Las Huellas de Manos y la Experiencia Humana

Este artículo va a ser un poco diferente a los informes normales de noticias, es más adecuado para quienes cuidan a niños chiquitos. Como paleontóloga, estudio la vida en tiempos pasados y muchas veces trato de imaginar cómo podrían haber sido diferentes lugares hace millones de años atrás. De vez en cuando, tengo una experiencia que saca a la luz algo del mundo antiguo y une los eventos aleatorios de mi vida con aquellos de algún organismo de muchos años atrás. 

Usualmente, esto ocurre cuando puedo ir a buscar fósiles en el campo. Mi vida se cruza con la de cualquier criatura cuyo hueso encuentro. Es una experiencia increíble que se siente un poco como un viaje en el tiempo.

Pero hace poco, esta sensación la tuve en casa, en un día lento de verano. Creo que muchos de quienes cuidan niños pueden estar de acuerdo en que algunos días de verano se mueven más lentamente que otros. Se siente como si cada minuto tomara una hora y sólo pasas el tiempo tratando de llegar a la cena.

Yo estaba teniendo uno de esos días cuando surgió una pregunta de mi pequeña co-habitante: “¿Puedo pintar la bañadera?”

Y claro que pensé en la limpieza después de la actividad. ¡Y las juntas de los azulejos! Son tan difíciles de limpiar. Incluso si la pintura es ultra-lavable. Pero a pesar de todo eso, dije “¡Si!” y así subimos al baño con toda la caja de pinturas y empecé a poner un poco de pintura en lugares estratégicos alrededor de la bañadera.  

La pequeña co-habitante subió a la bañadera y pasó un buen rato mezclando la pintura, pintando su cuerpo y, en general, cubriendo cada pulgada de la bañadera (y las juntas de los azulejos) en colores múltiples. Pero algo interesante ocurrió. 

Mi hija mojó sus manos con pintura y empezó a apoyarlas sobre la pared, dejando huellas de manos perfectas y hermosas tan alto como podía llegar. Después de unos minutos, la bañadera parecía una de esas cuevas con arte de huellas de manos. 

Sus lindas huellas de manos.

Ahí es cuando me dí cuenta. Las personas que ayudaron a esos niños a hacer arte en esas cuevas tantos miles de años atrás – quizás estaban teniendo un día en el cual el tiempo retrocedía y solamente querían entretener a los chicos durante unos minutos. Tal vez no hemos cambiado tanto en los miles de años desde entonces. Quizás la experiencia humana es atemporal.

¡Y esas huellitas de manos son tan lindas! 

Si lo quieren tratar en casa, yo sugiero usar las pinturas para dedos ultralavable de Crayola (esto no es un anuncio, son realmente muy lavables). Sin embargo, se adhieren  a las juntas entre azulejos, así que úsenlas a su propio riesgo. 

*Algunas cuevas, como la [Cueva Cosquer] en Francia tienen huellas de manos de niños a una altura de casi 9 metros (realizadas 27,000 años atrás o 19,000 años atrás). Esto implica que un adulto los levantó para que dejen sus huellas, porque escaleras no podían entrar en esas cuevas.

Una huella de mano de la Cueva Cosquer. De Wikipedia.

O [éstas] huellas de manos simbolizando una ceremonia de mayoría de edad en celebraciones de los Maya hace 1,200 años atrás. 

Huellas de mano de celebraciones de los Maya. Foto de Sergio Grosjean.

O [éstas], potencialmente el arte de cuevas más temprano de 226,000-169,000 años atrás en el Tíbet que tal vez fue realizado por los Neandertales, los Denisovanos, o nuestra propia especie. 

Huellas de mano de Tibet. Foto de D.D. Zhang et al. Science Bulletin.

Cavernas y Herramientas

En Marruecos (África), 120.000 años atrás, un gato montes, un chacal y un zorro se reunieron en una caverna. ¿Qué estaban haciendo ahí? ¿Y los humanos que tenían que ver con eso?

La publicación de hoy es sobre [la cultura humana].  Y los fósiles. La mayoría de lo que escribo en este sitio es sobre lo que nos pueden decir los fósiles sobre como, cuando y dónde vivió un animal. Los fósiles nos cuentan sobre la biología de los animales ya extinguidos. Pero eso no es todo lo que nos pueden mostrar. En algunos casos, los huesos también registran que pasó con el animal después de su muerte.

El sitio de la caverna en Marruecos, África. (Figura 1b del artículo)

La Caverna Contrebandiers en Marruecos tiene capas de sedimento de 120.000 años atrás. Las cavernas son refugios muy buenos. Los animales y las plantas usan las cavernas o se quedan atrapados en ellas, se hacen fósiles y los podemos descubrir. Dentro de la caverna Contrebandiers, exploradores encontraron los huesos fosilizados de un chacal dorado, un zorro de arena, un gato montes y de varios animales parecidos a las vacas.

Algunos de los animales que encontraron en la caverna. (Atribuciones en la imagen, extraídas de Wikipedia)

Pero estos animales no estaban pasando el tiempo juntos, ellos fueron cazados por los humanos (Homo sapiens) que vivían ahí. De acuerdo a las marcas en los huesos, los animales fueron cazados, llevados a la caverna y despellejados para elaborar ropa con sus pieles. La ropa no se fosiliza fácilmente porque está hecha de pieles que se deterioran rápidamente.

Un ejemplo de cómo se hacían las herramientas ‘espatuladas’ y cómo fueron usados. (Figura 4 del artículo)

Los huesos de los animales no eran la única evidencia de despellejado. También se encontraron herramientas en la caverna. Herramientas hechas de huesos de animales y moldeadas de una manera específica por manos humanas de la antigüedad. Hoy, los humanos todavía usan herramientas y métodos similares para el despellejado, así que no tenemos que adivinar el uso de estas herramientas. Esta caverna preserva la evidencia más antigua de herramientas formales de hueso y de la producción de ropa por humanos modernos (Homo sapiens)en África.

Una nota final: Este es el primer artículo científico que yo he leído que tiene una declaración de “Inclusividad y Diversidad” al final. Los autores dicen, entre otros puntos importantes, que ellos “trabajaron activamente para promover un balance de género en nuestra lista de referencias.” Estoy agradecida que este periódico incluye esta declaración y por el trabajo de los autores.

Los Humanos y la Última Era de Hielo

Esta semana vamos a continuar nuestra discusión de la semana pasada acerca de la última Era de Hielo. Esta vez, discutiremos acerca de los humanos. Como llegamos a las Américas? Y no estoy hablando de Cristóbal Colón, porque todos sabemos que él se encontró con los indígenas americanos. Pero cómo llegaron esas primeras personas a este continente?

Un nuevo [artículo], publicado esta semana, nos transporta otra vez a la última Era de Hielo, unos 14,000 años atrás. En ese momento, dos grandes capas de hielo, la Capa Laurentino y la Compleja Capa de Hielo de la Cordillera, cubrían la mayor parte del norte de América del Norte.  En algunos lugares, estas capas de hielo tenían un grosor de hasta 2 millas.

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El grosor de las capas de hielo en distintas ciudades 21,000 años atrás. De aquí.

Estas capas de hielo hicieron imposible que la gente caminara del extremo oriental de Rusia hacia Alaska, o de Alaska a Canadá y a las partes más al sur de Norte América. Así que la gente tuvo que esperar que la capa de hielo se derritiera antes de llegar a las Américas. También, al derretirse el hielo se formó un lago gigante que tuvo que achicarse antes que la gente pudiera cruzarlo. Hasta ahora, la cronología de cuando se abrió esta capa de hielo no se conocía bien.

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La Capa Laurentino y la Compleja Capa de Hielo de la Cordilleras. De aquí.

Este estudio obtuvo testigos de sedimento de lagos (como hablamos la [semana pasada]) y analizaron toda el ADN, los organismos chicos, el polen, los isótopos, y los sedimentos que estaban presentes en los testigos para resolver como estaba cambiando el ambiente de 14,000 a 11,000 años atrás. Los autores encontraron que antes de 12,600 años atrás no había casi ninguna planta en esta región. Entre 12,600 y 11,600 años atrás había vegetación de estepa. Este tipo de vegetación crea un hábitat para muchos animales como ciervos, alces, conejos, ratones de campo, pájaros, y peces.

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La estepa por J. Matternes.

Después de 11,500 años atrás, el lago tuvo más algas verdes, pero también hay evidencia de árboles Álamos en el área. Estos árboles proveen un hábitat y comida para muchos animales, y madera para fogatas y herramientas para la gente. Así que los autores concluyen que un pasillo a través del hielo habría existido  desde alrededor de 12,600 años atrás, con suficientes plantas y animales presentes para sustentar a la gente.

Una última pieza de este rompecabezas hace que la historia se complique. Hay artefactos humanos en las Américas desde alrededor de 13,400 años atrás. Así que cómo llegó esta gente allí? Los autores piensan que hubo 2 olas de inmigración a las Américas. Una más temprana por la costa, y otra más tarde a través de las capas de hielo. Como siempre, más información nos va a ayudar a responder estas preguntas.

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Figura 4 del artículo mostrando las dos olas de inmigración y su cronología. Kyr quiere decir miles de años atrás.