La NASA y el Cretáceo Inferior

La Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio de los Estados Unidos (NASA) usualmente mira hacia el cielo, pero esta semana, se publicó un [artículo] que describe un fósil que fue hallado en su Centro de Vuelos Espaciales en Maryland (USA).

Figura 1 del artículo mostrando el sitio del Centro de Vuelos Espaciales de NASA (NASA/GSFC) en Maryland (USA). Las distintas sombras de gris indican distintas rocas.

Ray Stanford estaba dejando a su esposa, Sheila, de vuelta en la NASA después de almorzar juntos, cuando Ray vió una roca interesante. Como paleontólogo aficionado, Ray fue a investigar. El notó que esta roca tenía una huella de 12 pulgadas (30 cm) preservada en ella y llamó a unos profesionales para que lo ayuden a excavar la roca. Eso ocurrió en el año 2012 y esta semana se publicó el artículo que describe a este fósil.

El bloque de roca tiene 8 pies (casi 2.5 metros) de largo y 3 pies (casi 1 metro) de ancho y muestra casi 70 huellas de distintos animales. La roca es del Cretáceo Inferior (142-96 millones de años atrás) y preserva huellas de pterosaurios y de dinosaurios terópodos, anquilosaurios y saurópodos.

Figura 3 del artículo mostrando el bloque arriba y la interpretación de las huellas abajo. La huella grande y violeta de saurópodo es lo que Ray vío.

Pero las verdaderas estrellas del bloque de roca son las huellas de mamíferos. Huellas de mamíferos del Cretáceo son extremadamente raras y este bloque parece preservar 26 huellas de mamíferos. ¡Una cantidad increíble!

Figura 6A del artículo mostrando las huellas de mamíferos de cerca.

Sin fósiles de los cuerpos es difícil precisar exactamente que especies hicieron estas huellas, pero estudios adicionales y nuevos descubrimientos podrían eventualmente ayudar a resolver estas incógnitas. Lo que nos indica este bloque de roca es que Maryland tuvo una gran diversidad de animales viviendo ahí a comienzos del Cretáceo.

NASA and the Lower Cretaceous

The National Aeronautics and Space Administration (NASA) usually has their eyes on the sky, but this week, a [paper] came out that described a fossil found at their Maryland Space Flight Center.

Figure 1 from the paper showing the location of the NASA Goddard Space Flight Center (NASA/GSFC) in Maryland. The different shades of grey indicate different rocks.

Ray Stanford was dropping off his wife, Sheila, back at NASA after having lunch together, when Ray spotted an interesting rock. As an amateur paleontologist, Ray went to investigate. He noticed this rock had a 12-inch-long footprint preserved on it and called on a few professionals to help excavate it. That was back in 2012, and this week, the paper describing this fossil has been published.

The rock slab is 8 feet (almost 2.5 meters) long and 3 feet (almost a 1 meter) wide and shows almost 70 tracks of different animals. The rock is from the Lower Cretaceous (142-96 million years ago) and preserves footprints from theropod, ankylosaurian, and sauropod dinosaurs, and pterosaurs.

Figure 3 from the paper showing the slab on top and the interpretation of the footprints below. The big, purple sauropod print is what Ray had spotted.

But the real stars of this slab are the mammal tracks. Cretaceous mammal tracks are extremely rare, and this slab seems to preserve 26 tracks made by mammals. That’s an incredible amount!

Figure 6A from the paper showing a close up of the mammal footprints on the slab.

Without any body fossils, it is hard to pinpoint exactly what species made these tracks, but further studies and new discoveries could eventually help to figure this out. What this slab does indicate is that Maryland had a very diverse set of animals living there at the beginning of the Cretaceous.