The Largest Land Animals Ever

This post will start out a bit differently because I want you to understand how amazing titanosaurs are before getting into the news about them.

The titanosaurs were the largest land animals ever to have lived (around 100 tons). Blue whales are heavier (around 180 tons) than the titanosaurs were, but the whale’s weight is supported by the ocean they live in. Titanosaurs had to support their weight all on their own. For comparison, an African elephant (the largest land animal alive today) weight 7 tons. So a titanosaur weighs the same as 14 elephants.

titanosaur whale comparison

They are huge.

Titanosaurs belong to the group of sauropod (long-necked) dinosaurs, which are found throughout the Mesozoic. The titanosaurs were the last group of sauropods, from 90-66 million years ago. So the largest dinosaurs were around at the very end of the Mesozoic. Stomping around and causing a big rumpus everywhere they went.

How did they get so big?? Good question! Saurischian dinosaurs, including the sauropods and theropods, developed a system of air-sacs in their body. We know this because when the air sacs were big enough, they started invading near by bone and leaving hollow spaces. These air sacs connected to the lungs and created a one-way system of respiration that is super efficient. Birds still rely on this system today.

air sacs simple

Simple animation of how a bird breathes. Take from here.

respiratory_system_mammal

Compared to a mammal breathing. Taken from here.

Ok, so, titanosaurs are: 1) from the Cretaceous, 2) incredibly large, 3) can breathe really efficiently (probably true for all sauropods). A couple of other cool things about sauropods: some of them had [whip tails], some of them had [armor], some of them became dwarf-sized on [islands].

In short, titanosaurs are really amazing.

This week (April 2016), two articles were published about titanosaurs!

First, a wee baby Rapetosaurus krausei from Madagascar was [described]. This little baby shows that titanosaurs grow isometrically. Isometric growth is when your shape does not change as you get bigger. This is in contrast to allometric growth, where shape does change as you get bigger. Humans, among many examples, grow allometrically, so our baby shape is very different from our adult shape:

HumanGrowthSequence

Our bodies change shape as we get bigger. Taken from here.

Titanosaurs are adult-shaped from when they hatch:

Fig 1 A

Figure 1A from the paper showing how the baby bones (yellow, green, blue) have the same shape as the adult bone (black). The smallest grey titanosaur is just hatched, the colored one is the size of the specimen they had for the paper.

Second, an almost complete skull of the new titanosaur (from Argentina!) Sarmientosaurus musacchioi was [described]. It was found near the town of Sarmiento, Chubut.

Fig 3c

Look at it! It’s beautiful. (This is figure 3c from the paper.)

It’s so well preserved that the authors were able to CT scan it and create an endocast (a representation of the brain and surrounding structures).

Fig 9A

Figure 9a from the paper – a reconstructed 3d brain (front is to the left) showing all the structures.

They were also able to use it to analyze the evolutionary relationships of titanosaurs. They ran the analysis several ways and found the same result each time: that Sarmientosaurus is an early member of the most derived titanosaurs, the Lithostrotia. The age of the rocks where Sarmientosaurus is found is older than other members of this group and makes their evolution older than what we had previously thought.

The age, evolutionary position, and great preservation of this new titanosaur helps answer many questions about the evolution of the most derived titanosaurs. It’s a spectacular discovery and addition to our knowledge of the largest land animals that ever lived.

PS: If you want to see one fully reconstructed, the American Museum of Natural History recently unveiled [one]:

titanosaur amnh

The AMNH titanosaur in all its glory.

Los Animales Terrestres Más Grandes De Todos Los Tiempos

Este artículo comienza de forma un poco diferente a los anteriores porque quiero que entiendan cuán maravillosos son los titanosaurios antes de hablar de las noticias sobre ellos.

Los titanosaurios fueron los animales terrestres más grandes que hayan vivido sobre la tierra (pesaban alrededor de 100 toneladas). Las ballenas azules son más pesadas (alrededor de 180 toneladas) que los titanosaurios, pero el peso de las ballenas está soportado por el océano donde ellas viven. Los titanosaurios tenían que soportar su propio peso. Para comparar, los elefantes Africanos (los animales vivientes más grandes) pesan 7 toneladas. Así que un titanosaurio pesaba lo mismo que 14 elefantes.

titanosaur whale comparison

Son enormes.

Los titanosaurios pertenecen al grupo de los dinosaurios saurópodos (los de cuello largo), que se encuentran en todo el Mesozoico. Los titanosaurios fueron el último grupo de saurópodos, presentes alrededor de 90-66 millones de años atrás. Así que los dinosaurios más grandes vivieron hacia el fin del Mesozoico. Ellos pisaban fuerte y causaban un gran revuelo por donde andaban.

Cómo se hicieron tan grandes?? Qué buena pregunta! Los dinosaurios saurisquios, incluyendo los saurópodos y los terópodos, desarrollaron un sistema de bolsas de aire en sus cuerpos. Esto lo sabemos porque cuando esas bolsas se hicieron suficientemente grandes, empezaron a invadir a los huesos cercanos y a dejar espacios huecos. Estas bolsas de aire se conectaron a los pulmones y crearon un sistema de respiración de una sola dirección. Este método es muy eficiente y los pájaros de hoy todavía lo usan.

air sacs simple

Una animación simple de como un pájaro respira. Tomado de aquí.

respiratory_system_mammal

Comparado a un mamífero respirando. Tomado de aquí.

Muy bien, entonces los titanosaurios eran: 1) del Cretáceo, 2) increíblemente grandes, 3) tenían un sistema de respiración muy eficiente (esto es probablemente cierto para todos los saurópodos). Hay algunas otras cosas interesantes sobre los saurópodos: algunos tenían [colas de látigo], algunos tenían [armadura], algunos se volvieron enanos en [islas].

En breve, los titanosaurios son muy asombrosos.

Esta semana (Abril 2016) se publicaron dos artículos sobre los titanosaurios!

Primero, el bebe chiquitito Rapetosaurus krausei de Madagascar fue [examinado]. Este pequeño bebe muestra que los titanosaurios crecían isométricamente. Cuando el crecimiento es isométrico la forma de tu cuerpo no cambia a medida que creces. Esto es lo opuesto al crecimiento alométrico, durante el cual la forma de tu cuerpo cambia a medida que creces. Los humanos, entre muchos ejemplos, crecen alométricamente, así que la forma de nuestros cuerpos como bebes es muy diferente a la forma de nuestros cuerpos como adultos:

HumanGrowthSequence

Our bodies change shape as we get bigger. Tomado de aquí.

Los titanosaurios tienen la forma de adultos desde que salen del huevo:

Fig 1 A

Figura 1A del artículo mostrando como los huesos de los bebes (amarillo, verde, azul) tienen la misma forma de los huesos de los adulots (negro). El titanosaurio más chico y gris recién sale del huevo, el titanosaurio con color es el espécimen que los investigadores usaron para el artículo.

Segundo, se [descubrió] un cráneo casi completo del nuevo titanosaurio (de Argentina!) Sarmientosaurus musachhioi. Lo encontraron cerca del pueblo de Sarmiento, Chubut.

Fig 3c

Mírenlo! Es hermoso. (Esto es figura 3c del artículo.)

Está tan bien preservado que los investigadores lo pudieron escanear con CT y crearon un endomolde (una representación del cerebro y las estructuras circundantes).

Fig 9A

Figura 9a del artículo – Un cerebro reconstruido en 3D (el frente es la parte izquierda) mostrando todas las estructuras.

Los investigadores también pudieron usarlo para analizar las relaciones evolucionarias de los titanosaurios. Corrieron los análisis de varias maneras y encontraron el mismo resultado cada vez: que el Sarmientosaurus es un miembro temprano de los titanosaurios más derivados, las Lithostrotias. La edad de las piedras donde se encontró el Sarmientosaurus es mayor a la de los otros miembros del grupo lo cual hace a este grupo más viejo de lo que se pensaba

La edad, posición evolucionaria, y gran preservación de este nuevo titanosaurio ayuda a resolver muchas preguntas sobre la evolución de los titanosaurios más derivados. Es un descubrimiento espectacular y mejora nuestro conocimiento de los animales terrestres más grandes de todos los tiempos.

PD: Si quieren ver a un titanosaurio totalmente reconstruido, el Museo Americano de Historia Natural lo exhibe:

titanosaur amnh

El titanosaurio del AMNH en todo su esplendor.