The Mysterious Sea Bear

Sometimes we find fossils that we can’t quite compare to living animals. We can get a rough idea of what kind of animal they are and maybe what they might have eaten, but the details are unknown. Sometimes it’s because we don’t have enough of the animal’s body parts, but sometimes it’s because they are different from anything alive today.

The animal Kolponomos is like that. From the shape of its head, we knew it was related to the group Carnivora. Carnivorans include dogs, foxes, cats, bears, seals, sea lions, walruses, weasels, skunks, otters, hyenas, mongooses, and a few other animals, that eat other animals.

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Drawing of a Kolponomos skull done by C. Tarka and L. Meeker at the AMNH.

The odd thing about Kolponomos is that it might be a close relative of bears, but it had molars (those are the teeth in the back that grind up our food) like an otter. Otters eat hard-shelled animals using their molars, but they use tools to crush the shells open if they are too big:

Walruses also eat hard-shelled ocean creatures like clams by sucking the shell until it opens and eating the delicious insides.

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“The walrus has the longest canines of all Carnivorans.” (says Jack Tseng, lead author on the paper)

Scientists couldn’t figure out how Kolponomos was eating these things, until this article came out in Proceedings of the Royal Society B. The authors tested how strong the skull was and how it moved while it bit down.

They found that Kolponomos would dive into the ocean, support its head using its lower front teeth, clamp down on the clam, and twist it off the rock using its strong neck muscles. Then it would move the clam to its molars where it would be crushed open.

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Figure 1 from the article.

An interesting point about this is that sabre-tooth cats, like Smilodon would use the same method of supporting its head using its lower front teeth to drive its sabres into its prey.

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Diego

© Disney

So Kolponomos is a bear-relative, with a diet like an otter or walrus, with a bite like a sabre-tooth, that lived by the ocean. Probably not in a pineapple though.

El Misterioso Oso de Mar

Algunas veces encontramos fósiles que no podemos comparar con los animales que viven hoy. Tal vez podemos tener una idea de qué tipo de animales eran y quizás lo que comían, pero los detalles quedan sin saber. A veces estas incógnitas nos quedan porque no tenemos suficientes partes del cuerpo, otras veces porque el animal es diferente a todo animal viviente hoy.

El animal Kolponomos es así. De la forma de su cabeza, sabíamos que estaba relacionado con el groupo de los Carnívoros. Los carnívoros incluyen a los perros, zorros, gatos, osos, focas, lobos de mar, morsas, comadrejas, zorrillos, nutrias, hienas, mangostas, y algunos otros animales, y todos ellos se alimentan de otros animales.

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Figura del cráneo de un Kolponomos hecho por C. Tarka and L. Meeker del AMNH.

Lo que es extraño sobre el Kolponomos es que parece ser un pariente cercano de los osos, pero tenía muelas (esos son los dientes de atrás que trituran la comida) como las nutrias. Las nutrias se alimentan de animales con caparazón usando sus muelas, pero ellas usan instrumentos para triturar el caparzón si es muy grande.

Las morsas también comen animales del mar con caparazones duros, como las almejas, aspirando el caparazón hasta que la almeja se abra y así poder comer su delicioso contenido interior.

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“La morsa tiene los dientes caninos más largos de todos los carnívoros.” (dice Jack Tseng, el primer autor del artículo)

Los paleontólogos no podían entender como el Kolponomos comía almejas, hasta que este artículo se publicó en Proceedings of the Royal Society B. Los autores probaron la fuerza del cráneo y como el cráneo se movía cuando el animal mordía.

Los autores encrontraron que el Kolponomos se sumergía en el océano, apoyaba su cabeza con sus dientes delanteros de abajo, oprimía a la almeja, y la arrancaba de la piedra con sus fuertes músculos del cuello. Cuando tenía a la almeja en su boca, la movía hacia sus muelas, adonde la almeja se abriría con la fueza del mordisco.

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Figura 1 del artículo.

Un punto interestante sobre esto es que los gatos con diente de sable, como el Smilodon usaban la misma técnica para apoyar su cabeza con los dientes delateros de abajo y hundir sus dientes de sable en su presa.

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Diego

© Disney

Así que el Kolponomos es un pariente del oso, con una dieta como la de las nutrias o morsas, con una mordida como la de un gato con dientes de sable, que vivia cerca del mar. Aunque, probablemente no en una piña.