Excavando para Anquilosaurios

En otro anuncio de anquilosaurios esta semana, National Geographic publicó un [artículo] describiendo un maravilloso nuevo fósil.

En el año 2011, unos mineros en Alberta, Canadá estaban excavando unas piedras de 110 millones de años atrás (Cretáceo Temprano) en una colina cuando varios huesos de anquilosaurio cayeron por su pendiente.

Una foto del nuevo espécimen de nodosaurio. Foto de R. Clark.

La empresa de minas contactó al Museo Royal Tyrell para recibir ayuda y el espécimen fue recolectado. Después de seis años de trabajo, suficientes partes del fósil han sido expuestas para publicar un artículo sobre él. El articulo está casi listo para publicación, así que tendremos más información muy pronto.

Lo que ya sabemos es que el fósil es de un nodosaurio, una clase de dinosaurio con armadura, pero sin cola como garrote. Los nodosaurios son parte del grupo de anquilosaurios, pero forman su propio clado dentro de ese grupo.

Un cladogramo de Ankyosauria mostrando Nodosauridae (los nodosaurioa) y el resto de los anquilosaurios. De T. Holtz.

Este nodosaurio, en particular, está casi perfectamente preservado en tres dimensiones. Probablemente fue arrastrado al mar y enterrado rápidamente al revés, manteniendo intacta la mayor parte de su esqueleto y toda su armadura. ¡Casi parece una estatua porque está tan completo! Tendremos que mantenernos al tanto de más información cuando el artículo sea publicado.

Mining for Ankylosaurs

In another ankylosaur-related announcement this week, National Geographic has published an [article] discussing a new amazing fossil.

In 2011, miners in Alberta, Canada were excavating some rocks from 110 million years ago (Early Cretaceous) when several ankylosaur bones tumbled out of the hillside.

A photo of the new nodosaur specimen. Photo by R. Clark.

The mining company reached out to the Royal Tyrrell Museum for help, and the specimen was collected. After six years of work, enough of the fossil has been exposed to be able to publish a paper on it. The paper is almost ready for publication, so more discussion will come soon.

What we do know is that this fossil is of a nodosaur, a type of armored dinosaurs without club tails. The nodosaurs are part of the ankylosaur group, but form their own clade within it.

 

A cladogram of Ankylosauria showing Nodosauridae (the nodosaurs) and the rest of the ankylosaurs. From T. Holtz.

This particular nodosaur is almost perfectly preserved in three dimensions. It was likely washed out to sea and quickly buried upside down, keeping most of its skeleton, and all of its armor, intact. It almost looks like a statue since it’s so complete! We will have to keep a look out for more information once it’s published.

A Tiny Pterosaur

This week, an [article] was published about a new pterosaur specimen. The specimen was found in British Columbia, Canada and is from the Late Cretaceous (around 83-76 million years ago). The specimen includes a humerus and some vertebrae.

Fig 1 map

Figure 1 from the paper showing the location of the new specimen.

Pterosaurs are among my favorite animals. They were one of three vertebrate groups that was able to fly. They have a huge diversity in head shapes, feeding styles, and body sizes.

Pterosaur diversity sergey krasovskiy

Pterosaur diversity by S. Krasovskiy.

Pterosaurs share many flight-related features with birds, like hollow bones, long arms, fusion of many of their bones, but they fly in a completely different way. Birds have long arms with fused hands at the end and asymmetrical feathers that allow them to create lift. Pterosaurs also have long arms, but instead of fusing their hands, they extend and embiggen their ring finger. Instead of feathers, pterosaurs had a skin membrane that extended from their hips (or ankles in some) to the tip of their ring finger. In comparison, bats also use a skin membrane, but they have all of their fingers in the membrane instead of just one.

wing comparison

These are all different solutions to being able to fly.

This new specimen of pterosaur is known to be an azhdarchid because of features in its bones. Another famous azhdarchid pterosaur is Quetzalcoatlus, which had the height of a giraffe and the wingspan of a Cessna airplane.

Queztal Mark Witton

Quetzalcoatlus with a giraffe for scale. By M. Witton.

Now, the interesting thing about this pterosaur is that it’s very small. Most pterosaur fossils from the Late Cretaceous are very large (like Quetzalcoatlus), even though they started out very small in the Triassic and Jurassic. This new specimen is comparably tiny, with a wingspan of only 1.5 meters. And it’s not a baby. Based on microscopic features of the bones, the authors think this specimen is a late-stage juvenile (like a teenager) or a sub-adult.

pterosaur cat Fig 6

Figure 6 from the paper showing the new pterosaur with a cat for scale.

Why is that important? Remember how I said that birds and pterosaurs are very similar. When you have animals that have similar habits and habitats, they tend to compete for resources, like foods and shelter. There is a hypothesis (a testable scientific idea) that pterosaurs had to get really large because birds out-competed them at smaller sizes. This new specimen shows that small pterosaurs still existed during the Late Cretaceous. The authors also note that since we don’t find baby pterosaurs in the Late Cretaceous, that maybe small pterosaurs existed, but weren’t fossilized.

Un Pequeño Pterosaurio

Esta semana, se publicó un [artículo] sobre un espécimen de un pterosaurio. Este espécimen se encontró en Columbia Británica, Canadá y es del Cretáceo Tardío (cerca de 83-76 millones de años atrás). El espécimen incluye un húmero y algunas vértebras.

Fig 1 map

Figura 1 del artículo mostrando la ubicación del nuevo espécimen.

Los pterosaurios son unos de mis animales favoritos. Es uno de los tres grupos de vertebrados que pueden volar. Tienen una diversidad enorme en las formas de sus cabezas, maneras de alimentarse y tamaños de su cuerpo.

Pterosaur diversity sergey krasovskiy

La diversidad de los pterosaurios por S. Krasovskiy.

Los pterosaurios comparten muchas características relacionadas con el vuelo de los pájaros, como huesos huecos, brazos largos y la fusión de muchos de sus huesos, pero ellos vuelan de una manera completamente distinta. Los pájaros tienen brazos largos con manos unidas al final y plumas asimétricas para crear sustentación. Los pterosaurios también tienen brazos largos, pero en lugar de unir sus manos, ellos tienen sus dedos anulares extendidos y agrandados. En lugar de plumas, los pterosaurios tenían una membrana de piel que se extendía de sus caderas (o tobillos en algunos) hasta el final de sus dedos anulares. En comparación, los murciélagos también usan una membrana de piel, pero ellos tienen todos sus dedos en la membrana en lugar de solamente uno.

wing comparison

Todas estas son soluciones para poder volar.

Este nuevo espécimen de un pterosaurio es identificado como un azdárquido por las características de sus huesos. Otro azdárquido famoso es el Quetzalcoatlus, que era tan alto como una jirafa y tenía la envergadura de un avión Cessna.

Queztal Mark Witton

El Quetzalcoatlus con una jirafa para comparar la altura. Por M. Witton.

Ahora, lo más interestante de este pterosaurio es que el espécimen es muy chiquito. La mayoría de los fósiles de pterosaurios del Cretáceo Tardío son muy grandes (como el Quetzalcoatlus), sin embargo, ellos empezaron siendo muy chicos en el Triásico y el Jurásico. Este nuevo espécimen es comparativamente pequeño, con una envergadura de solamente 1.5 metros. Y no es un bebé. Basado en características microscópicas de los huesos, los autores piensan que este espécimen es un juvenil grande (como un adolescente) o un subadulto.

pterosaur cat Fig 6

Figura 6 del artículo mostrando el nuevo pterosaurio con un gato para comparar el tamaño.

Porqué es esto importante? Acuérdense que dije que los pájaros y pterosaurios son muy similares. Cuando tenés animales con hábitos y hábitats similares, ellos tienden a competir entre ellos por los recursos como la comida y los refugios. Hay una hipótesis (una idea científica comprobable) que los pterosaurios se tuvieron que hacer grandes porque los pájaros les ganaron en la competencia por los recursos entre los tamaños más pequeños. Este nuevo espécimen muestra que los pterosaurios chicos todavía existían durante el Cretáceo Tardío. Los autores también notan que no se encuentran pterosaurios bebés en el Cretáceo Tardío y que tal vez los pterosaurios chicos existieron, pero no se fosilizaron.