Un Excepcional Fósil de Insecto

Las cucarachas son famosas por sobrevivir varios eventos de extinción en la Tierra. Ellas evolucionaron alrededor del Período Carbonífero (360-300 millones de años atrás) y versiones modernas aparecen en el registro fósil a mediados de la Era Mesozoica.

Una cucaracha gigante de Madagascar. De National Geographic Kids.

Ahora imaginen si una cucaracha evolucionó brazos largos para agarrar y ojos enormes para cazar. ¿Eso es muy espantoso, no? Bueno, eso básicamente es lo que es una mantis*.

Una mantis. Si lo pensás, una mantis es básicamente la versión insecto de una jirafa carnívora. Una jirafa carnívora con manos de cuchillo. Foto de Wikipedia.

Hoy, las mantis cazan a su presa por emboscada. Las mantis usan el camuflaje para esconderse en sus ambientes. ¡Cuando un insecto delicioso se acerca, ellas atacan! Tienen un par de brazos que usan para capturar y sostener a su presa (llamados brazos de raptor). Cada brazo tiene una serie de clavos para ayudar a sostener a la presa. ¿Pero siempre usaron un par de brazos para este trabajo?

Figura 1 del artículo mostrando el fósil en el centro. A la izquierda, las distintas partes del cuerpo se muestran en colores (los ojos son violetas, la cabeza es amarilla, el cuerpo y los brazos en los otros colores). A la derecha hay una foto en primer plano del segundo par de brazos.

Un nuevo [fósil] de Brasil de 110 millones de años atrás nos muestra una idea distinta. Esta mantis está excepcionalmente preservada tiene un par de alas, la cabeza, parte del primer segmento del cuerpo y los dos primeros pares de brazos.

La parte interesante es que ambos pares de brazos tienen clavos. Ya que estos clavos se usan para capturar y sostener a la presa en las mantis modernas, sabemos que esta mantis fósil probablemente estaba usando su segundo par de brazos para ayudar a sostener a la presa. Este fósil nos indica que las mantis extinguidas tal vez cazaban de una manera un poco distinta de lo que vemos hoy.

Un par de mantis mostrando sus colores. Foto de I. Siwanowicz.

*Para ser mas clara: las mantis no evolucionaron de las cucarachas. Ambos mantis y cucarachas evolucionaron de un pariente que se parecia más a una cucaracha.

An Exceptional Fossil Insect

Cockroaches are known for surviving multiple extinction events on Earth. They evolved around the Carboniferous Period (360-300 million years ago) and modern versions appear in the fossil record in the middle of the Mesozoic Era.

A Madagascar hissing cockroach. From National Geographic Kids.

Now imagine if a cockroach evolved long, grasping arms, and giant eyes for hunting prey. That’s pretty terrifying, right? Well, that’s basically what a praying mantis is*.

A praying mantis. If you think about it, a praying mantis is really the insect form of a carnivorous giraffe. A carnivorous giraffe with knife hands. Photo from Wikipedia.

Today, praying mantises hunt prey by ambushing animals as they come close. Mantises are normally camouflaged to blend in with their surroundings. When a particularly tasty insect comes by, they attack! They have a single pair of arms they use for catching and holding prey (called raptorial arms). Each arm has a set of spikes that help hold the prey in place. But did they always use one pair of arms for this job?

Figure 1 from the article showing the fossil in the center. On the left, the different body parts are colored (eyes are dark blue, head is yellow, body and arms are the other colors). On the right is a close up of the second set of arms.

A new 110 million-ear-old [fossil] from Brazil shows us a different idea. This exceptionally preserved mantis shows a pair of wings, the head, part of the first body segment, and the first two pairs of arms.

The interesting thing is that both the first and the second pairs of arms have spikes on them. Since these spikes are used to catch and hold prey in modern mantises, we know that this fossil mantis was probably using its second pair of arms to help hold prey. This fossil shows us that extinct mantises may have hunted a little differently than what we see today.

A couple of praying mantis showing their colors. Photo by I. Siwanowicz.

*To be clear, mantises did not evolve from cockroaches. Both mantises and cockroaches evolved from an ancestor that looked more like a cockroach.