Una Nueva Imagen Para el Sinosauropteryx

La semana pasada, se publicó un [artículo] discutiendo el patrón de color en el dinosaurio terópodo Sinosauropteryx. Este dinosaurio era un carnívoro pequeño del Cretácico (133-120 millones de años atrás) de China.

Figura 1 del artículo mostrando uno de los especímenes de Sinosauropteryx.

Los autores sacaron fotos de 2 especímenes de Sinosauropteryx usando condiciones especiales de luz. Esto les ayudó a ver las plumas que rodean a los esqueletos. Las plumas que tienen color se preservan más fácilmente que las plumas sin color. Así que, mirando a los fósiles nos ayuda a entender como estaban distribuídos los colores en el animal. Unos artistas luego hicieron reconstrucciones mostrando como los colores hubieran aparecido en el dinosaurio. Encontraron que el Sinosauropteryx tenía una cola con rayas, una máscara de bandido y una espalda marrón con una panza blanca.

Figura 2 del artículo mostrando la reconstrucción de los colores en Sinosauropteryx.

Los autores también querían analizar lo que los colores nos pueden decir sobre el tipo de ambiente en el que vivió el Sinosauropteryx. Los animales que viven en ambientes abiertos (como los desiertos o los pastizales) usualmente tienen colores más oscuros en sus espaldas y colores más claros en sus panzas. Esto ayuda a partir la forma de su cuerpo para que a los depredadores les costara más verlos. Los animales que viven en ambientes cerrados (como los bosques) usualmente son más oscuros en todas partes y tienen menos áreas de colores más claros. Piensen en la diferencia entre un antílope que vive en los pastizales y un okapi que vive en la selva.

Un antílope a la izquierda mostrando la coloración para ambientes abiertos. Un okapi a la derecha mostrando la coloración para ambientes cerrados. El okapi viene de here.

Para hacer esto, los autores imprimieron modelos en 3D del dinosaurio y le sacaron fotos dos veces: una vez cuando había pleno sol y una vez cuando estaba nublado. Con pleno sol se imita a los ambientes abiertos y un día nublado imita a los ambientes cerrados. Los autores encontraron que las sombras proyectadas en el modelo coinciden con la distribución de los colores en el fósil. Esto indica que el Sinosauropteryx vivía en ambientes abiertos.

Figura 2B del artículo mostrando el ambiente abierto adonde vivío el Sinosauropteryx y su coloración.

El dinosaurio probablemente usaba su máscara de bandido para reducir la cantidad de sol que llegaba a sus ojos. La cola con rayas, el color oscuro en su espalda y el color claro en su panza le ayudaban a camuflarse en ambientes abiertos, haciendo más difícil que los depredadores lo vean y haciendo más difícil para que su presas lo vieran a él. Este estudio nos muestra como técnicas nuevas nos pueden ayudar a resolver preguntas de cómo vivían los dinosaurios.

Una Nueva Imagen Para el Psittacosaurio

En Septiembre (2016), una nueva [imagen] se identificó para un dinosaurio llamado el Psittacosaurio. El Psittacosaurio es un miembro temprano de los dinosaurios con cuernos que vivió en China en el Cretáceo Temprano (cerca de 133 a 124 millones de años atrás).

448_psittacosaurus_vladimir_nikolov

Un imagen de un Psittacosaurio en blanco y negro. Hecho por V. Nikolov.

Este espécimen fue hallado en la Formación Jehol de China, está relativamente completo y preserva las células que producen los colores en las escamas (llamados cromatóforos). El espécimen estuvo en exhibición por muchos años y fue recientemente re-examinado por los autores de este artículo. Los autores quisieron saber si los colores del espécimen nos pueden informar sobre el ambiente en el que vivió.

¿Cómo es posible? Bien, muchos animales vivos hoy usan patrones de color distintivos, o coloración, para camuflarse o identificarse entre ellos mismos en los ambientes en que viven. Animales en ambientes abiertos, como las llanuras de África, tienen transiciones bruscas entre sus colores oscuros y claros. Animales en ambientes cerrados, como la selva, tienen una coloración más uniforme, con colores que cambian más gradualmente. Estas diferencias ayudan a los animales a camuflarse y esconder el contorno de sus cuerpos en el ambiente. Características adicionales como las rayas también ayudan a confundir a los depredadores.

thompsons-gazelle

Un gacelas de Thomson con coloración para un ambiente abierto.

male-okapi-side-profile

Un Okapi con coloración para un ambiente cerrado.

Para responder a su pregunta, los autores crearon un modelo del animal a escala real usando los datos más actualizados sobre sus músculos, órganos y volúmenes.. Los autores pusieron el modelo afuera en un día con sol y en un día nublado, en un campo y en el bosque, y le tomaron fotos en cada condición. Ellos usaron las sombras que creó el sol en el modelo para predecir la ubicación de la coloración de las escamas en un ambiente cerrado y en un ambiente abierto.

fig-4-model

Figura 4 del artículo mostrando el modelo que hicieron y las fotos que tomaron. Ambiente cerrado en A-C. Ambiente abierto en D-F. Los colores que encontraron coinciden con un ambiente cerrado.

Después, los autores examinaron los cromatóforos en el fósil y los mapearon en un modelo digital del Psittacosaurio. Los autores encontraron que la coloración del fósil coincide con su predicción acerca de un animal que vivía en un ambiente cerrado, como un bosque! Una cara oscura tal vez ayudaba a mantener el sol fuera de sus ojos, balancear la temperatura del cuerpo, o para dar una señal a otros Psittacosaurios.

fig-3-new-colors

Figura 3 del artículo mostrando la nueva imagen para el Psittacosaurio.

Fósiles de plantas de la Formación Jehol confirman que el área tuvo bosques densos durante el Cretáceo Temprano. ¡Así que toda la evidencia concuerda! El Psittacosaurio vivió en el bosque de China durante el Cretáceo Temprano y su coloración lo ayudó a camuflarse para evitar a los depredadores.