El Reptil de Cara Corta de Connecticut

La semana pasada, se describió un nuevo reptil pequeño del Triásico Tardío (alrededor de 212 millones de años atrás) de Connecticut (Estados Unidos). El espécimen se halló en 1965 pero pasaron casi 30 años antes de que su primera descripción se publicara en 1993. Este nuevo estudio agrega técnicas de escaneos y análisis modernos para tener una mejor idea de este animal y de como vivía.

Unos rincosaurios con patas humanas para escala. De Pinterest.

El reptil es un rincosaurio, un tipo de reptil que es pariente lejano de los cocodrilos, los dinosaurios y los pájaros. Los rincosaurios vivieron solamente durante el Triásico y típicamente eran pequeños, pero algunos podían crecer hasta 2 metros de largo. Este nuevo rincosaurio se llama Colobops novaportensis, que quiere decir ‘de cara-corta’ y ‘de New Haven,’ el área donde fue hallado. El Colobops es interesante porque es pequeño y por algunas características de su cabeza.

Figura 1A del artículo mostrando la parte de arriba del cráneo. El frente del cráneo esta apuntando para arriba. Esta imagen se hizo con escaneos de TC.

Para empezar, la parte de la cara que está en frente de los ojos, llamada rostro, es muy corta. ¡Sólo es un cuarto del largo del cráneo! Eso es muy chico para un reptil. Su cráneo total sólo tiene 2.5 cm de largo. Así que es un rincosaurio muy pequeño. Segundo, el cráneo tiene características que indican la presencia de músculos muy grandes para morder. Aunque los músculos en si mismos no se fosilizan, el espacio que ocuparon esos músculos y sus puntos de ligazón a los huesos si se fosilizan. Estos huesos nos pueden dar una estimación de cuán grandes eran los músculos. En suma, esta especie era muy chica y su mordisco era mucho más fuerte que lo esperado para su tamaño.

Una reconstrucción artistica de el Colobops. Hecho por M. Hanson.

Este estudio nos muestra que siempre podemos aprender más sobre los animales usando técnicas modernas que no siempre estuvieron disponibles. También nos muestra como la ciencia avanza en una serie de pasos que se agregan de a uno por vez.

The Short-Faced Reptile from Connecticut

Last week, a new little reptile was [described] from the Late Triassic (around 212 million years ago) of Connecticut (USA). The specimen was originally found in 1965, but it took almost 30 years before its first description was published in 1993. This new study adds in modern scanning and analysis techniques to get a better idea of what this animal was and how it lived.

A couple of rhynchosaurians with human legs for scale. From Pinterest.

The reptile is a rhyncosaurian, a type of reptile distantly related to crocodiles, dinosaurs, and birds. Rhyncosaurians lived only during the Triassic and were typically small, but some could grow up to 2 meters long. This new rhynchosaur is named Colobops novaportensis, meaning ‘short-faced’ and ‘from New Haven,’ the area where is was discovered. Colobops is interesting because of its small size and because of a few features of its head.

Figure 1A of the paper showing the top of the skull. The front of the skull is pointing up. This image was made using CT scans.

To start, the part of the face in front of the eyes, called the rostrum, is very short. It’s only about a quarter of the length of the skull! That’s very small for a reptile. Its whole skull is only 2.5 cm (1 inch) long. So, this is a very small rhynchosaurian. Secondly, the skull has features that indicate very large muscles for biting. Even though the muscles themselves do not fossilize, the space those muscles occupy and their bony attachment points do fossilize. These bones can give us an estimate of how large the muscles were. Altogether, this species is very small and its bite was much stronger than expected for its size.

An artist reconstruction of Colobops. By M. Hanson.

This study shows that we can always learn more about animals by using up-to-date techniques that were not always available. It also shows how science can occur in a series of steps that build on each other.