El Misterio de los Anquilosaurios Patas Arriba

Muchos anquilosaurios, los dinosaurios con armadura, fueron encontrados con sus patas hacia arriba, especialmente si se hallaron en lechos de ríos o en sedimentos marinos. Los científicos han dado distintas explicaciones sobre el porqué de esta posición.

Un anquilosaurio. De aqui.

Un nuevo [estudio] probó varias hipótesis para resolver cuál de ellas provee la más probable explicación de los fósiles patas hacia arriba. Los autores probaron 4 hipótesis. La primera es que los anquilosaurios eran torpes, se caían por las colinas y aterrizaban con las patas hacia arriba. Esta idea es difícil de probar y parece improbable, así que los autores la abandonaron.

Las tortugas pueden darse vuelta solas cuando están patas hacia arriba (aunque es lindo tener ayuda de un amigo). Los anquilosaurios no habrían sido tan existosos si no podian hacer lo mismo.

La segunda hipótesis es que los depredadores volteaban a los anquilosaurios, los comían y  dejaban los restos que se preservaron con las patas hacia arriba. Los autores examinaros a 36 especímenes de anquilosaurios y sólo encontraron a uno con marcas de dientes. Ellos rechazaron esta hipótesis porque no parece que los anquilosaurios con las patas hacia arriba hayan sido mordidos.

Un imagen de un anquilosaurio siendo amenazado por un T. rex. Por Eldar Zakirov.

La tercera hipótesis es que los anquilosaurios muertos fueron arrastrados a los ríos. Cuando llegaron ahí empezaron a descomponerse. El proceso de descomposición produce muchos gases que quedan atrapados dentro del animal, haciendo que éste flote. La armadura en la parte de atrás del anquilosaurio pesaría más que el frente lleno de gases y el dinosaurio entero se daría vuelta. Eventualmente, se depositaría en el fondo y se preservaría con las patas hacia arriba. Para probar esto, los autores crearon modelos de computadora de un anquilosaurio y un nodosaurio (un anquilosaurio sin mazo caudal) hinchados. Encontraron que el nodosaurio se volcaría muy fácilmente y se daba vuelta más pronto. El anquilosaurio tenía más dificultad en darse vuelta.

Figura 3 del artículo mostrando los anquilosaurios hinchados. Los símbolos de la suma y del diamante son marcadores colocados para las simulaciones de computadora para probar la facilidad con la que podían darse vuelta.

La ultima hipótesis es que los anquilosaurios se daban vuelta cuando se descomponían en la tierra. Los autores probaron esta idea examinando armadillos que murieron en la carretera y observando a 22 armadillos en descomposición en un ambiente más controlado. Ellos no encontraron evidencia en favor de esta hipótesis porque era igualmente probable encontrar a los armadillos sobre sus costados, sus estómagos o sus espaldas.

Los armadillos son muy lindos.

Los autores concluyeron que el escenario más probable es que los anquilosaurios eran arrastrados a los ríos o al océano, se hinchaban al descomponerse y se daban vuelta mientras flotaban. Una vez que los gases de la descomposición escapaban, los anquilosaurios se hundían al fondo y se fosilizaban. Este estudio se encargó de probar una idea de larga data que nunca se había probado. Ahora tenemos una mejor idea de cómo se preservaron los anquilosaurios y sabemos más sobre su biología.

The Mystery of the Upside-down Ankylosaurs

Many ankylosaurs, the armored dinosaurs, have been found upside down when they’ve been discovered, especially when they’ve been found in river beds or marine sediments. Researchers have had different ideas as to why this might be the case.

An anklosaur. From here.

A new [study] tested several hypotheses to figure out which is the most likely to explain the upside-down fossils. The authors tested 4 hypotheses. The first was the ankylosaurs were just clumsy and would fall down hills and land upside down. This idea is hard to test, and seems unlikely, so the authors moved on.

Turtles can actually flip themselves over when they’re on their backs (though it’s nice to have help from a friend). Ankylosaurs would not have been so successful if they could not do the same.

The second hypothesis was that predators would flip the ankylosaurs over and eat them, leaving the remains to be preserved upside-down. The authors examined 36 ankylosaur specimens and only found 1 with any tooth marks on it. They rejected this hypothesis, since it did not seem that the upside-down ankylosaurs were eaten.

A picture of an ankylosaur being threatened by a T. rex. By Eldar Zakirov.

The third hypothesis was that dead ankylosaurs would wash into a river. Once there, it would start to decompose. The process of decomposition releases a lot of gas, which gets trapped inside the body of the animal, causing it to float. The armor on the back of an ankylosaur would weight more than the gas-filled belly, and the whole dinosaur would flip upside-down. Eventually it would settle to the bottom and be preserved upside-down. To test this, the authors created computer models of a bloated ankylosaur and a bloated nodosaur (an ankylosaur with no tail club). They found that the nodosaur would tip very easily and would flip over more readily. The ankylosaur had a more difficult time flipping over.

Figure 3 from the paper showing the bloated ankylosaur and nodosaur. The plus and diamond symbols are place markers for the computer simulations to test how easily they would flip over.

The last hypothesis was that the ankylosaurs would roll over as the decomposed on land. The authors tested this by examining road-kill armadillos and by watching 22 armadillos decompose in a more controlled setting. They did not find support for this hypothesis as the armadillos were equally likely to be found on their sides, stomachs, and backs.

Armadillos are pretty cute.

The authors concluded that the most likely scenario is that the ankylosaurs would get washed into a stream or into the ocean, bloat from decomposition, and roll over as they floated along. Once the gases escaped, they’d sink to the bottom and get fossilized. This study took it upon itself to test a long-standing idea that had never been tested. Now we have a better notion for how ankylosaurs were preserved and more about their biology.

Un Conflicto con Fósiles

Un par de semanas atrás, se publicaron 2 artículos de diferentes grupos de investigación sobre una especie de arácnido. Arácnidos son el grupo que forman las arañas, los escorpiones, las garrapatas, los ácaros, los opiliones, y algunos otros grupos. Todos tienen 8 patas, 2 segmentos de cuerpo y otros 2 pares de apéndices que sirven para una variedad de funciones.

La diversidad de los arácnidos. De la Encyclopedia Britannica.

Los artículos enfocaron en 4 especímenes de una nueva especie, llamada Chimerarachnae yingi. ‘Chimera’ quiere decir ‘un animal mixto’, ‘arachnae’ se refiere a los arácnidos y ‘yingi’ es en honor a la persona que encontró los especímenes. Los 4 especímenes se hallaron en ámbar en Myanmar y son del Cretáceo Medio (alrededor de 100 millones de años atrás).

Uno de los especímenes que usaron para los esudios. De Wang et al. 2018 (el primer grupo).

Cada grupo de investigación miró a los especímenes e hizo un análisis de las relaciones familiares para ver donde ubicar a esta nueva especie. [Uno de los grupos] encontró que la especie es pariente más cercano de las arañas. [El otro grupo] encontró que es más cercano a un grupo de arácnidos extinguidos llamados Urareneida.

Las diferentes posiciones que la nueva especie toma. El primer estudio mostró que es mas cercano a las arañas (en azul) y el segundo estudio mostró que es un Uraraneid (en rojo).

¿Pero porqué la diferencia? Parece que la combinación de características que tiene la Chimerarachnae la hace difícil de ubicar claramente en el árbol de los arácnidos. Cuando los análisis se hacen en formas ligeramente diferentes, su posición en el árbol genealógico cambia. Esperemos que más especímenes clarifiquen este problema en el futuro.

A Fossil Fight

A couple of weeks ago, 2 articles were published by different research groups about a species of arachnids. Arachnids are the group that contains spiders, scorpions, ticks, mites, harvestmen, and a couple other groups. They all have 8 legs, 2 body segments, and 2 other pairs of appendages that serve a lot of different functions.

The diversity of arachnids. From Encyclopedia Britannica.

The articles focused on 4 specimens of a new species, called Chimerarachnae yingi. ‘Chimera’ means ‘a mixed animal’, ‘arachnae’ refers to the arachnid group, and ‘yingi’ is in honor of the person who found the specimens. All 4 specimens were found in amber in Myanmar and date back to the mid-Cretaceous (around 100 million years ago).

One of the specimens used in the studies. From Wang et al. 2018 (the first group).

Each research group looked at the specimens and ran an analysis of evolutionary relationships to see where this new species fits in. [One research group] found that this species is more closely related to spiders. [The other research group] found that it’s more closely related to an extinct group of arachnids called Urareneida.

The different positions the new species takes. The first study showed that it was closer to spiders (in blue) and the second showed that it was a Uraraneid (in red).

But why the difference? It seems the combination of traits that Chimerarachnae has makes it difficult to clearly place into the tree of arachnids. When analyses are run in slightly different ways, its position moves around. Hopefully more specimens can help clear this up in the future.

La NASA y el Cretáceo Inferior

La Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio de los Estados Unidos (NASA) usualmente mira hacia el cielo, pero esta semana, se publicó un [artículo] que describe un fósil que fue hallado en su Centro de Vuelos Espaciales en Maryland (USA).

Figura 1 del artículo mostrando el sitio del Centro de Vuelos Espaciales de NASA (NASA/GSFC) en Maryland (USA). Las distintas sombras de gris indican distintas rocas.

Ray Stanford estaba dejando a su esposa, Sheila, de vuelta en la NASA después de almorzar juntos, cuando Ray vió una roca interesante. Como paleontólogo aficionado, Ray fue a investigar. El notó que esta roca tenía una huella de 12 pulgadas (30 cm) preservada en ella y llamó a unos profesionales para que lo ayuden a excavar la roca. Eso ocurrió en el año 2012 y esta semana se publicó el artículo que describe a este fósil.

El bloque de roca tiene 8 pies (casi 2.5 metros) de largo y 3 pies (casi 1 metro) de ancho y muestra casi 70 huellas de distintos animales. La roca es del Cretáceo Inferior (142-96 millones de años atrás) y preserva huellas de pterosaurios y de dinosaurios terópodos, anquilosaurios y saurópodos.

Figura 3 del artículo mostrando el bloque arriba y la interpretación de las huellas abajo. La huella grande y violeta de saurópodo es lo que Ray vío.

Pero las verdaderas estrellas del bloque de roca son las huellas de mamíferos. Huellas de mamíferos del Cretáceo son extremadamente raras y este bloque parece preservar 26 huellas de mamíferos. ¡Una cantidad increíble!

Figura 6A del artículo mostrando las huellas de mamíferos de cerca.

Sin fósiles de los cuerpos es difícil precisar exactamente que especies hicieron estas huellas, pero estudios adicionales y nuevos descubrimientos podrían eventualmente ayudar a resolver estas incógnitas. Lo que nos indica este bloque de roca es que Maryland tuvo una gran diversidad de animales viviendo ahí a comienzos del Cretáceo.

NASA and the Lower Cretaceous

The National Aeronautics and Space Administration (NASA) usually has their eyes on the sky, but this week, a [paper] came out that described a fossil found at their Maryland Space Flight Center.

Figure 1 from the paper showing the location of the NASA Goddard Space Flight Center (NASA/GSFC) in Maryland. The different shades of grey indicate different rocks.

Ray Stanford was dropping off his wife, Sheila, back at NASA after having lunch together, when Ray spotted an interesting rock. As an amateur paleontologist, Ray went to investigate. He noticed this rock had a 12-inch-long footprint preserved on it and called on a few professionals to help excavate it. That was back in 2012, and this week, the paper describing this fossil has been published.

The rock slab is 8 feet (almost 2.5 meters) long and 3 feet (almost a 1 meter) wide and shows almost 70 tracks of different animals. The rock is from the Lower Cretaceous (142-96 million years ago) and preserves footprints from theropod, ankylosaurian, and sauropod dinosaurs, and pterosaurs.

Figure 3 from the paper showing the slab on top and the interpretation of the footprints below. The big, purple sauropod print is what Ray had spotted.

But the real stars of this slab are the mammal tracks. Cretaceous mammal tracks are extremely rare, and this slab seems to preserve 26 tracks made by mammals. That’s an incredible amount!

Figure 6A from the paper showing a close up of the mammal footprints on the slab.

Without any body fossils, it is hard to pinpoint exactly what species made these tracks, but further studies and new discoveries could eventually help to figure this out. What this slab does indicate is that Maryland had a very diverse set of animals living there at the beginning of the Cretaceous.

Las Chitas, Las Orejas, y las Persecuciones a Alta Velocidad

¡Volví! Pasé las últimas semanas de diciembre y buena parte de enero terminando y enviando Ella encontró fósiles, el [libro] sobre mujeres paleontólogas que Abby West, Amy Gardiner y yo escribimos. También participé en el congreso anual de la Sociedad de Biología Integrativa y Comparativa en San Francisco y aprendí un montón. Ahora espero volver a poner nuevos artículos aquí una vez por semana.

La semana pasada, se publicó un [artículo] que examinó las orejas de las chitas y sus gatos parientes. Las chitas son los animales de la tierra más veloces de hoy. Tienen puntos y rayas en sus caras y pequeñas melenas cuando son bebés.

Una chita con su cachorro. De BBC.

Las chitas están especializados para correr a alta velocidad para cazar antílopes chicos. Sus cuerpos enteros están adaptados para correr: tienen pechos profundos para tener pulmones más grandes y más flujo de oxígeno, espaldas flexibles para hacer sus pasos más largos, colas largas que usan para girar y sus garras no se retractan por completo para agarrarse mejor al suelo. Todas estas características les ayudan a atrapar a su presa.

¿Pero cuándo se hicieron tan rápidos las chitas? Este nuevo estudio mira a sus oídos internos. El oído interno no nos ayuda con la audición, pero nos dice cuán rápido y en qué dirección estamos moviendo nuestras cabezas. También trabaja con el sistema visual del cerebro para estabilizar la cabeza así lo que vemos está estable y no borroso.

Las partes del oído. El oído interno es la porción que se ocupa del equilibrio y moción de la cabeza. De aqui.

Este artículo uso escaneos de TC para mirar al oído interno de las chitas, de otros gatos grandes (como leones y pumas) y de una especie de chita extinguido. Analizando el tamaño de las varias partes, los autores descifraron cuanto cada gato estaba adaptado para correr a alta velocidad. Cuanto más grandes los componentes del oído interno, mejor el gato estaría para mantener su visión estable a altas velocidades.

El oído interno de la chita extinguida (en el medio) y moderna (abajo). Pueden ver como la chita moderna tiene componentes más grandes y anchas que la chita extinguida. Ilustración por M. Grohé.

Los autores encontraron que la chita moderno tiene componentes de su oído interno más grandes que los de la chita extinguido. Esto indica que la chita extinguido probablemente no estaba especializado en correr a alta velocidad y que la persecución a alta velocidad evolucionó más recientemente en las chitas modernos.

Una chita sonriendo. De Caters News Agency.

Cheetahs, Ears, and High-Speed Chases

I’m back! I spent the last two weeks of December and a lot of January finishing and sending out She Found Fossils, the [book] about women in paleontology that Abby West, Amy Gardiner, and I wrote. I also went to the annual Society of Integrative and Comparative Biology conference in San Francisco and learned a ton. Now hopefully I can get back to a once-a-week schedule for this blog.

Last week, a [paper] was published that looked at the ears of cheetahs and their cat relatives. Cheetahs are the fastest land animal of today. They’ve got spots and face stripes and little manes when they’re babies.

A cheetah with her cub. From BBC.

Cheetahs are specialized in running at high speeds to chase down small antelopes. Their whole bodies are adapted for running: they have deep chests for bigger lungs and more oxygen flow, flexible backs to make their strides longer, long tails that they use to turn, and their claws don’t fully retract so that they can grip the ground better. All of these traits help them run down their prey.

But when did cheetahs get so fast? This new study looks at their inner ears. The inner ear doesn’t help us with hearing, instead it tells us how quickly and in what direction our heads are moving. It also works with the visual system in the brain to help stabilize the head so that what we see stays steady instead of blurry.

The parts of the ear. The inner ear has is the portion that deals with balance and head movement. From here.

This paper used CT scanning to look at the inner ear of cheetahs, other large cats (like lions and pumas), and 1 species of fossil cheetah. By analyzing the size of the different parts, the authors figured out how much each cat was adapted to high speed running. The bigger the components of the inner ear, the better the cat would be at keeping vision stable at high speeds.

The inner ear of the extinct (middle) and modern (lower) cheetah. You can see how the modern cheetah has wider and larger components than the extinct cheetah. Illustration by M. Grohé.

The authors found that the modern cheetah has larger inner ear components than the fossil cheetah. This means that the fossil cheetah was probably not specialized for high speed running, and that high-speed chasing has evolved more recently in modern cheetahs.

A smiling cheetah. From the Caters News Agency.

Los 5 Artículos Más Geniales sobre Animales Fósiles del 2017

Bueno amigos. Puse muchos artículos en el 2017 (¡37!) así que tratando de elegir los mejores artículos, pensé en hablar sólo de los artículos sobre dinosaurios, pero eso no me pareció justo. Así que, en orden de aparición, aquí están los 5 mejores artículos sobre animales fósiles del 2017:

 

Febrero 2017: [Bulbasaurus] un pequeño dicinodonto adulto del Pérmico. Fue llamado así por la forma de su nariz.

Bulbasaurus por M. Celesky

Mayo 2017: [Zuul] el anquilosaurio más completo de Norte América. Su cabeza está cubierta de cuernos, dándole el aspecto de Zuul, de la película Ghostbusters.

Zuul and Zuul. Izquierda por D. Dufault.

Julio 2017: [Coronodon] una ballena del Oligoceno que tenía dientes con muchas cúspides para filtrar sus alimentos.

Coronodon por A. Gennari.

Setiembre 2017: Y hablando de filtrar sus alimentos – [Morturneria] un plesiosaurio de Antártida con muchos dientes pequeños que los usaba como tamiz

Morturneria por S.J.G.

Diciembre 2017: El tesoro de [huevos de pterosaurios], algunos con embriones, del Cretáceo Temprano, que nos dice mucho sobre como crecían los pterosaurios bebés y los hábitos de anidación de los adultos.

The pterosaur eggs.

Mención de honor: El debate en curso sobre el árbol familiar de los dinosaurios [1] [2], que no es un artículo sobre un animal fósil, pero que podría cambiar completamente como pensamos sobre los (mejores) animales fósiles.

Nota #1: entre las fiestas y un viaje a un congreso, no voy a volver por un tiempo. Pero no tengan miedo, DrNeurosaurus volverá en febrero del 2018.

Nota #2: Nuestro libro ELLA ENCONTRÓ FÓSILES esta disponible! Miren aquí: [Ella encontró fósiles]

Top 5 Cool Fossil Animal Posts of 2017

Ok friends. I posted a lot in 2017 (37 times!) so in trying to narrow down the top posts this year, I thought about narrowing it down to just dinosaurs, but that didn’t seem fair. So, in order of appearance, here are the top 5 cool fossil animals posts of 2017:

 

February 2017: [Bulbasaurus] a small-sized adult dicynodont from the Permian, which was named for its bulbous nose.

Bulbasaurus by M. Celesky

May 2017: [Zuul] the most complete North American ankylosaur ever found. Its head is covered in horns, giving it the appearance of Zuul, from Ghostbusters.

Zuul and Zuul. Left by D. Dufault.

July 2017: [Coronodon] a whale from the Oligocene whose teeth had many bumps for filter feeding.

Coronodon by A. Gennari.

September 2017: And speaking of filter feeding – [Morturneria] a plesiosaur from Antarctica with a ton of tiny teeth that it used as a sieve.

Morturneria by S.J.G.

December 2017: The trove of [pterosaur eggs], some with embryos, from the Early Cretaceous that tell us a lot about the growth of pterosaur babies and the nesting habits of the adults.

The pterosaur eggs.

Honorable mention: The ongoing dinosaur tree debate [1] [2], which isn’t a cool fossil animal, but could completely change how we think about (the coolest) fossil animals.

Note #1: between the holidays and traveling to a conference, I will not be back for a while. But fear not, DrNeurosaurus will return in February 2018.

Note #2: Our book SHE FOUND FOSSILS is available! Check here for details: She Found Fossils