Un Nuevo Pájaro de Nueva Zelandia

La semana pasada, su publicó un [artículo] donde se describe una nueva especie de pájaro de Nueva Zelandia. Nueva Zelandia es una nación isleña en el hemisferio sur, cerca de Australia.

Un mapa de Nueva Zelandia, con una estrella mostrando donde se halló el fósil. De Google.

Nueva Zelandia no tiene un registro de fósiles muy extenso, especialmente de pájaros, por lo tanto, este nuevo descubrimiento es exitoso por muchas razones. Agrega al registro de fósiles de aves en el hemisferio sur y en Nueva Zelandia y sucede justo después del anuncio del descubrimiento de un loro gigante en la misma nación. Este pájaro, en cambio, es de un linaje de pájaros extinguidos llamados los Pelagornitidos. 

Protodontopteryx ruthae, la nueva especie de pelagornitido. Hecho por Derek Onley/Museo de Canterbury.

Estos pájaros se conocen por tener pequeñas clavijas que parecen como dientes sobre sus picos. Sin embargo, estas clavijas no son dientes sino sólo parte del borde del pico, por eso a estos pájaros se los llama ‘pseuodentados’ (=’dientes falsos’). Ellos varían en tamaño con envergaduras de 3 metros a 5-6 metros y eran unos de los pájaros más grandes que todavía podían volar. Su tamaño los restringía a volar solamente en lugares con mucho viento, que usaban para planear.

La nueva especie, Protodontopteryx ruthae, era más chica que los otros pelagornitos, con una envergadura de 1 metro. Este tamaño más pequeño indica que esta especie podría haber volado más activamente que sus parientes más grandes. Además de las alas, los autores describen el cráneo, la cadera, unas vertebras y los huesos que conectan los brazos al cuerpo, llamados la faja pectoral. 

El espécimen del Protodontopteryx, con la foto a la izquierda y una imagen de TC a la derecha. De figura 1 del artículo.

El Protodontopteryxes importante por algunas otras razones. Dado que tienen las pseudodentadas en el pico, se demuestra que esas clavijas evolucionaron antes que las adaptaciones para planear. Fue encontrado en sedimentos que son más viejos que las localidades de los otros pelagornitos y un análisis de relaciones evolutivas indica que es más basal (o es un pariente más temprano) del grupo. Estas dos realidades nos dicen que el Protodontopteryxes el pelagornito más viejo y más temprano evolutivamente que conocemos, además de ser el más chico. ¡Esperemos que encontremos mas pájaros asombrosos en Nueva Zelandia! 

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