4 Cuentos

Esta semana estuvo llena de noticias, así que en vez de hablar de sólo una de ellas, voy a cubrir 4 noticias.

Primero: Un nuevo bagre del Eoceno Superior (56-33 millones de años atrás) de Egipto. Este [artículo] fue publicado por la paleontóloga principal, Sanaa El-Sayed, que ahora es la primera mujer del Medio Oriente que lidera un artículo internacional sobre paleontología de vertebrados. Ella describe al bagre más viejo del Eoceno, al que llamó Qarmountus hitanensis (“el bagre de Hitan”). Este espécimen incluye buena parte de la cabeza y de los hombros. Viene de un sitio llamado Wadi El-Hitan, que se traduce como El Valle de las ballenas. Como sólo es un espécimen, necesitaremos averiguar más antes de que podamos entender cómo se relaciona con otros bagres.

Figura 2 del artículo mostrando el nuevo fósil de un bagre.

Segundo: Un nuevo pingüino fósil de Nueva Zelandia. Este [artículo] describe el pié de un nuevo pingüino del Paleoceno-medio (66-56 millones de años atrás). El tamaño del pié es más grande que el pié del Waimanu, un pingüino extinguido del tamaño de un pingüino emperador moderno (1.3 metros de altura). Por su edad, es uno de los pingüinos más viejos conocidos. Su enorme tamaño nos indica que los pingüinos se hicieron enormes muy temprano en su evolución y quedaron así por 30 millones de años.

Figura 1 del artículo mostrando el nuevo fósil de un pingüino.

Tercero: El debate del Monstruo de Tully continúa. El año pasado, escribí sobre [este estudio] que dijo que el Monstruo de Tully tenía una notocorda, una característica de los vertebrados. [Este artículo] se publicó al mismo tiempo mostrando que el Monstruo de Tully tenía ojos como un vertebrado. Los autores encontraron que los ojos del Monstruo tenían melanosomas (células que producen pigmentos) en 2 capas. Estas 2 capas forman un Epitelio Pigmentario Retinal (un nombre lujoso para las capas de células que dan nutrientes a la retina, membrana que se encarga de recibir imágenes). Estas capas sólo se encuentran en los vertebrados, aportando más pruebas de que el Monstruo es un vertebrado. Ahora un nuevo [artículo] contradice al primer estudio y argumenta que las estructuras que los autores encontraron en el primer estudio también se encuentran en otros grupos que no son vertebrados. Sin embargo, este último estudio no dice nada sobre los ojos, así que todavía hay evidencia de que el Monstruo de Tully es un vertebrado.

Figura 1 del artículo mostrando el Monstruo de Tully.

Cuarto: ¡Estoy escribiendo un libro con dos colegas (Abby West y Amy Gardiner)! La semana pasada inicie un proyecto en Kickstarter, llamado [She Found Fossils/Ella Encontró Fósiles] para juntar fondos para publicar este libro. El libro es para niños y cuenta la historia de mujeres en paleontología, la diversidad presente y los estudiantes presentes y que vienen, con imágenes originales. El libro se va a publicar en inglés y en español, y potencialmente en otras lenguas dependiendo de los fondos que obtengamos. ¡Échenle un vistazo!

Arte original de Amy Gardiner mostrando Mary Anning.

Un Cuento de Dos Peces (Segunda Parte)

Nuestro Cuento de Dos Peces continúa hoy con un [artículo] excitante que apareció a mediados de Marzo (2016). Este artículo habla del Monstruo de Tully (Tullimonstrom gregarium), que es el fósil oficial del estado de Illinois (Estados Unidos), y que es particularmente difícil de entender.

TullyMonster

El Monstruo de Tully se encuentra en piedras que son del Carbonífero, alrededor de 300 millones de años atrás. Eso es aproximadamente a mediados de la Era Paleozoica (~540-350 millones de años atrás), la era anterior al Mesozoico (famoso por los dinosaurios). Notarás que contamos el tiempo hacia atrás. Esto lo hacemos porque para encontrar fósiles tenemos que excavar hacia abajo. Si la superficie de la tierra es el tiempo presente (= 0 millones de años atrás), al excavar hacia abajo viajamos al pasado.

Time Scale

El Fanerozoico – el tiempo de vida visible.

Comparar con toda la historia de la Tierra:

geologic earth time

El Monstruo de Tully usualmente se encuentra como una impresión adentro de una piedra. Tenemos miles de ellos y todos aparecen más o menos de forma similar, así que sabemos que seguramente eran animales. El problema es tratar de entender que tipo de animales eran. Basado en su similitud con otros animals, distintos paleontólogos clasificaron al Monstruo de Tully como moluscos (el grupo que contiene, entre otros, a los caracoles, las almejas, los calamares, y las babosas), artrópodos (que incluyen los insectos, las arañas, las langostas, los trilobites, los escorpiones, y los cangrejos de herradura), y conodontes (peces tempranos extraños que por un largo tiempo, solamente fueron conocidos por sus dientes). Esos son tres grupos de animales que son radicalmente diferentes, y ninguno es realmente adecuado para describir al Monstruo de Tully.

Moll Anthro Cono

Moluscos a la isquierda, artrópodos arriba a la derecha, conodontes abajo a la derecha.

Los autores de este nuevo estudio examinaron más de 1200 especímenes del Monstruo de Tully y descubrieron que tiene todas las partes necesarias para ser considerado un vertebrado. Estas partes incluyen:

  • Notocorda (varilla rígida en la parte trasera que soporta al cuerpo – se convierte en nuestra columna vertebral)
  • Bolsas branquiales (soportan las branquias en los peces y se desarrollan en nosotros pero se reabsorben durante el crecimiento en el útero)
  • Segmentos corporales musculares (todos tenemos éstos, pero son más visibles en los peces como los que a veces comés)

Los autores encontraron más partes, pero estas tres características tienen que estar presentes en un animal para poder definirlo como un vertebrado. Los autores también hicieron un análisis de computadora para determinar la posición del Monstruo de Tully en el arból evolucionario y encontraron que sus parientes más cercanos son las lampreas.

Si nunca han visto una lamprea, son peces largos y simples…

12345, Tue Jun 11, 2002, 10:58:11 AM, 8C, 2230x3302, (193+477), 50%, A. I. Basic, 1/100 s, R79, G67, B79

…hasta que mirás a sus bocas:

lamprey mouth

Así que el Monstruo de Tully fue incomprendido de muchas maneras, hasta que este estudio mostró que son peces tempranos. Y aquí concluye nuestro Cuento de Dos Peces.