El Reptil Cabeza-Martillo Que Comía Plantas

La semana pasada en Mayo (2016), se publicó un [artículo] que describe a un nuevo reptil marino que vivió durante el Mesozoico, específicamente durante el Triásico Medio (274-242 millones de años atrás). Si bien ya sabíamos de este animal por estudios previos, este nuevo artículo describe la forma de su cráneo basado en dos nuevos fósiles que se encontraron en Yunnan, China.

Fig 1a

Figura 1 del artículo mostrando los dos fósiles nuevos.

Este animal se llama Atopodentatus unicus (Atopo quiere decir ‘extraño’, dentatus quiere decir ‘diente’ y unicus quiere decir ‘único’). El nombre viene de la forma loca de su cráneo. Los huesos que forman la parte delantera del hocico (el maxilar y premaxilar) están conformados en una ‘T’ como un martillo! Todos los dientes en la parte delantera del hocico son chicos y conformados como clavijas. Los dientes de atrás son normales, asi que este animal tiene dos grupos de dientes que son completamente perpendiculares (se unen en un ángulo recto).

Fig1B

Figura 2 del artículo mostrando los huesos de cada nuevo fósil. “m” es maxila y “pm” es premaxila.

Antes que se hallaron estos fósiles, los paleontólogos pensaban que la parte delantera de la cara estaba curvada para abajo. Estos fósiles nos dan una idea mucho más clara de la forma de la cara.

Qué estaban haciendo con sus cabezas de martillo? Probablemente raspando plantas acuáticas y algas de las piedras. Esto nos dice que este reptil acuático era un herbívoro. Tal vez ellos comían como las ballenas con barbas: aspirando mucha agua con su comida y empujando el agua entre sus dientes para filtrar la comida. Así sacaban el agua y se quedaban con la comida. El Atopodentatus vivía en el Triásico Medio, así que es el reptil marino herbívoro más antiguo que hemos encontrado!

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Figura 3 del artículo mostrando el Atopodentatus comiendo. Hecho por Y. Chen.

The Plant Eating Hammerhead

Last week in May (2016) an [article] was published describing a new marine reptile that lived during the Mesozoic, specifically during the Middle Triassic (274-242 millions of years ago). Even though we had known about this animal from previous studies, this new study described the shape of the skull based on 2 new fossils found in Yunnan, China.

Fig 1a

Figure 1 from the paper showing the two new fossils.

This animal is called Atopodentatus unicus (Atopo means ‘strange’, dentatus means ‘tooth’ and unicus means ‘unique’). The name comes from its crazy shaped skull. The bones that make up the front of the snout (maxilla and premaxilla) are shaped into a ‘T’ like a hammerhead! All of the teeth in the front of the snout are small and shaped like pegs. The teeth in the back of the mouth are normal, so this animal has 2 completely perpendicular (meeting at a right angle) sets of teeth.

Fig1B

Figure 2 from the paper showing the bones in each of the new fossils. “m” is maxilla and “pm” is premaxilla.

Before these fossils were found, paleontologists thought the front of the face was turned downwards. These fossils give us a much clearer idea of what their faces looked like.

What were they doing with their hammerheads? Probably scraping aquatic plants and algae off of rocks, meaning this marine reptile was an herbivore. They may have even fed like baleen whales do: taking in a lot of water with their food and pushing the water through their teeth to filter the water out and keep the food in. Because it lived in the Middle Triassic, Atopodentatus was the earliest marine reptile that was an herbivore that we’ve found!

Fig3

Figure 3 from the paper showing Atopodentatus eating. Drawn by Y. Chen.