Un Nuevo Árbol Genealógico de Dinosaurios

La semana pasada, se publicó un [estudio] que cambió las relaciones familiares fundamentales de los dinosaurios. Tradicionalmente, y en los últimos 130 años, los dinosaurios se dividían en 2 grupos principales: los saurisquios (dinosaurios con cadera de lagarto) y los ornitisquios (dinosaurios con cadera de pájaro). Los saurisquios incluyen los saurópodos con cuellos largos, los terópodos que comían carne y, eventualmente, los pájaros de hoy. Los ornitisquios incluyen los dinosaurios con cuernos y los dinosaurios con armadura (como el Triceratops y el Anquilosaurio) y los dinosaurios con pico de pato.

La idea tradicional de las relaciones familiares de dinosaurios.

Esta distinción principal ocurre por las diferencias en las caderas de estos dinosaurios y por eso tienen esos nombres. Tres huesos conforman la cadera: el ilion, el isquion y el pubis. El ilion une los otros dos huesos a la espina. El isquion forma la parte de atrás de la cadera. El pubis forma la parte de adelante. En los saurisquios, el pubis apunta para adelante, muy similarmente a como está en los lagartos. En los ornitisquios, el pubis apunta para atrás, muy similarmente a como está en los pájaros. Ahora sabemos que los pájaros son dinosaurios saurisquios, pero no lo sabíamos cuando le pusieron los nombres a estos grupos.

Las diferencias en las caderas de los dinosaurios. En estos imagenes, la cabeza del dinosaurio estaría a la izquierda. El ilion está en azul, el isquion está en rojo, y el pubis está en amarillo. En los dinosaurios saurisquios, el pubis apunta para adelante. En los dinosaurios ornitisquios, el pubis apunta para atrás. No se de adonde viene este imagen.

El nuevo estudio se enfocó en los dinosaurios más tempranos. Aquí vienen los detalles: ellos examinaron a 74 especies y 457 características de sus huesos y los analizaron con un programa de computadora llamado TNT (Tree analysis using New Technology = análisis de árboles usando nueva tecnología). Este programa busca la manera más simple de poner todas las características en un árbol evolucionario y, al mismo tiempo, creando la menor cantidad de cambios (un principio llamado parsimonia).

Este análisis encontró que los dinosaurios ornitisquios son parientes más cercanos a los dinosaurios terópodos y que los dinosaurios saurópodos son parientes más cercanos a un grupo llamado Herrerasauridos.

Las nuevas relaciones familiares de dinosaurios.

Así que los dinosaurios saurisquios se dividieron en dos grupos. Esto conduce a un gran problema: la definición de Dinosauria. Dinosauria se define como: el Megalosaurio (el primer terópodo descubierto), el Iguanodon (el primer ornitisquio descubierto), su pariente más cercano, y todos sus descendientes. Cuando los dinosaurios se dividían en dos grupos principales, usando al Megalosaurio y al Iguanodon para anclar la definición tenía sentido porque de esa manera se incluían a todos los animales que reconocemos como dinosaurios dentro de esa definición. Ahora que los terópodos y los ornitisquios son parientes más cercanos, esta definición excluye a los saurópodos y los herrerasauridos.

La definición tradicional de Dinosauria. Con las nuevas relaciones familiares, los saurópodos se quedarían afuera del árbol de dinosaurios.

Para arreglar eso, los autores redefinieron Dinosauria como el clado menos inclusivo que incluye al Passer domesticus (el gorrión: un terópodo), al Triceratops horridus (un ornitisquio) y al Diploducus carnegii (un saurópodo). Esto incluye a todos los dinosaurios y seguirá incluyendo a todos incluso si las relaciones en el árbol cambian.

La nueva definición de Dinosauria está anclada con una especie de cada grupo, tal vez si cambian las relaciones familiares, todos los dinosaurios se quedan en la definición.

Tan interesante como este análisis es, hay problemas con él. El problema principal es que es el único análisis que llega a este resultado. ¡Eso no quiere decir que esté incorrecto! Sólo necesitamos llegar a este resultado con muchos análisis más antes de empezar a rehacer los libros de texto. Algunos aspectos de los métodos también parecen… extraños… pero no voy a hablar de eso antes que pueda hacer más investigaciones. Básicamente, este resultado es muy interesante y tenemos que mantenerlo en observación, pero necesitamos más datos que lo apoyen antes que todos estemos de acuerdo.

*Todos los esqueletos hechos por Scott Hartman. El imagen del Passer viene de Birds of the World Handbook.

Mi Pequeño Pony

Cambio Climático. Es un tema que ha estado en las noticias recientemente por una variedad de razones, principalmente porque lo estamos sufriendo ahora. Sabemos eso porque tenemos los registros del clima desde 800,000 años atrás (y tal vez desde [1.5 millones de años atrás]) de los núcleos de hielo. Los gases que quedaron atrapados en el hielo están hechos de la atmósfera que estaba presente cuando se formó el hielo. Los átomos que forman los gases, como oxígeno, carbono e hidrógeno, tienen valores distintos de partículas positivas y negativas (distintos isótopos) que están directamente relacionados con la temperatura del planeta en ese momento. Así sabemos que temperatura tenía el planeta y podemos trazar los datos y hacer predicciones de cómo viene le futuro (alerta de spoiler: va a hacer calor). Para más información sobre eso, miren el video al fondo de este artículo.

Este gráfico muestra los niveles de dióxido de carbono en el tiempo. Cuanto mayor sea el nivel de dióxido de carbono, más caluroso será la temperatura. De NASA. Crédito va a los datos de núcleos de hielo de Vostok/J.R. Petit et al.; el registro de dióxido de carbono de Mauna Loa de NOAA.

Esta semana se publicó un [artículo] que analiza estos isótopos del pasado. La Tierra se ha calentado en el pasado. Uno de esos tiempos, llamado el Máximo Térmico del Paleoceno-Eoceno (MTPE, 56 millones de años atrás) duró por 200,000 años y subió la temperatura de la Tierra entre 5°C y 8°C durante 10,000 años. (Nota: ya subimos [0.7°C durante 100 años, que es cerca de 10 veces más rápido] que durante los ciclos naturales que el planeta ha experimentado.)

Bueno, hay mucha información en este gráfico. Lo voy a explicar. El tiempo, en millones de años, está al fondo (eje de las x) con el hoy en día a la derecha en 0 millones de años atrás. Las abreviaturas por arriba del tiempo son para los nombres de los periodos (Pal = Paleoceno, Eo = Eoceno). Sobre la derecha, la eje de las y muestra la cantidad de un isótopo particular de oxígeno que nos indica la temperatura. La línea verde en el gráfico es la cantidad de ese isótopo durante el tiempo, y eso nos da una idea de la temperatura. Cuanto más alta esté la línea, lo más calor, y cuanto más baja esté la línea, lo más frío la temperatura. Entre el Paleoceno y el Eoceno pueden ver un máximo que indica una temperatura alta rápida. También pueden ver la tendencia hacia temperaturas más frescas que condujo a las épocas de hielo (donde dice “Rapid Glacial Cycles” = “Ciclos de Glaciares Rápidos).

Este nuevo estudio examinó un tiempo después del MTPE (aproximadamente 2 millones de años después, 53.7 millones de años atrás), llamado el Máximo Térmico Eoceno 2 (MTE2). El registro de este tiempo es relativamente completo en la Cuenca Big Horn de Wyoming (USA). Los autores analizaron la temperatura antes, durante y después del MTE2 usando los isótopos de la tierra y de los dientes de un caballo primitivo, el Arenahippus pernix, y otros especies de mamíferos. También calcularon el tamaño del cuerpo de estos animales usando el tamaño del primer molar. El tamaño del molar se corresponde bien con el tamaño del cuerpo en los mamíferos, así que podemos usar el tamaño del molar para estimar el tamaño del cuerpo cuando solamente tenemos los dientes del animal.

Un Arenahippus pernix en el Museo de Historia Natural de Suecia. De Wikipedia.

Los autores encontraron que cuando la temperatura subió, el tamaño del caballo se redujo (de 7.7 kg a 6.6 kg). Cuando la temperatura bajó después del MTE2, el tamaño aumentó (de 6.6 kg a 7.9 kg). Una de las razones de esta reducción es que es más fácil refrescarse si uno es pequeño que si uno es grande. Si el medio ambiente se está calentando, la habilidad de refrescarse más rápido es una ventaja. Además, tal vez había menos nutrientes disponibles si había sequías, así que, tal vez, los caballos no pudieron crecer hasta su tamaño máximo. La ultima razón se puede relacionar con la cantidad de lluvia. Con menos lluvia hay menos plantas y menos comida para los herbívoros. Cualquiera sea la razón o combinación de razones, lo que sabemos es que los cambios climáticos, como los que podemos ver hoy, van a afectar a los mamíferos en maneras que todavía estamos descubriendo.

Figura 3 (A y C) del artículo. Las primeras dos columnas muestran los niveles del isótopo de carbono en la tierra durante el tiempo. Los puntos más a la izquierda muestran temperaturas más altas. La columna a la derecha muestra el tamaño del molar del Arenahippus. Los puntos a la izquierda son molares más chicos y los puntos a la derecha son molares más grandes. Los molares se achican cuando hace más calor, y después se hacen más grandes cuando el ambiente se hace más fresco.

Aquí tienen un video sobre los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera del Earth System Research Laboratory (Laboratorio de Investigaciones del Sistema de la Tierra) del National Oceanic and Atmospheric Administration (Administración Nacional del Océano y la Atmósfera, USA). Más recursos disponibles si los solicitan.

Dietas y ADN

Esta semana se publicó un [artículo] que examinó los dientes del Homo neanderthalensis: el Neandertal. Ambos los neandertales y los humanos (Homo sapiens – nosotros) vivieron en Europa por aproximadamente 5000 años. Ellos evolucionaron en distintos momentos y parecen distintos. Los neandertales eran más bajos y robustos, en cambio los humanos son más altos y delgados. Los neandertales evolucionaron para adaptarse a los ambientes fríos. Tenían crestas en la frente, barbillas más chicas, narices más grandes, huesos más gruesos y pechos más anchos. Hay muchas ideas sobre porque se extinguieron, pero no las voy a discutir aquí.

Un hombre neandertal comparado con un humano mostrando las diferencias en sus proporciones. De dreamstime stock images.

Este nuevo estudio analizó la placa dental (los residuos en tus dientes que limpia el dentista) en 4 individuos neandertales, 2 de España y 2 de Bélgica. Los autores analizaron la placa para todos los tipos de ADN. Ya que los neandertales probablemente no se lavaban los dientes, esta placa contenía pedazos de ADN de todo lo que comieron. Analizando la placa dental, podemos entender sus dietas.

Un cráneo de un neandertal. De Wikipedia.

Lo que encontraron es que los individuos de Bélgica comieron ovejas, rinocerontes y hongos. Los individuos de España comieron hongos, piñones, musgo del bosque y álamos. Esto nos muestra que los neandertales tomaron ventaja de cualquier comida que encontraron y que sus dietas eran diferentes en cada ambiente. Uno de los individuos de España tal vez estaba tratando un absceso dental (una infección del diente). ¿Cómo sabemos esto, te preguntas? Este individuo es el único que tenía trazos de álamo, una fuente natural de ácido salicílico (un analgésico) y Penicilina (un antibiótico) de plantas mohosas.

Las dietas de los neandertales en cada localidad. Ovejas, rinocerontes, y hongos ‘gray shag’ en Bélgica. Piñones, hongos ‘split gill’, musgo del bosque, y álamos en España. Mapas de Google, imágenes de Wikipedia, PFAF.org, mushroomobserver.org, la Universidad del Estado de Iowa, y NHMPL.

Finalmente, los autores encontraron una especie de arquea (un grupo de microorganismos) que está presente en ambos los humanos y los neandertales. Lo interesante es que esta especie de arquea se dividió permanentemente en dos (una para los humanos y una para los neandertales) cerca de 143-112 miles de años atrás. Los neandertales y los humanos se dividieron cerca de 750-450 miles de años atrás, así que tal vez esta especie de arquea estaba siendo transferida entre los humanos y los neandertales mucho después de que ellos se dividieron. Esto nos dice que los humanos y los neandertales estaban tal vez compartiendo comida, o besándose, o interactuando de alguna otra manera que llevó a la transferencia de saliva entre especies.

Un neandertal posiblemente pensando en su cena. De AFP/Getty images.

¿Y si todavía no han visto nuestro [kickstarter], que están esperando? Es para juntar fondos para la publicación de un maravilloso libro para niños llamado Ella Encontró Fósiles, que estará lleno de historias de mujeres paleontólogas de la historia, del presente y de estudiantes prometedores. Se publicará en inglés y en español.

Mary Anning, dibujado por Amy Gardiner.

 

4 Cuentos

Esta semana estuvo llena de noticias, así que en vez de hablar de sólo una de ellas, voy a cubrir 4 noticias.

Primero: Un nuevo bagre del Eoceno Superior (56-33 millones de años atrás) de Egipto. Este [artículo] fue publicado por la paleontóloga principal, Sanaa El-Sayed, que ahora es la primera mujer del Medio Oriente que lidera un artículo internacional sobre paleontología de vertebrados. Ella describe al bagre más viejo del Eoceno, al que llamó Qarmountus hitanensis (“el bagre de Hitan”). Este espécimen incluye buena parte de la cabeza y de los hombros. Viene de un sitio llamado Wadi El-Hitan, que se traduce como El Valle de las ballenas. Como sólo es un espécimen, necesitaremos averiguar más antes de que podamos entender cómo se relaciona con otros bagres.

Figura 2 del artículo mostrando el nuevo fósil de un bagre.

Segundo: Un nuevo pingüino fósil de Nueva Zelandia. Este [artículo] describe el pié de un nuevo pingüino del Paleoceno-medio (66-56 millones de años atrás). El tamaño del pié es más grande que el pié del Waimanu, un pingüino extinguido del tamaño de un pingüino emperador moderno (1.3 metros de altura). Por su edad, es uno de los pingüinos más viejos conocidos. Su enorme tamaño nos indica que los pingüinos se hicieron enormes muy temprano en su evolución y quedaron así por 30 millones de años.

Figura 1 del artículo mostrando el nuevo fósil de un pingüino.

Tercero: El debate del Monstruo de Tully continúa. El año pasado, escribí sobre [este estudio] que dijo que el Monstruo de Tully tenía una notocorda, una característica de los vertebrados. [Este artículo] se publicó al mismo tiempo mostrando que el Monstruo de Tully tenía ojos como un vertebrado. Los autores encontraron que los ojos del Monstruo tenían melanosomas (células que producen pigmentos) en 2 capas. Estas 2 capas forman un Epitelio Pigmentario Retinal (un nombre lujoso para las capas de células que dan nutrientes a la retina, membrana que se encarga de recibir imágenes). Estas capas sólo se encuentran en los vertebrados, aportando más pruebas de que el Monstruo es un vertebrado. Ahora un nuevo [artículo] contradice al primer estudio y argumenta que las estructuras que los autores encontraron en el primer estudio también se encuentran en otros grupos que no son vertebrados. Sin embargo, este último estudio no dice nada sobre los ojos, así que todavía hay evidencia de que el Monstruo de Tully es un vertebrado.

Figura 1 del artículo mostrando el Monstruo de Tully.

Cuarto: ¡Estoy escribiendo un libro con dos colegas (Abby West y Amy Gardiner)! La semana pasada inicie un proyecto en Kickstarter, llamado [She Found Fossils/Ella Encontró Fósiles] para juntar fondos para publicar este libro. El libro es para niños y cuenta la historia de mujeres en paleontología, la diversidad presente y los estudiantes presentes y que vienen, con imágenes originales. El libro se va a publicar en inglés y en español, y potencialmente en otras lenguas dependiendo de los fondos que obtengamos. ¡Échenle un vistazo!

Arte original de Amy Gardiner mostrando Mary Anning.

El Pez que Vivió

Marjorie Courtenay Latimer nació el 24 de febrero de 1907 en East London, Sudáfrica. Su papá era el jefe de estación de los Ferrocarriles Sud-Africanos. A Marjorie, siempre le gustó la naturaleza. Cuando tenía 11 años decidió que sería una experta en pájaros.

Empezó la escuela en el Convento de la Santa Cruz, donde su pasión por la historia natural creció. Una de las hermanas del convento tenía una colección de peces fosilizados que fascinaron a Marjorie. Cuando terminó la escuela, parecía que no había posiciones en ciencias naturales, así que ella iba a ser una enfermera. Afortunadamente, el Museo de East London estaba buscando un curador en 1931 y Marjorie aceptó la posición. En ese momento, ella tenía 24 años de edad.

Marjorie Courtenay Latimer. Foto de PBS.

Cuando ella empezó ahí, la colección del museo sólo tenía unos pájaros, un chancho y algunas fotos, así que Marjorie empezó a coleccionar todo lo que pudo de los lugares que visitó. ¡Hasta incluyó la colección de trabajo de perlas de su mamá que databa de 1858 y un huevo de un dodo de su tía! También coleccionó fósiles de sitios de campo cercanos al museo.

Su contribución más importante llegó en 1938 cuando recibió un llamado de los muelles diciendo que un barco había llegado con un pez raro. Se lanzó a los muelles y sacó el limo del pez. Así reveló el pez más hermoso que había visto, “Era de un azul pálido, con manchas blancuzcas; tenía un brillo iridiscente plateado-azul-verde. Estaba cubierto de escamas duras y tenía cuatro aletas en forma de miembros y una cola extraña de cachorro.”

Un celacanto. Foto de National Geographic.

Ella le envió una descripción y un dibujo del pez a un ictiólogo (un experto en peces) vecino, James Smith. ¡Él quedó anonadado! Este pez era un celacanto – un pez que se creía extinguido por casi 70 millones de años. ¡Estos peces todavía vivían! James le escribió pidiéndole más información. Él le dió al pez el nombre de Latimeria chalumnae en honor a Marjorie y al sitio donde el pez había sido capturado. Pasaron otros 14 años antes que se encontrara el segundo celacanto, esta vez cerca de Madagascar en 1952.

El dibujo que Marjorie le mando a James. Imagen de PBS.

Marjorie se retiró del museo y recibió un doctorado honorario de la Universidad de Rhodes in 1973. Vivió todos sus días enamorada de la historia natural en todas sus formas.

¡Si les gustan artículos como este, estén atentos para un anuncio importante más tarde en la semana!

¡Nacimiento Vivo en Reptiles Acuáticos!

Esta semana, se publicó un [estudio] que reveló un maravilloso nuevo fósil del Triásico Medio (247-237 millones de años atrás) del Sur de China. Este fósil es el de un arcosauromorfo. Un arcosauromorfo es un reptil que es pariente cercano de los arcosaurios (cocodrilos, pájaros, su ancestro y todos sus descendientes). Así que no es totalmente un arcosaurio, pero tampoco es pariente más cercano de cualquier otro reptil. Este particular arcosauromorfo es un Dinocephalosaurio que tenía un cuello muy largo.

El árbol familiar de los arcosauromorfos. Los imágenes vienen de varios libros de colorear del internet, Benton (1983) y Liu et al. (2017).

Este fósil es el primer arcosauromorfo que muestra un embarazo. ¿Como sabemos que esta adulta estaba embarazada? Esa es una buena pregunta a la que los autores tuvieron que responder. Sabemos que el bebé es de la misma especie que la adulta por las características de los huesos y el cuello muy largo encontrado en esta especie. Sabemos que la adulta no murió arriba del bebé y se fosilizó así porque el cuerpo del bebé está completamente dentro del cuerpo de la adulta. Sabemos que la adulta no se comió al bebé porque los animales acuáticos usualmente comen a su presa comenzando por la cabeza (esto se vé en el pez dentro del intestino de la adulta), y el bebé está orientado en la dirección contraria. Los autores también notan que el bebé está enroscado de una manera típica de los bebes en desarrollo. Finalmente, sabemos que esta adulta no estaba por poner huevos porque los huevos usualmente se ponen cuando él bebe está mucho menos desarrollado. Tampoco hay evidencia de cáscara de huevo alrededor del bebé.

Figura 3 del artículo mostrando el fósil a la izquierda y la interpretación a la derecha. El bebé eta dibujado en rosa a la derecha.

Sabemos que los cocodrilos y los pájaros (los arcosaurios) ponen huevos duros y no hay ningún cocodrilo o pájaro que dé a luz en lugar de poner huevos. Tenemos fósiles de otros reptiles (como los ictiosaurios, plesiosaurios, y mosasaurios) junto con varias víboras y lagartos que dán a luz. Este fósil es el primer ejemplo de un pariente cercano de los arcosaurios que hacen esto.

Figura 3c del artículo mostrando la reconstrucción de la Dinocephalosaurio embarazada.

¡Ojo con los Dientes!

Esta semana, un [estudio] anunció una reevaluación de un pariente temprano de los mamíferos. Este animal, un terocéfalo, es más cercano a los mamíferos que al dicinodonto, Bulbasaurus, de cual hablamos la [semana pasada].

Un terocéfalo, Moschorhinus. De Wikipedia.

Este animal se llama Euchambersia mirabilis. Se pensó que tenía una ranura en su diente canino (el diente largo y apuntado). Esta característica llevó al autor original a pensar que el Euchambersia era venenoso. Los animales que tienen veneno tienen que tener tres cosas: 1) una glándula para producir y almacenar el veneno, 2) un sistema de transporte para llevar el veneno hasta los dientes y 3) una manera de hacer una lesión en otro animal para que el veneno entre al cuerpo de ese animal.

Figura 1A del artículo mostrando el escaneo de TC del cráneo del Euchambersia. Arriba es el lado derecho del cráneo. Abajo es el lado de arriba del cráneo. La nariz esta a la derecha en los dos imágenes.

Los autores hicieron escaneos de tomografía computada (TC) del cráneo del Euchambersia y lo compararon a los cráneos de tres otros parientes tempranos de los mamíferos y de dos víboras. Ellos encontraron que el Euchambersia tiene todas las características necesarias para que el veneno este presente. Tiene una depresión en su mandíbula superior, llamada fosa maxilar, que podría haber contenido la glándula para producir veneno. También tiene un canal que une la fosa con el diente canino y tiene dientes puntiagudos para hacer daño. Así que, aunque los autores no encontraros la ranura en el diente canino que describió el autor original, las otras características del Euchambersia indican que era venenoso.

Una reconstrucción del Euchambersia por A. Bernardini, mostrando la ubicación posible de la glaándula en rosa.

El Fósil Bulbasaur

Esta semana, se publicó un [estudio] que le dió nombre a un nuevo dicinodonto. ¡Hablemos de esto!

Unos dicinodontos comiendo plantas. Hecho por V.O. Leshyk y la Universidad de Utah.

Los dicinodontos son herbívoros extinguidos del periodo Pérmico (298-252 millones de años atrás). Su nombre proviene de los dos colmillos que muchos de ellos tenían: di – dos, cyno – perro, dont – diente. Los dicinodontos no son dinosaurios. Ellos son sinápsidos. Los animales terrestres (mamíferos, reptiles, tortugas, pájaros, y sus parientes extinguidos) están divididos en tres grupos principales basados en las aberturas que tienen en sus cráneos. Todos los cráneos tienen aberturas para los ojos, la nariz, las orejas y la boca pero aberturas adicionales (aberturas temporales) pueden aparecer alrededor de la sien para los músculos de la mandíbula. Los anápsidos, las tortugas, no tienen aberturas temporales. Los diápsidos, los reptiles, tienen dos aberturas temporales. Los sinápsidos, los mamíferos, tienen una abertura temporal.

Una explicación de las aberturas temporales. Arriba, los anápsidos, con un cráneo de una tortuga como ejemplo. En el medio, los sinápsidos, con un cráneo de un dicinodonto como ejemplo. Abajo, los diápsidos, con un cocodrilo como ejemplo. El circulo rojo es la nariz, el circulo azul es la orbita (del ojo). Los circulos verdes y violetas son las aberturas temporales.

Los dicinodontos son sinápsidos tempranos y, por lo tanto, son parientes más cercanos a los mamíferos que a otros animales aunque parecen reptiles. Este nuevo dicinodonto se llama Bulbasaurus phylloxyron: bulb – por la forma de su nariz, saurus – por lagarto, phyllo – por hoja, y xyron – por rasuradora (en referencia al borde de la mandíbula que era agudo para cortar plantas).

Figura 2 del artículo mostrando el cráneo fósil nuevo de adelante (A), el lado derecho (B), y el lado izquierdo (C).

El Bulbasaurus tenía un cráneo chico (13-16 cm de largo) pero tenía características adultas, indicando que era un adulto aunque era pequeño. También es el dicinodonto más temprano de su familia, los Geikiids, lo cual nos permite ajustar la temporización de la evolución de este grupo.

Una representación artística del Bulbasaurus por M. Celesky.

 

La Señora de los Dinosaurios

Joan Wiffen nació en 1922 en Nueva Zelandia. Su papá pensaba que las niñas no debían recibir educación y, por lo tanto, Joan no pudo ir a la escuela secundaria. Cuando creció, se incorporó a la Fuerza Aérea Auxiliar Femenina durante la Segunda Guerra Mundial.

Joan se casó en 1953. Después de un tiempo, su esposo se anotó para una clase de geología, pero se enfermó y no pudo asistir. Con mucho entusiasmo, Joan tomó su lugar en la clase, recordando su interés en fósiles cuando era chica. Ella notó en un mapa geológico que un valle cercano tenía ‘viejos huesos de reptiles’ y fue a buscar fósiles cerca de su casa. ¡En 1975, encontró un fósil! Supo que era parte de una vértebra, una parte de la columna vertebral de un animal, pero no supo de qué animal.

Una replica de la vertebra que encontró Joan. Foto de Marianna Terezow/GNS Science.

En 1979, fue de vacaciones a Australia y visitó el Museo de Queensland. Se encontró con Ralph Monar, un paleontólogo que trabajaba allí y notó un hueso muy familiar en su escritorio. ¡Era una vértebra exactamente como la que ella había encontrado! Ralph le dijo que era parte de la cola de un dinosaurio. ¡Ella había encontrado el primer fósil de un dinosaurio de Nueva Zelandia!

Joan Wiffen en el sitio adonde encontro sus primeros fósiles. Foto de NZPA/John Cowpland.

Ralph y Joan trabajaron juntos en muchos proyectos y publicaron docenas de artículos. Por su gran esfuerzo, ella fue conocida como la Señora de los Dinosaurios. Aunque Joan no pudo ir a la escuela, recibió un doctorado honorario de la Universidad Massey de Nueva Zelandia en 1994. También recibió un premio especial de la Reina.

Los Huevos de los Trilobites

La semana pasada, fue encontrado un nuevo [fósil] que viene de los océanos del periodo Ordoviciano (cerca de 450 millones de años atrás) y es un trilobite.

(Arriba: Trilobites de Dinopedia and Pinterest)

Los trilobites son artrópodos extinguidos (arañas, insectos, milpiés, ciempiés, cangrejos, langostas, escorpiones y otros animales). ¡Ellos solamente vivieron durante la era Paleozoica (542-251 millones de años atrás), pero tenían cerca de 17.000 especies (sólo hay 5.400 especies de mamíferos)! Los trilobites tenían una variedad enorme de tamaños y formas. Algunos tenían más de 70 centímetros de largo y otros sólo tenían 1 centímetro de largo.

Los trilobites mas grandes. De aqui.

El nombre “trilobite” viene de los tres lóbulos que forman sus cuerpos – un lóbulo a cada costado (lóbulos pleurales) y uno central. Noten: no están nombrados por sus lóbulos cefalón (cabeza), tórax, y pigidio (traste).

Hay dos maneras de dividir un trilobite.

Ya que los artrópodos se deshacen de sus exoesqueletos para crecer, tenemos muchos fósiles de la misma especie, mostrando como crece un individuo.

Una serie de crecimiento de un especie de trilobite. De aqui.

Este nuevo fósil nos muestra algo extraordinario. ¡Tiene huevos preservados con el cuerpo! Los huevos están debajo del cefalón del trilobite. Aunque ya se habían descubierto huevos de trilobites, no se habían encontrado huevos en un trilobite adulto.

Figura 1a, d, and e del artículo mostrando el fósil y los huevos debajo del cefalón.

De este descubrimiento entendemos que los trilobites llevaban los huevos afuera de sus cuerpos, pero doblados debajo de sus cabezas. No tenían [hilos como cuerdas de barriletes] como otros artrópodos extinguidos.