder for prey to see it coming. This study shows us how new techniques can help us answer questions about how dinosaurs lived.