Hormigas del Infierno del Cretáceo

A principios de setiembre, se publicó un [artículo] que describe a una nueva especie de hormiga. ¡Pero no era una hormiga cualquiera! Era una hormiga del infierno del Cretáceo que fue preservada en ámbar en Burma.

Una foto de la hormiga del infierno en ámbar. Los autores nombraron a la nueve especies Linguamyrmex vladi.

Este grupo de hormigas está extinguido y se encuentra solamente en sedimentos Cretácicos (específicamente de alrededor de 98 millones de años atrás). Como el ámbar es transparente, los autores tomaron imágenes de alta resolución de la hormiga a través del ámbar. También lo escanearon con TC.

Figura 3 del artículo mostrando una reconstrucción de la hormiga.

Ellos encontraron que esta hormiga tenía un cuerno grande que salía de su cabeza y una mandíbula como una guadaña. Una guadaña es una herramienta de metal que se usa para cortar pastos altos. También es el instrumento con el cual se representa la Muerte.

La Muerte, con su guadaña. De aqui.

Estas mandíbulas se usaban para enclavijar y perforar a las larvas suaves pero no se podían usar para masticar. En cambio, los autores piensan que después de perforar a la presa, las mandíbulas encauzaban la sangre hasta la curva de la mandíbula y, después, pequeños pelos y la succión arrastraban la sangre hacia adentro de la boca de la hormiga. ¡Esta hormiga chupaba sangre como un vampiro!

Figure 4 from the paper showing the hell ant and its prey.

Finalmente, el análisis de TC mostró que las mandíbulas eran más densas que la cabeza. Este análisis también indicó que esta densidad aumentada se debía a la existencia de metales en la mandíbula. Estas hormigas absorbían metales de su medio ambiente y los usaban para fortalecer sus mandíbulas. Es desafortunado que este grupo de hormigas esté extinguido – harían un impresionante espectáculo natural!

Cretaceous Hell Ants

At the beginning of September, a [paper] was published that described a new species of ant. Not just any ant! A hell ant from the Cretaceous. That was preserved in amber from Burma.

A photo of the hell ant in amber. The authors called the new species Linguamyrmex vladi.

This group of ants is extinct and known only from the Cretaceous (specifically around 98 million years ago). The amber is see-through, so the authors took high-resolution images of the ant through the amber. They also CT scanned it.

Figure 3 from the paper showing a reconstruction of the ant.

They found that this ant had a large horn coming off the head and a scythe-like jaw. A scythe is a curved metal tool for cutting tall grasses. It’s also what Death carries around.

Death, holding its scythe. From here.

These jaws were used to pin and pierce soft larvae, but could not be used to chew their prey. Instead, the authors think that after piercing the prey, the jaws would funnel blood down into the bend of the jaw, and then small hairs and suction would direct the blood into the ant’s mouth. This ant sucked blood like a vampire!

Figure 4 from the paper showing the hell ant and its prey.

Lastly, the CT analysis showed that the jaws are denser than the rest of the head. This analysis also showed that the increased density was due to metals in the jaw. These ants absorbed metals from their environment and used them to make their jaws stronger. It’s too bad that this group is extinct – it would have made for a killer nature show!

Un Plesiosaurio que Filtraba sus Alimentos

Unas semanas atrás, a fines del mes de Agosto, se publicó un [artículo] que examinó nuevamente un fósil que se ha conocido por 30 años. El fósil es parte del cráneo de un plesiosaurio. Los plesiosaurios eran reptiles acuáticos que vivían en los océanos durante el Mesozoico. Todos tenían grandes patas que parecían paletas para nadar mejor en el agua. Algunos tenían una cabeza grande y un cuello corto y otros tenían una cabeza chica y un cuello largo.

Unos de los distintos plesiosaurios. Este imagen esta hecho de jugetes para niños, pero muestra que algunos de los plesiosaurios tenían cabezas grandes y algunos tenían cabezas chicas. De aqui.

El plesiosaurio fósil de este artículo se llama Morturneria seymourensis y es de la isla Seymour (o Marambio), en la Antártida. Aunque ya sabíamos de este fósil desde hace mucho tiempo, los paleontólogos no podían entender cómo ensamblar sus huesos. El descubrimiento de otro plesiosaurio ayudó a unir los pedazos del Morturneria.

Figura 2 del artículo mostrando las partes del cráneo a la izquierda, la interpretación en el medio, y la recontrucción a la derecha. Todos las imagenes estan en vista lateral, con la punta de la nariz hacia arriba.

Una vez que los autores entendieron como era el cráneo, hicieron unas observaciones interesantes. La mandíbula es ancha y puede abrirse ampliamente. Los dientes están sostenidos flojamente y salen a los costados de la mandíbula en lugar de arriba y abajo de ella.

Figura 10 del artiículo mostrando una reconstrucción artistica del Morturneria.

Los autores del artículo piensan que estas características muestran que el Mortuneria estaba usando su boca como un tamiz. Tomaría una gran cantidad de agua o sedimentos en su boca con su comida y expulsaría el agua y sedimento a través de sus dientes. Esto movería el agua hacia afuera de su boca, pero dejaría la comida dentro de ella. Las ballenas modernas de barbas hacen lo mismo, pero usan barbas en cambio de dientes. ¡El Mortuneria es el primer reptil acuático que comía filtrando sus alimentos!

A Plesiosaur with a Sieve-Mouth

A couple of weeks ago, in late August, a [paper] was published that re-examined a fossil that has been known for 30 years. This fossil is a partial skull of a plesiosaur. Plesiosaurs were aquatic reptiles that lived in the oceans during the Mesozoic. They all had large, paddle-like limbs to help swim in the water. Some of them had big heads and short necks and some had small heads and a long neck.

Some of the different plesiosaurs. This image is made with children’s toy models, but it shows how some plesiosaurs have big heads and some had small heads. From here.

The fossil plesiosaur from this paper is called Morturneria seymourensis and it’s from Seymour Island, Antarctica. Even though we’ve had this fossil for a long time, paleontologists couldn’t figure out how the bones fit together. A discovery of a different plesiosaur fossil helped put the pieces of Morturneria together.

Figure 2 from the paper showing the parts of the skull on the left, the interpretation in the middle, and the reconstruction on the right. All of the images are in side view, with the tip of the nose pointing upward.

Now that the authors knew what the skull looked like, they made some interesting observations. The jaw is wide and can open very far. The teeth are loosely held in place and they come out to the sides of the jaw, instead of up and down.

Figure 10 from the paper showing an artist reconstruction of Morturneria.

They think that these characteristics show that Morturneria was using its mouth like a sieve. It would take in a large amount of water or sediment around its food and push out the water and sediment through its teeth. This would move the water out of its mouth, but keep the food in. Modern baleen whales do the same thing, except they use baleen instead of teeth. Mortuneria is the first marine reptile to have filter-fed!

Descubrimientos de Aves en Argentina

Esta semana, voy a dejar que mis obvios prejuicios (a favor o en contra de algo, en este caso es a favor de algo) se manifiesten..

Un periódico Argentino, Clarín, anunció el [descubrimiento] de tres grandes aves en Mar del Plata, Argentina. Yo nací en Argentina y me gustan los pájaros, así que, por supuesto, no pude evitar hablar de esta noticia aunque no hay un artículo científico para acompañarla.

Un mapa de Mar del Plata, Argentina. De Google.

Paleontólogos trabajando en una barranca entre Mar del Plata y Miramar encontraron los huesos de tres aves distintas. Una es un ave del terror, otra es un cóndor y otra es un águila. Todas son de 5.5-3 millones de años atrás, parte de la era Pliocena.

El ave del terror es un juvenil de la especie Mesembriornis milneedwardsi. Esta especie es uno de los forusrácidos – un grupo de aves depredadores gigantes y terrestres. Esta especie en particular tenia 1.8 metros en altura.

El grupo de los forusrácidos. A es la seriama de hoy, que no es un forusrácidos, pero si es su pariente más cercano. B es Mesembriornis. De aqui.

¡Ellos identificaron el cóndor, en parte, por un fémur, que tiene 33 centímetros de largo! Finalmente, el águila. Ellos piensan que era más grande que el águila coronada de hoy. ¡El águila coronada tiene 0.9 metros (3 pies) de largo y una envergadura de casi 2 metros (6 pies)!

Un águila coronada con una person (Simon Thomsett) para escala. De aqui.

La barranca donde encontraron los fósiles es erosionada por el mar en forma continua. Cuanto más las olas golpean las rocas, más fósiles aparecen. Los paleontólogos dicen que de allí nunca se van sin encontrar algo, así que van a tener que estar con sus ojos abiertos para descubrir más especímenes.

Bird Discoveries in Argentina

I’m going to let me very obvious biases (prejudice for or against something – in this case, for something) come forward this week.

An Argentinian newspaper, El Clarin, announced the [discovery] of three large birds in Mar del Plata, Argentina. I am Argentine, and I like birds, so of course I’m choosing to talk about this even though there isn’t yet a scientific paper to go with it.

A map of Mar del Plata, Argentina. From Google.

Paleontologists working in a canyon between Mar del Plata and Miramar found the bones of three different birds. One is a terror bird, one is a condor, and one is an eagle. They are all from 5.5-3 million years ago, part of the Pliocene epoch.

The terror bird is a juvenile of Mesembriornis milneedwardsi. This species is one of the phorusrhacids – a group of giant terrestrial predatory birds. This particular species was 1.8 meters tall.

The phorusrhacids. A is the modern cariama, which is not a phorusrhacid, but is their closest living relative. B is Mesembriornis. From here.

They identified the condor partially from a femur, which is 33 centimeters long! Lastly, the eagle. It’s thought to be bigger than the modern crowned eagle. The crowned eagle is around 3 feet long and has a wingspan of 6 feet!

A crowned eagle with a person (Simon Thomsett) for scale. From here.

The canyon where these fossils were found is continuously eroded by waves. The more the waves hit the rocks, the more fossils come out. Paleontologists there say that they never go home empty handed, so they’ll have to keep their eyes peeled for more specimens.

Un Viejo Dinosaurio con Nueva Información

A mediados de este mes, se publicó un [estudio] con un resultado sorprendente sobre la historia temprana de los dinosaurios. Como ya hemos comentado anteriormente, los dinosaurios vienen en dos sabores generales: Ornitisquios y Saurisquios [o tal vez no]. Los ornitisquios incluyen a diversos herbívoros como el Stegosaurio, el Triceratops, el Pachycephalosaurus y otros. Todos tienen un hueso predentario (un hueso en frente del dentario) y un pubis (parte de la cadera) que apunta hacia atrás. El hueso predentario soportaba un pico para cortar las plantas y el pubis apuntando hacia atrás dejaba más espacio para los intestinos – dos características necesarias para comer muchas plantas. Los saurisquios incluyen a los dinosaurios con cuellos largos (los saurópodos) y los terópodos carnívoros como el Tyrannosaurus rex, el Velociraptor, el Coelophysis y otros. Ellos tienen un pubis que apunta hacia adelante y no tienen un hueso predentario.

Una comparación de las caderas de los saurisquios (arriba) y los ornitisquios (abajo). El pubis esta en verde. De Britannica y Everything Dinosaur.

La historia temprana de los dinosaurios es poco clara, en parte porque muchos de los dinosaurios más tempranos parecen similares. Este estudio examinó un dinosaurio llamado Chilesaurus diegosuarezi, que se había identificado previamente como un terópodo. Tiene un pubis que apunta hacia atrás, pero no tiene un hueso predentario. Esto es una combinación que no se ve en cualquier otro dinosaurio.

Figura 2 B y D del artículo mostrando el dentario (izquierda) y la cadera (derecha) de Chilesaurus.

Los autores agregaron al Chilesaurus en un conjunto de datos de otros 75 dinosaurios y más de 450 características. La computadora hizo un análisis filogenético (un análisis de relaciones familiares) usando el conjunto de datos. ¡Su nuevo análisis concluyó que este dinosaurio actualmente era un ornitisquio temprano y no un terópodo! Nos muestra que las características que ayudaron a los ornitisquios a comer más plantas, evolucionaron en etapas y no todas al mismo tiempo. Primero, el pubis apuntó hacia atrás para dejar más espacio para los intestinos. Después, el hueso predantario se formó y creó un pico para cortar las plantas más fácilmente.

Este análisis muestra que algunas veces tenemos que volver y reexaminar nuestros resultados para tener una imagen más clara del pasado.

An Old Dinosaur with New Information

Earlier this month, a study was [published] with a surprising result about the early history of dinosaurs. As we have previously discussed, dinosaurs come in 2 general flavors: Ornithischians and Saurischians [or maybe not]. Ornithischians include the diverse herbivores like Stegosaurus, Triceratops, Pachycephalosaurus, and others. They all have a predentary bone (a bone in the front of the upper jaw) and a pubis that points backwards (part of the hip). The predentary bone supported a beak for chopping plants and the backwards pointing pubis allowed for more space for guts – both necessary features for eating a lot of plants. Saurischians include the long-necked sauropods, and meat-eating theropods, like Tyrannosaurus rex, Velociraptor, Coelophysis, and others. They have a pubis that points forward and no predentary bone.

A comparison of saurischian (top) and ornithischian (bottom) hips. The pubis is in green. From Britannica and Everything Dinosaur.

The early history of dinosaurs is a bit unclear partly because many of the earliest dinosaurs look very similar. This study examined a dinosaur named Chilesaurus diegosuarezi, which had been previously identified as a theropod. It has a backwards pointing pubis, but no predentary bone. This is not a combination that is seen in any other dinosaur.

Figure 2 B and D from the paper showing the dentary (left) and hips (right) of Chilesaurus.

The authors put Chilesaurus into a data set with 75 other dinosaurs and over 450 characters. The computer then ran a phylogenetic analysis (an analysis of evolutionary relationships) using the data set. Their new analysis concluded that this dinosaur was actually an early ornithischian and not a theropod! It shows us that the traits that helped ornithischians eat more plants evolved in stages and not all at once. First, the pubis turned backwards to allow for more gut space. Later on, the predentary bone formed and created a beak to easily chop plants.

This analysis shows that sometimes we need to go back and retest our results to get a clearer picture of the past.

Un Excepcional Fósil de Insecto

Las cucarachas son famosas por sobrevivir varios eventos de extinción en la Tierra. Ellas evolucionaron alrededor del Período Carbonífero (360-300 millones de años atrás) y versiones modernas aparecen en el registro fósil a mediados de la Era Mesozoica.

Una cucaracha gigante de Madagascar. De National Geographic Kids.

Ahora imaginen si una cucaracha evolucionó brazos largos para agarrar y ojos enormes para cazar. ¿Eso es muy espantoso, no? Bueno, eso básicamente es lo que es una mantis*.

Una mantis. Si lo pensás, una mantis es básicamente la versión insecto de una jirafa carnívora. Una jirafa carnívora con manos de cuchillo. Foto de Wikipedia.

Hoy, las mantis cazan a su presa por emboscada. Las mantis usan el camuflaje para esconderse en sus ambientes. ¡Cuando un insecto delicioso se acerca, ellas atacan! Tienen un par de brazos que usan para capturar y sostener a su presa (llamados brazos de raptor). Cada brazo tiene una serie de clavos para ayudar a sostener a la presa. ¿Pero siempre usaron un par de brazos para este trabajo?

Figura 1 del artículo mostrando el fósil en el centro. A la izquierda, las distintas partes del cuerpo se muestran en colores (los ojos son violetas, la cabeza es amarilla, el cuerpo y los brazos en los otros colores). A la derecha hay una foto en primer plano del segundo par de brazos.

Un nuevo [fósil] de Brasil de 110 millones de años atrás nos muestra una idea distinta. Esta mantis está excepcionalmente preservada tiene un par de alas, la cabeza, parte del primer segmento del cuerpo y los dos primeros pares de brazos.

La parte interesante es que ambos pares de brazos tienen clavos. Ya que estos clavos se usan para capturar y sostener a la presa en las mantis modernas, sabemos que esta mantis fósil probablemente estaba usando su segundo par de brazos para ayudar a sostener a la presa. Este fósil nos indica que las mantis extinguidas tal vez cazaban de una manera un poco distinta de lo que vemos hoy.

Un par de mantis mostrando sus colores. Foto de I. Siwanowicz.

*Para ser mas clara: las mantis no evolucionaron de las cucarachas. Ambos mantis y cucarachas evolucionaron de un pariente que se parecia más a una cucaracha.

An Exceptional Fossil Insect

Cockroaches are known for surviving multiple extinction events on Earth. They evolved around the Carboniferous Period (360-300 million years ago) and modern versions appear in the fossil record in the middle of the Mesozoic Era.

A Madagascar hissing cockroach. From National Geographic Kids.

Now imagine if a cockroach evolved long, grasping arms, and giant eyes for hunting prey. That’s pretty terrifying, right? Well, that’s basically what a praying mantis is*.

A praying mantis. If you think about it, a praying mantis is really the insect form of a carnivorous giraffe. A carnivorous giraffe with knife hands. Photo from Wikipedia.

Today, praying mantises hunt prey by ambushing animals as they come close. Mantises are normally camouflaged to blend in with their surroundings. When a particularly tasty insect comes by, they attack! They have a single pair of arms they use for catching and holding prey (called raptorial arms). Each arm has a set of spikes that help hold the prey in place. But did they always use one pair of arms for this job?

Figure 1 from the article showing the fossil in the center. On the left, the different body parts are colored (eyes are dark blue, head is yellow, body and arms are the other colors). On the right is a close up of the second set of arms.

A new 110 million-ear-old [fossil] from Brazil shows us a different idea. This exceptionally preserved mantis shows a pair of wings, the head, part of the first body segment, and the first two pairs of arms.

The interesting thing is that both the first and the second pairs of arms have spikes on them. Since these spikes are used to catch and hold prey in modern mantises, we know that this fossil mantis was probably using its second pair of arms to help hold prey. This fossil shows us that extinct mantises may have hunted a little differently than what we see today.

A couple of praying mantis showing their colors. Photo by I. Siwanowicz.

*To be clear, mantises did not evolve from cockroaches. Both mantises and cockroaches evolved from an ancestor that looked more like a cockroach.