Novedades

Hola amigos. En lugar de un nuevo artículo esta semana, les voy a comunicar algunas novedades.

Primero, en noviembre, empecé una serie de artículos sobre mujeres en paleontología. Desde noviembre, una vez al mes, he puesto una biografía sobre una mujer paleontóloga. Sin embargo, ya que mi libro sobre el mismo tema consiguió financiamiento en marzo, voy a reservar esas historias para el libro. Una vez que el libro esté publicado, posiblemente voy a continuar con la serie. Hasta ese momento, consulten a [TrowelBlazers] sobre biografías de mujeres en antropología, geología, y paleontología (también están en Twitter, Facebook, y Tumblr). Actualizaciones sobre el progreso del libro, las encontrarán en la etiqueta en la parte de arriba de la página (Ella Encontró Fósiles). Esta etiquette estará disponible al fin de esta semana.

¡Segundo, ya llegó el verano! Además del libro, las expediciones al campo están empezando y las noticias paleontológicas se hacen más espaciadas. Por esas razones, voy a poner un nuevo artículo cada dos semanas en vez de cada semana. Si algo muy importante sale en las noticias, va a ver un artículo más oportuno.

¡Gracias por todo el apoyo!
-DrNeurosaurus

Excavando para Anquilosaurios

En otro anuncio de anquilosaurios esta semana, National Geographic publicó un [artículo] describiendo un maravilloso nuevo fósil.

En el año 2011, unos mineros en Alberta, Canadá estaban excavando unas piedras de 110 millones de años atrás (Cretáceo Temprano) en una colina cuando varios huesos de anquilosaurio cayeron por su pendiente.

Una foto del nuevo espécimen de nodosaurio. Foto de R. Clark.

La empresa de minas contactó al Museo Royal Tyrell para recibir ayuda y el espécimen fue recolectado. Después de seis años de trabajo, suficientes partes del fósil han sido expuestas para publicar un artículo sobre él. El articulo está casi listo para publicación, así que tendremos más información muy pronto.

Lo que ya sabemos es que el fósil es de un nodosaurio, una clase de dinosaurio con armadura, pero sin cola como garrote. Los nodosaurios son parte del grupo de anquilosaurios, pero forman su propio clado dentro de ese grupo.

Un cladogramo de Ankyosauria mostrando Nodosauridae (los nodosaurioa) y el resto de los anquilosaurios. De T. Holtz.

Este nodosaurio, en particular, está casi perfectamente preservado en tres dimensiones. Probablemente fue arrastrado al mar y enterrado rápidamente al revés, manteniendo intacta la mayor parte de su esqueleto y toda su armadura. ¡Casi parece una estatua porque está tan completo! Tendremos que mantenernos al tanto de más información cuando el artículo sea publicado.

Arrodillarse Ante Zuul

¡Esta semana, se describió a un nuevo [anquilosaurio]! Los anquilosaurios son magníficos. Eran como tanques vivos que vagaron calmadamente durante el Mesozoico, comiendo plantas que estaban bajas y aplastando a lo que los amenazaba con sus terribles colas como garrotes (notar: no todos los anquilosaurios tenían colas como garrotes, pero los que las tenían seguramente las usaban para aplastar cosas [solo puedo suponer]).

Una reconstrucción de Zuul crurivestator hecho por D. Dufault.

Este nuevo anquilosaurio es el más completo que se haya encontrado en Norte América. El artículo describe su cráneo y su cola como garrote, pero un artículo más largo va a salir que describirá al resto del fósil, cuando éste haya sido extraído de la roca.

El cráneo de Zuul. Foto del Museo Royal de Ontario.

Los autores lo llamaron Zuul crurivestator, que quiere decir ‘Zuul’ (en honor del monstruo de la película Los Cazafantasmas (Ghostbusters de 1984) y ‘Destructor de Espinillas’ porque su cola como garrote estaba al nivel de la espinilla. Su cráneo tiene varios cuernos que no están presentes en otros anquilosaurios, lo cual les hizo recordar al monstruo Zuul.

Un imagen de la cabeza de Zuul a la izquierda y un imagen de Zuul de Los Cazafantasmas a la derecha.

Su cola como garrote es una de las más largas de cualquier anquilosaurio de Norte América y tiene osteodermos (hueso que se encuentra en la piel de los animales) a lo largo de la cola.

Una foto de la cola mostrando la piel, los osteodermos, y la cola como garrote. De B. Boyle (Museo Royal de Ontario).

El fósil es de alrededor de 76 millones de años atrás – un tiempo para el cual no tenemos anquilosaurios en el registro fósil, aunque ya estaban presentes. ¡Y encima de todo, el espécimen tiene tejidos suaves preservados con él! Hay una capa de tejidos negros y brillantes sobre algunos de los osteodermos de la cola, que puede ser la preservación de la envoltura de queratina que cubrió a los osteodermos en vida.

Resumiendo, el Zuul crurivestator es un nuevo anquilosaurio. Es uno de los fósiles de anquilosaurio más completos de Norte América, con preciosos cráneo y cola como garrote . Y tiene preservación de tejido suaves. ¡Maravilloso!

El Rey Jurásico de Escocia

La semana pasada, se publicó un [artículo] que describió un nuevo fósil de un mamaliaforme de Escocia. Este animal se llama Wareolestes rex, que significa el Rey Bandido de Ware y es del Periodo Jurásico medio (específicamente, del Batoniano, 168 a 166 millones de años atrás). Los mamaliaformes estaban empezando a diversificarse en el Periodo Jurásico medio y eran relativamente pequeños, así que encontrar fósiles de ellos es importante para entender como vivían.

Una reconstrucción de Wareolestes hecho por E. Panciroli.

El nuevo espécimen de Wareolestes es una mandíbula inferior con dientes. Este fósil fue escaneado con TC y los detalles de los dientes fueron recreados con programas de computadora. Los autores encontraron que la mandíbula tenía dos molares preservados en sus lugares y varios dientes escondidos en el hueso, esperando a salir.

Figura 4 del artículo mostrando el escaneo de TC de la mandíbula. Los molares grandes ya estan presentes, pero hay varios premolares y un molar todavía en la mandíbula. Lo violeta es el nervio mandibular. La escala es 1mm.

El fósil original de Wareolestes es un molar aislado, pero similitudes con los molares preservados en este nuevo espécimen muestran que los dos especímenes pertenecen a la misma especie. Las formas de los dientes indican que el Wareolestes es un morganucudon (un pariente temprano de los mamíferos).

Los dientes no erupcionados indican que el Wareolestes reemplazó sus dientes una vez durante su vida. La mayoría de los mamíferos tienen un juego de dientes de leche y un juego de dientes adultos. Esto pasa por dos razones principales: 1) nuestras bocas crecen con el tiempo, pero los dientes no pueden crecer cuando ya se formaron, así que crecemos dientes adultos para que quepan en el tamaño adulto de nuestras bocas y 2) nuestros dientes caben exactamente juntos para que podamos masticar nuestra comida realmente bien (esto se llama oclusión precisa) y con reemplazar nuestros dientes sólo una vez, nos aseguramos que nuestros dientes van a caber juntos adecuadamente.

Una foto mostrando cómo las cúspidas distintas de los premolares (designados P4, para premolar 4) y los molares (designados M1 y M2 para molar 1 y 2) caben juntos. De P.D. Polly.

En comparación, otros animales (como los cocodrilos, por ejemplo), no tienen un tamaño adulto final – crecen continuamente durante su vida. Ellos también reemplazan sus dientes tantas veces como es necesario para asegurar que siempre tienen dientes para agarrar a su presa, pero no mastican como los mamíferos, así que sus dientes no tienen que caber juntos.

Este nuevo espécimen muestra que los morganucodontes tenían un patrón de reemplazo de los dientes similar a lo que tienen los mamíferos modernos y son los mamaliaformes más basales que lo tienen.

¿Si No Fuimos Nosotros, Quién Fue?

La semana pasada, se publicó un [artículo] que nos presentó con un nuevo misterio. El artículo describe un hueso fósil de mastodonte de San Diego (California, USA), pero el hueso mismo no es tan interesante como las marcas que tenía en su superficie.

Empecemos con un poco de antecedentes. Los mastodontes son elefantes extinguidos, parientes distantes de los elefantes modernos. Ellos vivieron del Mioceno hasta el Pleistoceno (23 millones de años atrás hasta 11,000 años atrás) en América del Norte y en Eurasia. La forma de sus dientes nos indica que comían plantas variadas.

El mastodonte Americano (a la izquierda) comparado con el mamut y el elefante Africano. De la Encyclopedia Britannica.

Los mastodontes aparentemente eran muy deliciosos y un recurso de comida para los humanos. Esto nos lleva al artículo de esta semana. En San Diego, hay un sitio arqueológico donde los autores encontraron un hueso de un mastodonte que fue quebrado con herramientas de piedra. El hueso y el molar que estaban quebrados tenían fracturas espirales indicando que se quebraron cuando estaban frescos y no durante el proceso de fosilización. Dos adoquines grandes hechos de andesita (una roca volcánica) fueron hallados al lado de los huesos y se interpretan como martillos y yunques.

Figura suplemental 3 del artículo. El imagen a la izquierda esta mostrando una costilla del mastodonte a la izquierda y una piedra martillo a la derecha. El imagen a la derecha muestra otra piedra martillo.

Experimentos modernos usando herramientas de piedras en huesos de vacas y elefantes producen las mismas fracturas que las que se encontraron en este espécimen de mastodonte. Es muy claro que alguien estaba usando herramientas de piedra para romper el hueso, probablemente para llegar al interior de la nutritiva médula ósea. Los autores también analizaron la edad del espécimen y encontraron que fue enterrado apróximadamente hace 130,000 años atrás.

Un mapa mundial (desde el Norte mirando para abajo) mostrando las rutas y edades de migración de los Homo sapiens. De Wikipedia.

Aquí es donde surge el misterio. Los Homo sapiens (nuestra especie) estaban viviendo en África y sólo estaban empezando a emigrar a Eurasia en ese momento. No llegamos a las Américas hasta hace 15,000 años atrás. Este espécimen en San Diego es 115,000 años más viejo. Así que, les pregunto: ¿Si no fuimos nosotros, quien fue? Otras especies de Homo no inmigraron a las Américas y otros animales de ese tiempo y lugar no usaron herramientas, así que la pregunta está abierta. Tal vez había una especie  de Homo viviendo en las Américas que todavía no conocemos.

Terminaré este artículo diciendo que muchos expertos de este tema están debatiendo este descubrimiento y las conclusiones que discuten los autores, así que tenemos que mantenernos atentos para ver como se resuelve este misterio.

Los Avemetatarsalianos Más Tempranos

El Triásico (251-199 millones de años atrás) fue un período interesante en la historia de la Tierra. Justo después de la extinción masiva más grande en la historia de la Tierra (la Extinción Masiva del Pérmico cerca de 252 millones de años atrás), el Triásico fue un tiempo cuando unos animales nuevos estaban empezando a apoderarse del mundo. Los extraños sinápsidos (parientes lejanos de los mamíferos) se habían ido y los arcosaurios tempranos estaban surgiendo.

La fauna del Pêrmico Tarde. Imagen de Pinterest.

La fauna del Triássic. De Apsaravis en deviantART.

Estos arcosaurios eventualmente se dividieron en los Pseudosuquios (los arcosaurios más cercanos a los cocodrilos: incluyendo los rauisuquios, los talatosuquios, los etosaurios, los cocodrilos modernos y más animales) y los Avemetatarsalianos (los arcosaurios más cercanos a los pájaros: incluyendo los pterosaurios, los ornitisquios, los saurópodos, los terópodos, y más animales). Conocer cómo eran estos avemetatarsalianos tempranos es difícil porque especímenes del Triásico que estén completos y bien conservados son difíciles de encontrar. Otros animales de estos linajes que sí encontramos ya son muy avanzados: por ejemplo, los pterosaurios más tempranos ya se parecen a pterosaurios.

Un pterosaurio temprano, Dimorphodon. De Wikipedia.

Esta semana, se publicó un nuevo [artículo] que describe un avemetatarsaliano temprano, al que le dieron el nombre de Teleocrater rhadinus (Teleo – cerrado y crater – cuenca en referencia a su conector de cadera, que está cerrada, y rhadinos – fino, por el cuerpo fino del animal). Este espécimen fue hallado en Tanzania y es de la porción más baja de las piedras del Triásico Medio (247-237 millones de años atrás), haciéndolo uno de los miembros más viejos de este grupo. Este espécimen tiene mucho de sus piernas, algunas vértebras y un poco del cráneo.

Figura 2 del artículo mostrando los especímens del Teleocaster specimens. Los huesos rojos están presentes en uno de los especímens. Los huesos azules están presentes en el otro espécimen. Los huesos violetas están presentes en los dos.

Los huesos del Teleocrater cuentan una historia interesante. La forma de los huesos del tobillo y la manera en que se unen es muy similar a los tobillos de los pseudosuqios tempranos. Esto quiere decir que el tobillo que tienen los pterosaurios, dinosaurios y un grupo más evolucionó varias veces y no sólo una vez para el grupo entero. Otras características indican que estos avemetatarsalianos tempranos eran carnívoros, tenían cuellos largos y no estaban hechos para correr eficientemente.

Los autores también hicieron un análisis filogenético (un análisis de relaciones familiares) y encontraron que el Teleocrater pertenece a un grupo chico de avemetatarsalianos tempranos, ahora llamado Aphanosauria, y es uno de los primeros miembros de este grupo. Este estudio nos dá mucha información muy necesaria sobre estos animales tempranos, y nos muestra que la diversidad de este grupo en el Triásico era mucho más grande de lo que se pensaba.

Los Parásitos y Los Primates

Esta semana, se publicó un [estudio] que describe un nuevo fósil de ámbar de la República Dominicana, fechado 45-15 millones de años atrás. El ámbar tenía una garrapata. Las garrapatas son arácnidos (como las arañas, los escorpiones, los ácaros y otros invertebrados con 8 patas) y son responsables de adherirse a los mamíferos, chupando su sangre y potencialmente (y muy frecuentemente) propagando infecciones. En los Estados Unidos, las garrapatas se conocen por la propagación de la enfermedad de Lyme, la Fiebre Manchada de las Montañas Rocosas y cerca de una docena de otras infecciones, de acuerdo a los Centros para el Control de Enfermedades (Centers for Disease Control-CDC).

Los distintos tipos de garrapatas de los Estados Unidos. Del Club de Perros de Pennsylvania County.

Esta garrapata fósil no era diferente: estaba llena de sangre de su última comida. Los autores usaron microscopios de alta potencia para examinar a la garrapata y encontraron que tenía 2 perforaciones en su espalda, de donde salió un poco de la sangre.

Figura 1 del artículo mostrando el fósil garrapata. Las flechas indican a las perforaciones en su espalda.

A causa de las perforaciones, el ámbar preservó la sangre perfectamente y mostró algo escondido entre las células de sangre – ¡unos parásitos microscópicos! El ámbar manchó las células de sangre y los parásitos de distintos colores, haciéndolos más fácilmente distinguibles debajo de un microscopio.

Figura 3 del artículo mostrando las células de sangre en círculos transparantes y las células parásitas en circulos oscuros (con flechas). La barra de escala tiene 20 micrometros de largo.

Ellos le dieron a esta nueva especie el nombre de Paleohaimatus calabresi (“sangre anciana” y “Calabrese” en honor de la persona que les dió el fósil). Comparándolo con los parásitos modernos transmitidos por las garrapatas, los autores identificaron al parásito fósil como más cercano en tamaño y morfología al género moderno Babesia, un grupo de parásitos conocido por ser transmitido por las garrapatas. Estos parásitos comen los interiores jugosos de las células de la sangre y tienen diferentes morfologías de acuerdo a la parte de su ciclo de vida en que están. También infectan los intestinos de las garrapatas.

Los autores también examinaron las células de sangre sanas. Las células rojas de sangre tienen casi la forma de una dona y no tienen núcleo. Estas células tienen hemoglobina, una proteína que lleva oxígeno a las células del cuerpo. En los mamíferos, las células rojas de sangre tienen diferentes tamaños en distintas especies, así que midiendo las células, los autores pudieron confirmar que la garrapata chupó la sangre de un mamífero y que mamífero fue! De los tres tipos de mamíferos con un diámetro de células rojas de 6.9-7.3 micrómetros (los primates, los caninos y los lagomorfos), sólo los primates estaban en la República Dominicana en el momento en cual se fosilizó esta garrapata.

Los monos Cebus apella aseando uno al otro.

Los primates se limpian el uno al otro y algunos viven en los árboles, así que es probable que esta garrapata se estuviera alimentando de un primate, fue encontrada cuando este primate estaba siendo aseado por otro, fue recogida y botada, cayó en un árbol y quedó atrapada en la savia. Un día triste para la garrapata, pero un evento feliz para los paleontólogos.

¡Miren Esas Ventosas!

Los cefalópodos (pulpos, calamares, nautilos y sepias) son maravillosos por muchas razones. El Nautilis es la representación viviente más cercana a lo que eran los amonites.

El Nautilis en todo su gloria. De Wikipedia.

Los pulpos son muy inteligentes y pueden cambiar el color y la *textura* de su piel.

¡Una especie de calamar puede crecer hasta 10-13 metros de largo! Y las sepias son muy adorables.

Una sepia a la izquierda, y un Calamar Bobtail (pariente cercano de las sepias) a la derecha.

Los cefalópodos son moluscos; los moluscos también incluyen a los caracoles, las babosas y los bivalvos. Los cefalópodos son mayormente de tejidos suaves, con la excepción de el caparazón en las sepias que es un vestigio del caracol. Como ya sabemos, los tejidos suaves son más difíciles de fosilizar y, por lo tanto, no encontramos tantos cefalópodos en el registro fósil si no tienen caparazones grandes.

Figura 1A del artículo mostrando una foto del especimen con los nuevos numeros de los brazos.

En Diciembre, se publicó un [estudio] que redescribió un fósil de pulpo del Periodo Jurásico (201-145 millones de años atrás) de Francia. Específicamente, el fósil es de 165 millones de años atrás y se llama Proteroctopus ribeti. Los autores usaron la tomografía computarizada (TC) de sincrotrón para crear imágenes del fósil. Para los interesados, la TC de sincrotrón usa radiación con más energía y un rayo con diferente geometría para crear imágenes con más contraste que las que fueron creadas con la TC regular.

Usando estas imágenes, los autores encontraron 2 ojos bien preservados, pudieron renumerar los 8 brazos y vieron otros detalles que eran previamente desconocidos. Estos detalles incluyeron la ausencia del saco de tinta y la morfología de las ventosas de los brazos. Encontraron que las ventosas estaban presentes en dos filas que estaban colocadas oblicuamente (así que las ventosas estaban colocadas en 2 filas pero no en pares, sino que, más bien, formando un zigzag en el brazo).

Figura 1C del artículo mostrando un imagen de TC de las ventosas en un brazo.

Usando estos detalles del cuerpo, los autores agregaron esta especie en un análisis de relaciones evolucionarias (llamado análisis filogenético). Este análisis puso al Proteroctopus ribeti en el clado Vampyropoda. Esto quiere decir que el Proteroctopus es un pariente más cercano a los pulpos que a los calamares, las sepias o los nautilos. Los vampyrópodos también incluyen a mi pulpo favorito, el Vampyroteuthis infernalis (‘el calamar vampiro del infierno’, que es actualmente un pulpo, no un calamar).

Un Vampyroteuthis infernalis mostrandote sus tentaculos. Cuando esta amenazado, envuelve su cabeza con sus tentaculos y usa los ganchos para protección. De aqui.

Ahora, el Proteroctopus tiene ventosas, no ganchos, pero la colocación de las ventosas nos indica que la diversidad de las ventosas era grande en el Jurásico. Los autores también dicen que más fósiles deberán ser analizados con la TC para entender mejor las morfologías ancestrales y las relaciones familiares de este grupo.

¡Hasta la próxima semana!

Un Nuevo Árbol Genealógico de Dinosaurios

La semana pasada, se publicó un [estudio] que cambió las relaciones familiares fundamentales de los dinosaurios. Tradicionalmente, y en los últimos 130 años, los dinosaurios se dividían en 2 grupos principales: los saurisquios (dinosaurios con cadera de lagarto) y los ornitisquios (dinosaurios con cadera de pájaro). Los saurisquios incluyen los saurópodos con cuellos largos, los terópodos que comían carne y, eventualmente, los pájaros de hoy. Los ornitisquios incluyen los dinosaurios con cuernos y los dinosaurios con armadura (como el Triceratops y el Anquilosaurio) y los dinosaurios con pico de pato.

La idea tradicional de las relaciones familiares de dinosaurios.

Esta distinción principal ocurre por las diferencias en las caderas de estos dinosaurios y por eso tienen esos nombres. Tres huesos conforman la cadera: el ilion, el isquion y el pubis. El ilion une los otros dos huesos a la espina. El isquion forma la parte de atrás de la cadera. El pubis forma la parte de adelante. En los saurisquios, el pubis apunta para adelante, muy similarmente a como está en los lagartos. En los ornitisquios, el pubis apunta para atrás, muy similarmente a como está en los pájaros. Ahora sabemos que los pájaros son dinosaurios saurisquios, pero no lo sabíamos cuando le pusieron los nombres a estos grupos.

Las diferencias en las caderas de los dinosaurios. En estos imagenes, la cabeza del dinosaurio estaría a la izquierda. El ilion está en azul, el isquion está en rojo, y el pubis está en amarillo. En los dinosaurios saurisquios, el pubis apunta para adelante. En los dinosaurios ornitisquios, el pubis apunta para atrás. No se de adonde viene este imagen.

El nuevo estudio se enfocó en los dinosaurios más tempranos. Aquí vienen los detalles: ellos examinaron a 74 especies y 457 características de sus huesos y los analizaron con un programa de computadora llamado TNT (Tree analysis using New Technology = análisis de árboles usando nueva tecnología). Este programa busca la manera más simple de poner todas las características en un árbol evolucionario y, al mismo tiempo, creando la menor cantidad de cambios (un principio llamado parsimonia).

Este análisis encontró que los dinosaurios ornitisquios son parientes más cercanos a los dinosaurios terópodos y que los dinosaurios saurópodos son parientes más cercanos a un grupo llamado Herrerasauridos.

Las nuevas relaciones familiares de dinosaurios.

Así que los dinosaurios saurisquios se dividieron en dos grupos. Esto conduce a un gran problema: la definición de Dinosauria. Dinosauria se define como: el Megalosaurio (el primer terópodo descubierto), el Iguanodon (el primer ornitisquio descubierto), su pariente más cercano, y todos sus descendientes. Cuando los dinosaurios se dividían en dos grupos principales, usando al Megalosaurio y al Iguanodon para anclar la definición tenía sentido porque de esa manera se incluían a todos los animales que reconocemos como dinosaurios dentro de esa definición. Ahora que los terópodos y los ornitisquios son parientes más cercanos, esta definición excluye a los saurópodos y los herrerasauridos.

La definición tradicional de Dinosauria. Con las nuevas relaciones familiares, los saurópodos se quedarían afuera del árbol de dinosaurios.

Para arreglar eso, los autores redefinieron Dinosauria como el clado menos inclusivo que incluye al Passer domesticus (el gorrión: un terópodo), al Triceratops horridus (un ornitisquio) y al Diploducus carnegii (un saurópodo). Esto incluye a todos los dinosaurios y seguirá incluyendo a todos incluso si las relaciones en el árbol cambian.

La nueva definición de Dinosauria está anclada con una especie de cada grupo, tal vez si cambian las relaciones familiares, todos los dinosaurios se quedan en la definición.

Tan interesante como este análisis es, hay problemas con él. El problema principal es que es el único análisis que llega a este resultado. ¡Eso no quiere decir que esté incorrecto! Sólo necesitamos llegar a este resultado con muchos análisis más antes de empezar a rehacer los libros de texto. Algunos aspectos de los métodos también parecen… extraños… pero no voy a hablar de eso antes que pueda hacer más investigaciones. Básicamente, este resultado es muy interesante y tenemos que mantenerlo en observación, pero necesitamos más datos que lo apoyen antes que todos estemos de acuerdo.

*Todos los esqueletos hechos por Scott Hartman. El imagen del Passer viene de Birds of the World Handbook.

Mi Pequeño Pony

Cambio Climático. Es un tema que ha estado en las noticias recientemente por una variedad de razones, principalmente porque lo estamos sufriendo ahora. Sabemos eso porque tenemos los registros del clima desde 800,000 años atrás (y tal vez desde [1.5 millones de años atrás]) de los núcleos de hielo. Los gases que quedaron atrapados en el hielo están hechos de la atmósfera que estaba presente cuando se formó el hielo. Los átomos que forman los gases, como oxígeno, carbono e hidrógeno, tienen valores distintos de partículas positivas y negativas (distintos isótopos) que están directamente relacionados con la temperatura del planeta en ese momento. Así sabemos que temperatura tenía el planeta y podemos trazar los datos y hacer predicciones de cómo viene le futuro (alerta de spoiler: va a hacer calor). Para más información sobre eso, miren el video al fondo de este artículo.

Este gráfico muestra los niveles de dióxido de carbono en el tiempo. Cuanto mayor sea el nivel de dióxido de carbono, más caluroso será la temperatura. De NASA. Crédito va a los datos de núcleos de hielo de Vostok/J.R. Petit et al.; el registro de dióxido de carbono de Mauna Loa de NOAA.

Esta semana se publicó un [artículo] que analiza estos isótopos del pasado. La Tierra se ha calentado en el pasado. Uno de esos tiempos, llamado el Máximo Térmico del Paleoceno-Eoceno (MTPE, 56 millones de años atrás) duró por 200,000 años y subió la temperatura de la Tierra entre 5°C y 8°C durante 10,000 años. (Nota: ya subimos [0.7°C durante 100 años, que es cerca de 10 veces más rápido] que durante los ciclos naturales que el planeta ha experimentado.)

Bueno, hay mucha información en este gráfico. Lo voy a explicar. El tiempo, en millones de años, está al fondo (eje de las x) con el hoy en día a la derecha en 0 millones de años atrás. Las abreviaturas por arriba del tiempo son para los nombres de los periodos (Pal = Paleoceno, Eo = Eoceno). Sobre la derecha, la eje de las y muestra la cantidad de un isótopo particular de oxígeno que nos indica la temperatura. La línea verde en el gráfico es la cantidad de ese isótopo durante el tiempo, y eso nos da una idea de la temperatura. Cuanto más alta esté la línea, lo más calor, y cuanto más baja esté la línea, lo más frío la temperatura. Entre el Paleoceno y el Eoceno pueden ver un máximo que indica una temperatura alta rápida. También pueden ver la tendencia hacia temperaturas más frescas que condujo a las épocas de hielo (donde dice “Rapid Glacial Cycles” = “Ciclos de Glaciares Rápidos).

Este nuevo estudio examinó un tiempo después del MTPE (aproximadamente 2 millones de años después, 53.7 millones de años atrás), llamado el Máximo Térmico Eoceno 2 (MTE2). El registro de este tiempo es relativamente completo en la Cuenca Big Horn de Wyoming (USA). Los autores analizaron la temperatura antes, durante y después del MTE2 usando los isótopos de la tierra y de los dientes de un caballo primitivo, el Arenahippus pernix, y otros especies de mamíferos. También calcularon el tamaño del cuerpo de estos animales usando el tamaño del primer molar. El tamaño del molar se corresponde bien con el tamaño del cuerpo en los mamíferos, así que podemos usar el tamaño del molar para estimar el tamaño del cuerpo cuando solamente tenemos los dientes del animal.

Un Arenahippus pernix en el Museo de Historia Natural de Suecia. De Wikipedia.

Los autores encontraron que cuando la temperatura subió, el tamaño del caballo se redujo (de 7.7 kg a 6.6 kg). Cuando la temperatura bajó después del MTE2, el tamaño aumentó (de 6.6 kg a 7.9 kg). Una de las razones de esta reducción es que es más fácil refrescarse si uno es pequeño que si uno es grande. Si el medio ambiente se está calentando, la habilidad de refrescarse más rápido es una ventaja. Además, tal vez había menos nutrientes disponibles si había sequías, así que, tal vez, los caballos no pudieron crecer hasta su tamaño máximo. La ultima razón se puede relacionar con la cantidad de lluvia. Con menos lluvia hay menos plantas y menos comida para los herbívoros. Cualquiera sea la razón o combinación de razones, lo que sabemos es que los cambios climáticos, como los que podemos ver hoy, van a afectar a los mamíferos en maneras que todavía estamos descubriendo.

Figura 3 (A y C) del artículo. Las primeras dos columnas muestran los niveles del isótopo de carbono en la tierra durante el tiempo. Los puntos más a la izquierda muestran temperaturas más altas. La columna a la derecha muestra el tamaño del molar del Arenahippus. Los puntos a la izquierda son molares más chicos y los puntos a la derecha son molares más grandes. Los molares se achican cuando hace más calor, y después se hacen más grandes cuando el ambiente se hace más fresco.

Aquí tienen un video sobre los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera del Earth System Research Laboratory (Laboratorio de Investigaciones del Sistema de la Tierra) del National Oceanic and Atmospheric Administration (Administración Nacional del Océano y la Atmósfera, USA). Más recursos disponibles si los solicitan.