Un Nuevo Fosil de una Ballena

Hoy, las ballenas vienen en dos variedades basicas: los que tienen barbas de ballena, y los que tienen dientes. Estas dos variedades reflejan una diferencia en la manera de comer que usan las ballenas. Los que tienen barbas de ballena (los Mysticetos) filtran al plancton con aspirar un bocadillo de agua, y empujan el agua por las barbas, dejando al plancton en su boca.

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© Walt Disney

Las ballenas con dientes (Odontocetos) usan ecolocación para cazar animales más grandes como peces, calamares, y otras comidas.

 

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Bailey usando ecolocación. © Walt Disney

Pero ahora hay una tercera variedad de ballenas gracias a un nuevo [fósil] que fue publicado esta semana. Esta nueva ballena se puede identificar solamente por su número y su apodo, Alfred, hasta que una descripción más grande se publica. Alfred tiene preservado partes de su cráneo, mandíbula, dientes, y algunos otros huesos y se encontró en la Formación Pysht de Washington (USA). Estos sedimentos son del Oligoceno Tardío (28 a 23 millones de años atrás). Características de su cabeza nos dicen que Alfred es una ballena Aetiocetido, sin embargo todavía no entendemos como están relacionados con las ballenas de hoy.

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Una reconstrucción de Alfred por C. Buell/Museums Victoria.

Los dientes de Alfred preservan ranuras microscópicas que nos cuentan de cómo comía. Los dientes están hechos de dentina blanda adentro de todo, y esmalte duro por afuera. Si un animal está comiendo comida áspera continuadamente, el esmalte se desgasta. Si un animal está comiendo en exactamente la misma manera todos los días, el patrón de desgasto que vemos en los dientes nos puede contar de cómo comía ese animal. Analizando el patrón de desgaste de Alfred, los autores descubrieron que el probablemente estaba usando su lengua para crear una fuerza de succión para entrar a la presa. Después, Alfred expulsaba al agua a través de sus dientes. Cuando la arena y otros trozos duros chocaron contra sus dientes al salir, crearon ranuras en los dientes de Alfred.

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Como Alfred comía con succión. Por Museums Victoria.

Este fósil muestra que las barbas de ballena tal vez evolucionaron más tarde que pensábamos, por qué esta ballena no tiene evidencia de barbas. También nos dice que esta manera de comer con succión tal vez era un paso intermedio entre ballenas con dientes y esos que filtran su comida.

 

A New Fossil Whale

Today’s whale come in two basic varieties: those with baleen, and those with teeth. These two varieties reflect a difference in how the whales eat. The ones with baleen (Mysticetes) filter out the tiny plankton they eat by bringing in large mouthfuls of water and then pushing the water through the baleen.

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© Walt Disney

The toothed whales (Odontocetes) use echolocation to hunt down larger fish, squid, and other foods.

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Bailey echolocating. © Walt Disney

But now there is a third variety of whale thanks to a new [fossil] that was reported this week. This new whale is identified only from its specimen number and its nickname, Alfred, until a larger description is published. Alfred has parts of its skull, mandible, teeth, and some other bones preserved and was found in the Pysht Formation of Washington, USA. These rocks date back to the Late Oligocene (28 to 23 million years ago). Features of its head tell us that it was Aetiocetid whale, however we do not yet understand how these whales are related to the whales of today.

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A reconstruction of Alfred by C. Buell/Museums Victoria.

Alfred’s teeth preserve microscopic grooves that can tell us about how it ate. Teeth are made up of soft dentine on the inside, and hard enamel on the outside. If an animal is continuously eating rough food, then the enamel will wear away. If the animal is chewing or eating in the same way day after day, then the wear pattern we see on the enamel can show us how that animal ate. By analyzing Alfred’s wear pattern, the authors discovered that it was probably using its tongue to create a suction force to bring in prey. Alfred would then expel the water through its teeth. As sand and other hard bits bumped into its teeth on the way out, they created grooves on Alfred’s teeth.

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How suction feeding would work in Alfred. By Museums Victoria.

This fossil shows that baleen may have evolved later than we thought, as this whale has no evidence of having had baleen. It also tells us that this suction feeding may have been an intermediate step between toothed whales and filter feeding whales.