Un Barril Lleno de Parientes de los Monos

Los primates son un grupo de mamíferos que se distinguen por tener cerebros grandes, visión binocular, pulgares oponibles y colas prensiles (colas que pueden agarrar cosas). Nosotros, los humanos, somos primates. Los primates están divididos en dos grandes grupos: los estrepsirrinos (lémures, loris, y otros animales) and los haplorhinos (tarseros, monos, gibones, orangutanes, gorilas, chimpancés, y los humanos).

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El árbol evolucionario de los primates. (Imágenes de Wikipedia, y yo!)

Te diste cuenta que dije que este grupo de primates tiene colas prensiles. Quizás te estés mirando el traste y has notado que no tienes una cola. Tristemente, nuestras colas prensiles (MIREN LA NOTA ABAJO) desaparecieron cuando comenzamos a vivir más en el suelo que en los árboles. Todos los primates que no tienen colas forman parte de un grupo llamado los Hominoides.

ape diversity

La diversidad de los hominoides (no incluyendo a los humanos).

Ahora deja de mirarte el traste porque en Mayo (2016) se publicó un [artículo] que habla de unos primates extinguidos de China. Primero, quiero aclarar que los autores fueron al campo y pasaron días (y tal vez semanas!) excavando estos fósiles ellos mismos usando una técnica llamada pantalla de lavado. Para usar esta técnica, tomas palas llenas de piedras y lodo a los que pasas por un tamiz de malla fina. Movés el tamiz de un lado para otro para que los sedimentos más chicos atraviesen la malla, dejando las piezas más grandes sobre la malla. Esta técnica te ayuda a encontrar fósiles muy chicos (como dientes de primates) usando mallas cada vez más y más finas a medida que los sedimentos se van separando.

screen washing

La técnica de pantalla de lavado. (Del Smithsonian Museo de Historia Natural).

Los autores del artículo estuvieron en Yunnan, China, donde los sedimentos son de la Transición del Eoceno-Oligoceno (TEO), alrededor de 34 millones de años atrás. En el período TEO  la Tierra comenzó a enfriarse. En Asia en aquel tiempo, un mar se estaba achicando, las Himalayas estaban creciendo, y el mar del Sur de China se estaba abriendo. Muchos cambios, grandes cambios.

Yunnan, china

Mapa de Yunnan, China. (De Wikipedia)

Los autores del artículo encontraron 6 especies nuevas de primates en esos sedimentos! Cuatro eran estrepsirrinos y dos eran haplorhinos. Usando estas nuevas especies, encontraron que los estrepsirrinos sobrevivieron mejor en Asia los cambios climáticos del período TEO, y que los haplorhinos sobrevivieron mejor en África. Esta diferencia preparó el escenario por el resto de la evolución de los primates. África fue el lugar de origen de los hominoides, y Asia continuó siendo la casa de los estrepsirrinos.

Fig1

Figura 1 del artículo mostrando los dientes para cada uno de las nuevas especies.

NOTA: J. Scott, paleoantropóloga, me hizo notar que colas prensiles se perdieron en los monos del viejo mundo, así que nosotros como Hominoides nunca habríamos tenido colas prensiles. Sin embargo, podríamos haber tenido colas si no se habían perdido en nuestro grupo.

A Barrel Full of Monkey-Relatives

Primates are a group of mammals that are defined by having large brains, binocular vision, opposable thumbs, and prehensile tails (tails that can grasp). We, humans, are primates. Primates are divided in to two main groups: strepsirrhines (lemurs, lorises, and others) and haplorhines (tarsiers, monkeys, gibbons, orangutans, gorillas, chimpanzees, and humans).

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The primate evolutionary tree. (Primate images from Wikipedia, and me!)

You’ll notice that I said the group has prehensile tails. Maybe you’re looking at your butt and notice that there isn’t a tail. Sadly, our prehensile tails (SEE NOTE BELOW) went away when we started living mostly on the ground instead of in the trees. All of the primates that have no tails are grouped together and called Apes or Hominoids.

ape diversity

The diversity of Apes (not including humans).

Now stop looking at your butt because a new [paper] came out in May (2016) that talks about some extinct primates from China. Firstly, I want to point out that the authors went to the field and spent days (maybe even weeks!) excavating these fossils out themselves using a technique called screen-washing. To do this, you take shovel-fulls of rock and dirt and pile it onto a thin mesh screen. You jiggle the screen back and forth to get the smaller particles to fall through the mesh, leaving bigger stuff on top of it. This technique allows you to find really small fossils (like primate teeth) by using smaller and smaller mesh as you separate out the bits.

screen washing

Screen washing technique. (From Smithsonian Natural History Museum).

The authors were in Yunnan, China, where sediments from the Eocene-Oligocene Transition (EOT), around 34 million years ago, were preserved. The EOT is a time when the Earth was starting to cool. In Asia at that time, a sea was retreating off the continent, the Himalayas were growing, and the South China Sea was opening. Lots of big changes.

Yunnan, china

Map of Yunnan, China. (From Wikipedia)

The authors found 6 new species of primate in these sediments! Four of them are strepsirrhines and two of them are haplorhines. Using these new species, they found that the strepsirrhines survived the climatic changes of the EOT better in Asia, and that the haplorhines survived better in Africa. This difference in the EOT set the stage for the rest of primate evolution. Africa became the origin for hominoids, and Asia continued to house the strepsirrhines.

Fig1

Figure 1 from the paper showing the teeth for each new primate species.

NOTE: J. Scott, paleoanthropologist, pointed out to me that prehensile tails are actually lost in old world monkeys, so we as Hominoids would not have had prehensile tails. However, we might have had tails if they hadn’t been lost in our group.