Una Nueva Ballena con Dientes Raros

Esta semana, se publicó un [artículo] que describe un nuevo fósil de ballena de Carolina del Sur (USA). El fósil es del Oligoceno (~30 millones de años atrás) y tiene un cráneo que está básicamente completo, varias vértebras y algunas costillas.

Una reconstrucción de la ballena Coronodon por A. Gennari.

Los autores lo nombraron Coronodon havensteini, que quiere decir ‘diente de corona.’ Fue hallado por Mark Havenstein, así que el epíteto específico (la segunda parte del nombre) es en su honor. Los dientes de este fósil son particularmente interesantes.

Figura 2 del artículo mostrando los dientes de el Coronodon.

En lugar de dientes cónicos simples (como en los delfines) o barbas (como las que tienen las ballenas azules), el Coronodon tiene dientes con muchas cúspides, que le dan a cada diente el aspecto de una corona. La comida y otras partículas dejaron pequeñas raspaduras en los dientes, que indican la dirección en la cual se movió el agua en la boca y como los dientes fueron utilizados para comer. Cuando la boca estaba cerrada, los dientes de arriba se apoyaban por afuera de los dientes de abajo, dejando sólo un espacio suficiente para que se escape el agua, dejando la comida dentro de la boca.

Figura 2f del artículo mostrando como pasaba el agua por los dientes.

¡El Coronodon estaba usando sus raros dientes para filtrar sus alimentos! ¿Porqué es esto importante? Porque entender como empezó la alimentación por filtración en las ballenas es una pregunta pendiente de respuesta. El Coronodon es uno de los parientes más tempranos de los misticetos (ballenas con barba), pero el mismo no tiene barbas. Usaba sus dientes de la misma manera en que los misticetos de hoy usan sus barbas. Más tarde durante la evolución de los misticetos, las barbas empezaron a desarrollarse y finalmente se convirtieron en la estructura dominante para la alimentación. El Coronodon representa el primer paso en ese proceso. Otra idea es que las ballenas pasaron por una etapa sin dientes, durante la cual se alimentaron por succión antes que evolucionaran hacia la alimentación por filtración, pero el Coronodon muestra que la alimentación por succión no fue parte de la evolución hacia la alimentación por filtración.

¡Podemos aprender mucho sobre como se alimentaron los animales extinguidos y como procesaban su comida mirando la forma de sus dientes y las raspaduras en ellos (llamado desgaste microscópico) y el Coronodon es un nuevo ejemplo maravilloso de eso!

A New Whale with Crazy Teeth

This week, a [paper] came out that described a new fossil whale from South Carolina (USA). The fossil is from the Oligocene (~ 30 million years ago) and it has a basically complete skull, some vertebrae, and a few ribs.

A reconstruction of Coronodon by A. Gennari.

The authors named the fossil Coronodon havensteini, meaning ‘crown tooth.’ It was found by Mark Havenstein, so the specific epithet (the second part of the name) is in his honor. The teeth of this fossil are particularly interesting.

Figure 2 from the paper showing the teeth of Coronodon.

Instead of simple, conical teeth (like in dolphins), or baleen (like in the blue whale), Coronodon has teeth with many bumps, giving each tooth the appearance of a little crown. Food and other particles left little scrape marks on the teeth, which indicate the direction of water flow through the mouth, and how the teeth were used during feeding. When the mouth was closed, the upper teeth sat on the outside of the lower teeth, providing just enough space for water to escape through the teeth, leaving delicious food bits inside the mouth.

Figure 2f from the paper showing how water would have flowed between the teeth.

Coronodon was using its crazy teeth to filter feed! Why is this important? Because understanding how filter feeding began in whales is an ongoing question. Coronodon is one of the earliest relatives of the mysticetes (baleen whales), but it has no baleen itself. It used its teeth the same way mysticetes use their baleen. Later on in mysticete evolution, baleen began to develop and finally took over as the dominant feeding structure. Coronodon represents the first step in that process. Another idea is that whales went through a toothless, suction-feeding phase before filter-feeding with baleen came about, but Coronodon shows that suction-feeding wasn’t part of the evolution of filter-feeding.

We can learn a lot about how extinct animals ate their food through looking at the shape and tiny scrape marks on the teeth (called microwear), and Coronodon is new amazing example of that!