El Marsupial Australiano que Trituraba Caracoles

En Mayo (2016), se publicó un [artículo] describiendo a un nuevo marsupial de Australia que tenía una dentadura interesante. Metámonos de lleno en esto!

Para comenzar, qué es un marsupial? Un marsupial es un tipo de mamífero que tiene una bolsa. Cuando un bebe de un marsupial nace, gatea dentro de la bolsa de la mamá para continuar creciendo hasta que esté listo a vivir en el mundo.

kangaroo pouch

Los canguros tienen bolsas.

Cuando la mayoría de los mamíferos nacen, salen directamente al mundo y sus padres los cuidan hasta que estén listos a vivir por sí mismos. Este tipo de mamíferos se llaman placentarios y los humanos pertenecen a este grupo.  Algunos mamíferos ponen huevos, pero eso es una historia para otro día.

Los marsupiales viven en las Américas y en Australia y vienen en una variedad de formas y tamaños. Curiosamente, los marsupiales y los placentarios parecen estar copiándose en ambientes, dietas, y estilos de vida. Hay excavadores, animales rápidos, animales que viven en árboles, herbívoros grandes, y carnívoros. Hay incluso leones y lobos marsupiales (miren el video al final)! Esto es un ejemplo de la evolución convergente, en la que animales tienen las mismas características independientemente.

marsupial vs placental

Nichos o estilos de vida similares en mamíferos placentarios y marsupiales.

Aún más interesante, no hay ningún marsupial acuático o volador (así que nada como una ballena o murciélago marsupial) porque la bolsa hace esos estilos de vida muy difíciles.

Ahora que conocemos a los marsupiales (y que geniales son) podemos hablar del nuevo marsupial. Este fósil, Malleodectes mirabilis (quiere decir “diente de martillo”), fue hallado en el Noroeste de Queensland, Australia, en rocas del Mioceno (más o menos 14.6 millones de años atrás). El fósil es una maxila izquierda (el hueso que tiene los dientes en la mandíbula de arriba) y preserva varios dientes, incluyendo uno que aún no ha salido.

Fig 4

Figura 4 del artículo. Figuras A y B muestran el nuevo espécimen y su diente unico. Figuras C, D, E, y F, muestran los otros espécimenes de Malleodectes y sus dientes.

Los dientes son muy importantes en la paleontología de mamíferos porque cada especie tiene su combinación de chichones únicos en ellos, así que podes identificar la especie con dientes individuales. Este fósil tiene un diente todavía en la maxila que tiene la forma de un cono, con una base amplia, y una punta pequeña. Este mismo tipo de diente se encuentra en otros animales que comen caracoles. Las formas de los otros dientes nos dicen que este animal podría haber comido otros tipos de comida también. Esta combinación de dientes nos dice que el Malleodectes era el único mamífero capaz de tomar ventaja de esta variedad de dieta en las selvas del Mioceno Australiano y lo hace completamente único.

Fig 6

El Malleodectes dibujado por P. Schouten.

Un video de un Thylacine, el Lobo de Tasmania, también conocido como el Tigre de Tasmania.

The Snail-Crunching Australian Marsupial

In May (2016), a [study] was published describing a new marsupial from Australia with an interesting set of teeth. Let’s dive right in!

Firstly, what is a marsupial? A marsupial is a type of mammal that has a pouch. When a marsupial baby is born, it crawls into the mom’s pouch to continue growing before it’s ready to live in the world.

kangaroo pouch

Kangaroos have pouches.

When most mammals are born, they are instead born straight into the world, and their parents take care of them until they are ready to live on their own. This type of mammal is called placental, and humans belong to this group. A few mammals still lay eggs, but that’s a story for another day.

Marsupials live in the Americas and Australia and come in a variety of shapes and sizes. Interestingly, marsupial and placental mammals seem to be copying each other in living environments, diets, and lifestyles. There are burrowers, fast-movers, tree-dwellers, large herbivores, and carnivores in both marsupials and placentals. There were even marsupial lions and wolves (see video at the bottom)! This is an example of convergent evolution, where animals get the same characteristics independently of each other.

marsupial vs placental

Similar ‘niches’ or lifestyles in placental and marsupial mammals.

Even more interestingly, there are no aquatic or flying marsupials (so nothing like a marsupial whale or bat) because having a pouch makes those environments difficult to live in.

Now that we know what a marsupial is (and how cool they are!) we can talk about the new one. The fossil, Malleodectes mirabilis (meaning “hammer-tooth”), was found in the Northwest of Queensland, Australia, in rocks of Miocene age (around 14.6 million years ago). It is a left maxilla (the bone that holds teeth in the upper jaw) and it preserves several teeth, including one that had not yet come up.

Fig 4

Figure 4 from the paper. A and B showing the new specimen and it’s unique tooth. C, D, E, and F showing the other Malleodectes specimens and teeth.

Teeth are really important in mammal paleontology because each species has its own unique set of bumps so you can identify species from only finding individual teeth. This fossil has a tooth still in the jaw that is cone-shaped, with a wide base and a small point. The same type of tooth found in other animals that eat snails. The shapes of the other teeth tell us that this animal was able to eat other types of food as well. This combination of tooth types tells us that Malleodectes was the only mammal able to take advantage of this variety of diet in Australia’s Miocene rainforests and makes it completely unique.

Fig 6

Malleodectes by P. Schouten.

Video of a Thylacine, the Tasmanian Wolf, also known as the Tasmanian Tiger.