La Nutria Gigante Extinguida y su Mordisco Gigantesco

La semana pasada, se publicó un [artículo] sobre la habilidad de morder de la nutria gigante extinta, Siamogale melilutra. El [descubrimiento] de esta nutria en el suroeste de China se publicó en enero de este año. Vivió durante el Mioceno (23-5.3 millones de años atrás). El Siamogale pesaba alrededor de 50 kg (110 libras) y es la nutria más grande que se ha encontrado.

Una reconstrucción de el Siamogale hecho por M. Antón.

Las nutrias que viven hoy tienen un rango de tamaños de entre 4 kg (9 libras) y 45 kg (100 libras). Viven por todo el mundo en aguas dulces y saladas. Y son realmente lindos.

Dos nutrias tomados de la mano. De Wikipedia.

Este nuevo artículo compara la mecánica de la mandíbula de todas las nutrias que viven hoy. La mecánica de la mandíbula incluye cuanta fuerza pueden aplicar, el volumen de los músculos, la rigidez de la mandíbula y cuán eficiente la mandíbula es cuando muerden. Los autores usaron la información de la mecánica de la mandíbula de todas las especies vivas para calcular la mecánica del Siamogale. Luego, los autores hicieron escaneos de TC de todos los cráneos y probaron la mecánica usando programas de computadora.

Figura 4 del artículo mostrando los modelos digitales de la nutria gigante y de el Siamogale. Áreas en rojo tienen más estrés, áreas en azul tienen menos estrés.

¡Ellos encontraron que el Siamogale tuvo una mandíbula 6 veces más rígida que cualquiera de las nutrias que viven hoy! Esto indica que el Siamogale tenía un mordisco super poderoso. Probablemente usaba este mordisco para comer alimentos como las almejas que tienen que ser abiertas para poder disfrutarse. Algunas de las nutrias de hoy usan herramientas para poder abrir los caracoles. Otras nutrias de hoy usan sus mordiscos poderosos. El mordisco super poderoso del Siamogale probablemente le dejó comer alimentos que otros animales de la época no podían comer.

El Marsupial Australiano que Trituraba Caracoles

En Mayo (2016), se publicó un [artículo] describiendo a un nuevo marsupial de Australia que tenía una dentadura interesante. Metámonos de lleno en esto!

Para comenzar, qué es un marsupial? Un marsupial es un tipo de mamífero que tiene una bolsa. Cuando un bebe de un marsupial nace, gatea dentro de la bolsa de la mamá para continuar creciendo hasta que esté listo a vivir en el mundo.

kangaroo pouch

Los canguros tienen bolsas.

Cuando la mayoría de los mamíferos nacen, salen directamente al mundo y sus padres los cuidan hasta que estén listos a vivir por sí mismos. Este tipo de mamíferos se llaman placentarios y los humanos pertenecen a este grupo.  Algunos mamíferos ponen huevos, pero eso es una historia para otro día.

Los marsupiales viven en las Américas y en Australia y vienen en una variedad de formas y tamaños. Curiosamente, los marsupiales y los placentarios parecen estar copiándose en ambientes, dietas, y estilos de vida. Hay excavadores, animales rápidos, animales que viven en árboles, herbívoros grandes, y carnívoros. Hay incluso leones y lobos marsupiales (miren el video al final)! Esto es un ejemplo de la evolución convergente, en la que animales tienen las mismas características independientemente.

marsupial vs placental

Nichos o estilos de vida similares en mamíferos placentarios y marsupiales.

Aún más interesante, no hay ningún marsupial acuático o volador (así que nada como una ballena o murciélago marsupial) porque la bolsa hace esos estilos de vida muy difíciles.

Ahora que conocemos a los marsupiales (y que geniales son) podemos hablar del nuevo marsupial. Este fósil, Malleodectes mirabilis (quiere decir “diente de martillo”), fue hallado en el Noroeste de Queensland, Australia, en rocas del Mioceno (más o menos 14.6 millones de años atrás). El fósil es una maxila izquierda (el hueso que tiene los dientes en la mandíbula de arriba) y preserva varios dientes, incluyendo uno que aún no ha salido.

Fig 4

Figura 4 del artículo. Figuras A y B muestran el nuevo espécimen y su diente unico. Figuras C, D, E, y F, muestran los otros espécimenes de Malleodectes y sus dientes.

Los dientes son muy importantes en la paleontología de mamíferos porque cada especie tiene su combinación de chichones únicos en ellos, así que podes identificar la especie con dientes individuales. Este fósil tiene un diente todavía en la maxila que tiene la forma de un cono, con una base amplia, y una punta pequeña. Este mismo tipo de diente se encuentra en otros animales que comen caracoles. Las formas de los otros dientes nos dicen que este animal podría haber comido otros tipos de comida también. Esta combinación de dientes nos dice que el Malleodectes era el único mamífero capaz de tomar ventaja de esta variedad de dieta en las selvas del Mioceno Australiano y lo hace completamente único.

Fig 6

El Malleodectes dibujado por P. Schouten.

Un video de un Thylacine, el Lobo de Tasmania, también conocido como el Tigre de Tasmania.