Dónde en el Mundo está DrNeurosaurus?

Hola amigos. Han pasado muchas semanas sin poner un nuevo artículo. ¡No me olvidé de ustedes! Estoy aproximadamente a 2 semanas de conocer a la pequeña persona que ha estado creciendo en mí y no tengo mucha energía. Quizás sepan que el equipo que maneja DrNeurosaurus soy sólo yo. Eso quiere decir que no tengo otros autores para poner artículos cuando yo no puedo y los cambios recientes en mi vida han hecho que esa situación sea más frecuente de lo que yo pensé.

Aunque quise poner artículos semanalmente, no he podido. Voy a volver a poner artículos con regularidad, pero primero necesito unos meses de descanso. Voy a empezar un nuevo empleo y a cuidar a un nuevo miembro de la familia y no anticipo mucho tiempo libre en los meses que vienen. Cuando vuelva (ojalá pueda ser en el otoño), voy a tratar de poner nuevos artículos por lo menos una vez al mes. Cuando las cosas se normalizen, voy a volver a poner artículos con más frecuencia. ¡Nos vemos pronto!

Un Ictiosaurio Gigante del Reino Unido

La semana pasada, se publicó un [artículo] sobre un ictiosaurio del Reino Unido. Los ictiosaurios son reptiles marinos que vivieron durante el Mesozoico. Tenían cuerpos como los de los delfines y daban a luz a sus bebés en lugar de poner huevos.

Un ictiosaurio. De aquí.

Este artículo describe a unos nuevos especímenes que se hallaron en el Reino Unido. Estos especímenes son pedazos de la mandíbula, de períodos de tiempo un poco diferentes, pero todos del Triásico (251-199 millones de años atrás). Pedazos aislados de hueso normalmente no llegan a ser noticias en la actualidad, pero estos pedazos de mandíbula son ENORMES.

Figura 5A del artículo mostrando uno de los pedazos de mandíbula.

Los autores compararon los pedazos a otros ictiosaurios del lugar y de la época y encontraron que, en uno de los casos, el animal tal vez alcanzó tamaños de 20-25 metros de largo. ¡Eso es casi el tamaño de una ballena azul! El otro espécimen podría haber sido más largo aún.

Un dibujo de un Shonisaurus, un ictiosaurio relacionado. Hecho por N. Tamura.

Aunque grandes mamíferos se encuentran hoy en los océanos, durante el Triásico, hubo una gran diversidad de reptiles dominando los océanos.

El Reptil de Cara Corta de Connecticut

La semana pasada, se describió un nuevo reptil pequeño del Triásico Tardío (alrededor de 212 millones de años atrás) de Connecticut (Estados Unidos). El espécimen se halló en 1965 pero pasaron casi 30 años antes de que su primera descripción se publicara en 1993. Este nuevo estudio agrega técnicas de escaneos y análisis modernos para tener una mejor idea de este animal y de como vivía.

Unos rincosaurios con patas humanas para escala. De Pinterest.

El reptil es un rincosaurio, un tipo de reptil que es pariente lejano de los cocodrilos, los dinosaurios y los pájaros. Los rincosaurios vivieron solamente durante el Triásico y típicamente eran pequeños, pero algunos podían crecer hasta 2 metros de largo. Este nuevo rincosaurio se llama Colobops novaportensis, que quiere decir ‘de cara-corta’ y ‘de New Haven,’ el área donde fue hallado. El Colobops es interesante porque es pequeño y por algunas características de su cabeza.

Figura 1A del artículo mostrando la parte de arriba del cráneo. El frente del cráneo esta apuntando para arriba. Esta imagen se hizo con escaneos de TC.

Para empezar, la parte de la cara que está en frente de los ojos, llamada rostro, es muy corta. ¡Sólo es un cuarto del largo del cráneo! Eso es muy chico para un reptil. Su cráneo total sólo tiene 2.5 cm de largo. Así que es un rincosaurio muy pequeño. Segundo, el cráneo tiene características que indican la presencia de músculos muy grandes para morder. Aunque los músculos en si mismos no se fosilizan, el espacio que ocuparon esos músculos y sus puntos de ligazón a los huesos si se fosilizan. Estos huesos nos pueden dar una estimación de cuán grandes eran los músculos. En suma, esta especie era muy chica y su mordisco era mucho más fuerte que lo esperado para su tamaño.

Una reconstrucción artistica de el Colobops. Hecho por M. Hanson.

Este estudio nos muestra que siempre podemos aprender más sobre los animales usando técnicas modernas que no siempre estuvieron disponibles. También nos muestra como la ciencia avanza en una serie de pasos que se agregan de a uno por vez.

Un Amonite en Oregon, Estados Unidos

Hoy vamos a concentrarnos en una pequeña historia que viene de Bend, Oregon (Estados Unidos). Una niña de 6 años llamada Naomi Vaughun se fue a jugar en las artemisias cuando su mamá estaba animando a un equipo de futbol de reserva y encontró algo extraordinario.

Un mapa de los Estados Unidos de Google, mostrando la posición de Bend, Oregon.

Naomi decidió excavar en la tierra y en sus exploración, encontró un fósil brilloso y en forma de espiral. ¡El fósil era de un amonite! Estos animales marinos y extinguidos son parientes de los calamares, los pulpos y los nautilos de hoy. Vivieron durante el Paleozoico y el Mesozoico (400-66 millones de años atrás) y se extinguieron cuando los dinosaurios no aviarios se extinguieron al final del Mesozoico.

Un dibujo de los amonites. Hecho por Ray Troll.

¿Pero como llegó a Bend el amonite de Naomi? No se conocen amonites de Bend, pero son comunes a una distancia de 128 km (80 millas). Los paleontólogos piensan que el amonite de Naomi fue traído de otro estado y tal vez fue tirado o se perdió en el campo. Un paleontólogo redujo la edad del fósil a entre 100 y 66 millones de años.

Naomi Vaughan con su fósil. Foto de Joe Kline/Bulletin photo.

Una cosa es segura, ahora Naomi es la orgullosa descubridora de un nuevo fósil de amonite.

Un Nuevo Bebé de Pajarito

Esta semana, se publicó un [artículo] que describe una nueva enantiornita bebé. Las enantiornitas eran pájaros tempranos, parientes cercanos de los pájaros de hoy, pero que forman parte de un grupo distinto. Todas las enantiornitas se extinguieron a fines del período Cretáceo.

Una enantiornita. Por S. Abramowicz.

Este artículo describe un fósil del Cretáceo Temprano de España que preserva la mayoría del esqueleto. Es un espécimen remarcable porque murió alrededor del momento de su nacimiento. Su temprana edad nos brinda una visión especial de cómo los esqueletos de las enantiornitas se desarrollaban durante sus vidas.

Figura 1 del artículo mostrando el fósil. La cabeza esta hacia arriba y la cara esta mirando hacia la derecha.

De todos los huesos en este fósil, el esternón y la cola nos dán la mayor información sobre los esqueletos de las enantiornitas. El esternón es el hueso grande del pecho que ancla los músculos de vuelo. Este fósil muestra que el esternón se empezaba a osificar (o transformarse en hueso) más tarde que los otros huesos del esqueleto. Se osificaba en una forma complicada que es diferente a lo que vemos en otras enantiornitas y en los pájaros modernos.

Figura 4g del artículo mostrando la sequencia de osificación del esternón. Empieza hecho de cartílago (gris), y se empieza a osificar en las secciones rojas, azules, y amarillas. El hueso crece desde esos puntos hasta que el esternón entero esta formado de hueso.

La cola en los pájaros usualmente está unida a un hueso llamado el pigóstilo. En pájaros jóvenes, las vértebras todavía están separadas. Este fósil tiene más vertebras separadas que las enantiornitas adultas.

Figura 4 d y e del artículo mostrando una cola de una enantiornita adulta a la izquierda y de un bebé a la derecha.

Estas dos características son un poco diferentes a lo que observamos en otras enantiornitas y en los pájaros modernos. Esto nos indica que, aunque son muy similares a los pájaros modernos en lo externo, las enantiornitas estaban desarrollando sus esqueletos en forma diferente. Por último, esto nos podrá informar sobre las distintas estrategias de desarrollo que vemos en los pájaros modernos (algunos pueden caminar o volar cuando salen del huevo y otros tardan semanas o años para madurar del todo).

Figura 7 del artículo mostrando una reconstrucción del bebé. Las siluetas muestran el tamaño del bebé comparado con una cucaracha del mismo tiempo. Por R. Martín.

El Misterio de los Anquilosaurios Patas Arriba

Muchos anquilosaurios, los dinosaurios con armadura, fueron encontrados con sus patas hacia arriba, especialmente si se hallaron en lechos de ríos o en sedimentos marinos. Los científicos han dado distintas explicaciones sobre el porqué de esta posición.

Un anquilosaurio. De aqui.

Un nuevo [estudio] probó varias hipótesis para resolver cuál de ellas provee la más probable explicación de los fósiles patas hacia arriba. Los autores probaron 4 hipótesis. La primera es que los anquilosaurios eran torpes, se caían por las colinas y aterrizaban con las patas hacia arriba. Esta idea es difícil de probar y parece improbable, así que los autores la abandonaron.

Las tortugas pueden darse vuelta solas cuando están patas hacia arriba (aunque es lindo tener ayuda de un amigo). Los anquilosaurios no habrían sido tan existosos si no podian hacer lo mismo.

La segunda hipótesis es que los depredadores volteaban a los anquilosaurios, los comían y  dejaban los restos que se preservaron con las patas hacia arriba. Los autores examinaros a 36 especímenes de anquilosaurios y sólo encontraron a uno con marcas de dientes. Ellos rechazaron esta hipótesis porque no parece que los anquilosaurios con las patas hacia arriba hayan sido mordidos.

Un imagen de un anquilosaurio siendo amenazado por un T. rex. Por Eldar Zakirov.

La tercera hipótesis es que los anquilosaurios muertos fueron arrastrados a los ríos. Cuando llegaron ahí empezaron a descomponerse. El proceso de descomposición produce muchos gases que quedan atrapados dentro del animal, haciendo que éste flote. La armadura en la parte de atrás del anquilosaurio pesaría más que el frente lleno de gases y el dinosaurio entero se daría vuelta. Eventualmente, se depositaría en el fondo y se preservaría con las patas hacia arriba. Para probar esto, los autores crearon modelos de computadora de un anquilosaurio y un nodosaurio (un anquilosaurio sin mazo caudal) hinchados. Encontraron que el nodosaurio se volcaría muy fácilmente y se daba vuelta más pronto. El anquilosaurio tenía más dificultad en darse vuelta.

Figura 3 del artículo mostrando los anquilosaurios hinchados. Los símbolos de la suma y del diamante son marcadores colocados para las simulaciones de computadora para probar la facilidad con la que podían darse vuelta.

La ultima hipótesis es que los anquilosaurios se daban vuelta cuando se descomponían en la tierra. Los autores probaron esta idea examinando armadillos que murieron en la carretera y observando a 22 armadillos en descomposición en un ambiente más controlado. Ellos no encontraron evidencia en favor de esta hipótesis porque era igualmente probable encontrar a los armadillos sobre sus costados, sus estómagos o sus espaldas.

Los armadillos son muy lindos.

Los autores concluyeron que el escenario más probable es que los anquilosaurios eran arrastrados a los ríos o al océano, se hinchaban al descomponerse y se daban vuelta mientras flotaban. Una vez que los gases de la descomposición escapaban, los anquilosaurios se hundían al fondo y se fosilizaban. Este estudio se encargó de probar una idea de larga data que nunca se había probado. Ahora tenemos una mejor idea de cómo se preservaron los anquilosaurios y sabemos más sobre su biología.

Un Conflicto con Fósiles

Un par de semanas atrás, se publicaron 2 artículos de diferentes grupos de investigación sobre una especie de arácnido. Arácnidos son el grupo que forman las arañas, los escorpiones, las garrapatas, los ácaros, los opiliones, y algunos otros grupos. Todos tienen 8 patas, 2 segmentos de cuerpo y otros 2 pares de apéndices que sirven para una variedad de funciones.

La diversidad de los arácnidos. De la Encyclopedia Britannica.

Los artículos enfocaron en 4 especímenes de una nueva especie, llamada Chimerarachnae yingi. ‘Chimera’ quiere decir ‘un animal mixto’, ‘arachnae’ se refiere a los arácnidos y ‘yingi’ es en honor a la persona que encontró los especímenes. Los 4 especímenes se hallaron en ámbar en Myanmar y son del Cretáceo Medio (alrededor de 100 millones de años atrás).

Uno de los especímenes que usaron para los esudios. De Wang et al. 2018 (el primer grupo).

Cada grupo de investigación miró a los especímenes e hizo un análisis de las relaciones familiares para ver donde ubicar a esta nueva especie. [Uno de los grupos] encontró que la especie es pariente más cercano de las arañas. [El otro grupo] encontró que es más cercano a un grupo de arácnidos extinguidos llamados Urareneida.

Las diferentes posiciones que la nueva especie toma. El primer estudio mostró que es mas cercano a las arañas (en azul) y el segundo estudio mostró que es un Uraraneid (en rojo).

¿Pero porqué la diferencia? Parece que la combinación de características que tiene la Chimerarachnae la hace difícil de ubicar claramente en el árbol de los arácnidos. Cuando los análisis se hacen en formas ligeramente diferentes, su posición en el árbol genealógico cambia. Esperemos que más especímenes clarifiquen este problema en el futuro.

La NASA y el Cretáceo Inferior

La Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio de los Estados Unidos (NASA) usualmente mira hacia el cielo, pero esta semana, se publicó un [artículo] que describe un fósil que fue hallado en su Centro de Vuelos Espaciales en Maryland (USA).

Figura 1 del artículo mostrando el sitio del Centro de Vuelos Espaciales de NASA (NASA/GSFC) en Maryland (USA). Las distintas sombras de gris indican distintas rocas.

Ray Stanford estaba dejando a su esposa, Sheila, de vuelta en la NASA después de almorzar juntos, cuando Ray vió una roca interesante. Como paleontólogo aficionado, Ray fue a investigar. El notó que esta roca tenía una huella de 12 pulgadas (30 cm) preservada en ella y llamó a unos profesionales para que lo ayuden a excavar la roca. Eso ocurrió en el año 2012 y esta semana se publicó el artículo que describe a este fósil.

El bloque de roca tiene 8 pies (casi 2.5 metros) de largo y 3 pies (casi 1 metro) de ancho y muestra casi 70 huellas de distintos animales. La roca es del Cretáceo Inferior (142-96 millones de años atrás) y preserva huellas de pterosaurios y de dinosaurios terópodos, anquilosaurios y saurópodos.

Figura 3 del artículo mostrando el bloque arriba y la interpretación de las huellas abajo. La huella grande y violeta de saurópodo es lo que Ray vío.

Pero las verdaderas estrellas del bloque de roca son las huellas de mamíferos. Huellas de mamíferos del Cretáceo son extremadamente raras y este bloque parece preservar 26 huellas de mamíferos. ¡Una cantidad increíble!

Figura 6A del artículo mostrando las huellas de mamíferos de cerca.

Sin fósiles de los cuerpos es difícil precisar exactamente que especies hicieron estas huellas, pero estudios adicionales y nuevos descubrimientos podrían eventualmente ayudar a resolver estas incógnitas. Lo que nos indica este bloque de roca es que Maryland tuvo una gran diversidad de animales viviendo ahí a comienzos del Cretáceo.

Las Chitas, Las Orejas, y las Persecuciones a Alta Velocidad

¡Volví! Pasé las últimas semanas de diciembre y buena parte de enero terminando y enviando Ella encontró fósiles, el [libro] sobre mujeres paleontólogas que Abby West, Amy Gardiner y yo escribimos. También participé en el congreso anual de la Sociedad de Biología Integrativa y Comparativa en San Francisco y aprendí un montón. Ahora espero volver a poner nuevos artículos aquí una vez por semana.

La semana pasada, se publicó un [artículo] que examinó las orejas de las chitas y sus gatos parientes. Las chitas son los animales de la tierra más veloces de hoy. Tienen puntos y rayas en sus caras y pequeñas melenas cuando son bebés.

Una chita con su cachorro. De BBC.

Las chitas están especializados para correr a alta velocidad para cazar antílopes chicos. Sus cuerpos enteros están adaptados para correr: tienen pechos profundos para tener pulmones más grandes y más flujo de oxígeno, espaldas flexibles para hacer sus pasos más largos, colas largas que usan para girar y sus garras no se retractan por completo para agarrarse mejor al suelo. Todas estas características les ayudan a atrapar a su presa.

¿Pero cuándo se hicieron tan rápidos las chitas? Este nuevo estudio mira a sus oídos internos. El oído interno no nos ayuda con la audición, pero nos dice cuán rápido y en qué dirección estamos moviendo nuestras cabezas. También trabaja con el sistema visual del cerebro para estabilizar la cabeza así lo que vemos está estable y no borroso.

Las partes del oído. El oído interno es la porción que se ocupa del equilibrio y moción de la cabeza. De aqui.

Este artículo uso escaneos de TC para mirar al oído interno de las chitas, de otros gatos grandes (como leones y pumas) y de una especie de chita extinguido. Analizando el tamaño de las varias partes, los autores descifraron cuanto cada gato estaba adaptado para correr a alta velocidad. Cuanto más grandes los componentes del oído interno, mejor el gato estaría para mantener su visión estable a altas velocidades.

El oído interno de la chita extinguida (en el medio) y moderna (abajo). Pueden ver como la chita moderna tiene componentes más grandes y anchas que la chita extinguida. Ilustración por M. Grohé.

Los autores encontraron que la chita moderno tiene componentes de su oído interno más grandes que los de la chita extinguido. Esto indica que la chita extinguido probablemente no estaba especializado en correr a alta velocidad y que la persecución a alta velocidad evolucionó más recientemente en las chitas modernos.

Una chita sonriendo. De Caters News Agency.

Los 5 Artículos Más Geniales sobre Animales Fósiles del 2017

Bueno amigos. Puse muchos artículos en el 2017 (¡37!) así que tratando de elegir los mejores artículos, pensé en hablar sólo de los artículos sobre dinosaurios, pero eso no me pareció justo. Así que, en orden de aparición, aquí están los 5 mejores artículos sobre animales fósiles del 2017:

 

Febrero 2017: [Bulbasaurus] un pequeño dicinodonto adulto del Pérmico. Fue llamado así por la forma de su nariz.

Bulbasaurus por M. Celesky

Mayo 2017: [Zuul] el anquilosaurio más completo de Norte América. Su cabeza está cubierta de cuernos, dándole el aspecto de Zuul, de la película Ghostbusters.

Zuul and Zuul. Izquierda por D. Dufault.

Julio 2017: [Coronodon] una ballena del Oligoceno que tenía dientes con muchas cúspides para filtrar sus alimentos.

Coronodon por A. Gennari.

Setiembre 2017: Y hablando de filtrar sus alimentos – [Morturneria] un plesiosaurio de Antártida con muchos dientes pequeños que los usaba como tamiz

Morturneria por S.J.G.

Diciembre 2017: El tesoro de [huevos de pterosaurios], algunos con embriones, del Cretáceo Temprano, que nos dice mucho sobre como crecían los pterosaurios bebés y los hábitos de anidación de los adultos.

The pterosaur eggs.

Mención de honor: El debate en curso sobre el árbol familiar de los dinosaurios [1] [2], que no es un artículo sobre un animal fósil, pero que podría cambiar completamente como pensamos sobre los (mejores) animales fósiles.

Nota #1: entre las fiestas y un viaje a un congreso, no voy a volver por un tiempo. Pero no tengan miedo, DrNeurosaurus volverá en febrero del 2018.

Nota #2: Nuestro libro ELLA ENCONTRÓ FÓSILES esta disponible! Miren aquí: [Ella encontró fósiles]