Lucy’s Sudden Fall

This week, an [article] was published that examined the remains of Lucy. You may know of Lucy – she is a specimen of the hominoid species Autralopithecus afarensis. This species is a relative of modern humans that lived around 3.2 million years ago. She was found in 1974 and is relatively complete, making her very valuable and rare.

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Evolutionary tree of hominids. Time is along the bottom in millions of years. Lucy is a species of Australopithecus afarensis. From here.

Lucy is usually housed in Ethiopia, but was recently traveling the US. While in Texas, she was CT scanned by the University of Texas at Austin CT facility. CT scanning allows 3-dimensional models to be made of the fossil, so that more studies can be done on the same specimen without worrying about breaking the original fossil.

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Figure S1 from the article showing the different breaks in the humerus.

The CT scans shows multiple bone breaks in both humeri (the upper arm bone), the femur (upper leg bone), ribs, hips, and skull. The types of breaks she has are consistent with what doctors see in patients that have fallen from a great height. Even more shocking is that some of the breaks show that Lucy stretched her arms out while she was falling to try to protect herself. The bone breaks tell us that the height she fell from was too much and that her organs would have been injured as well. Sadly, Lucy probably died from these injuries. Fortunately, modern medicine and scientific methods were able to come together to tell us her story.

La Caída Súbita de Lucy

Esta semana, se publicó un [artículo] que examinó los restos de Lucy. Tal vez conocen a Lucy – ella es una espécimen de la especie homínida Australopithecus afarensis. Esta especie es una pariente de los humanos modernos que vivió cerca de 3.2 millones de años atrás. Lucy fue hallada en 1974 y está relativamente completa, haciéndola muy valiosa y rara.

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Un árbol evolucionario de homínidos. El tiempo corre debajo de la imágen en millones de años. Lucy es una especie de Australopithecus afarensis. De aqui.

Lucy usualmente está alojada en Etiopía, pero recientemente estuvo viajando por los Estados Unidos. Durante su visita a Tejas, ella fue escaneada con Tomografía Computarizada (TC) en la Universidad de Tejas en Austin en su facilidad de TC. Los escaneos de TC permiten la creación de modelos de un fósil en 3 dimensiones, así más estudios se pueden hacer en el mismo espécimen sin preocuparse se romper el fósil original.

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Figura S1 del artículo mostrando las distintas quebraduras en el húmero.

Los escaneos muestran múltiples huesos quebrados en los dos húmeros (el hueso del brazo superior), el fémur (el hueso de la pierna superior), las costillas, la cadera y el cráneo. El tipo de quebraduras es consistente con lo que encuentran los doctores cuando alguien se cae de gran altura. Aún más sorprendente es que algunas de las quebraduras muestran que Lucy estiró sus brazos mientras caía para tratar de protegerse. Las quebraduras nos dicen que la altura de la cual ella se cayó fue mucha y que sus órganos también se habrían lastimado. Tristemente, Lucy probablemente murió de estas heridas. Afortunadamente, la medicina moderna y los métodos científicos se pudieron unir para contar su historia.