El Misterio de los Anquilosaurios Patas Arriba

Muchos anquilosaurios, los dinosaurios con armadura, fueron encontrados con sus patas hacia arriba, especialmente si se hallaron en lechos de ríos o en sedimentos marinos. Los científicos han dado distintas explicaciones sobre el porqué de esta posición.

Un anquilosaurio. De aqui.

Un nuevo [estudio] probó varias hipótesis para resolver cuál de ellas provee la más probable explicación de los fósiles patas hacia arriba. Los autores probaron 4 hipótesis. La primera es que los anquilosaurios eran torpes, se caían por las colinas y aterrizaban con las patas hacia arriba. Esta idea es difícil de probar y parece improbable, así que los autores la abandonaron.

Las tortugas pueden darse vuelta solas cuando están patas hacia arriba (aunque es lindo tener ayuda de un amigo). Los anquilosaurios no habrían sido tan existosos si no podian hacer lo mismo.

La segunda hipótesis es que los depredadores volteaban a los anquilosaurios, los comían y  dejaban los restos que se preservaron con las patas hacia arriba. Los autores examinaros a 36 especímenes de anquilosaurios y sólo encontraron a uno con marcas de dientes. Ellos rechazaron esta hipótesis porque no parece que los anquilosaurios con las patas hacia arriba hayan sido mordidos.

Un imagen de un anquilosaurio siendo amenazado por un T. rex. Por Eldar Zakirov.

La tercera hipótesis es que los anquilosaurios muertos fueron arrastrados a los ríos. Cuando llegaron ahí empezaron a descomponerse. El proceso de descomposición produce muchos gases que quedan atrapados dentro del animal, haciendo que éste flote. La armadura en la parte de atrás del anquilosaurio pesaría más que el frente lleno de gases y el dinosaurio entero se daría vuelta. Eventualmente, se depositaría en el fondo y se preservaría con las patas hacia arriba. Para probar esto, los autores crearon modelos de computadora de un anquilosaurio y un nodosaurio (un anquilosaurio sin mazo caudal) hinchados. Encontraron que el nodosaurio se volcaría muy fácilmente y se daba vuelta más pronto. El anquilosaurio tenía más dificultad en darse vuelta.

Figura 3 del artículo mostrando los anquilosaurios hinchados. Los símbolos de la suma y del diamante son marcadores colocados para las simulaciones de computadora para probar la facilidad con la que podían darse vuelta.

La ultima hipótesis es que los anquilosaurios se daban vuelta cuando se descomponían en la tierra. Los autores probaron esta idea examinando armadillos que murieron en la carretera y observando a 22 armadillos en descomposición en un ambiente más controlado. Ellos no encontraron evidencia en favor de esta hipótesis porque era igualmente probable encontrar a los armadillos sobre sus costados, sus estómagos o sus espaldas.

Los armadillos son muy lindos.

Los autores concluyeron que el escenario más probable es que los anquilosaurios eran arrastrados a los ríos o al océano, se hinchaban al descomponerse y se daban vuelta mientras flotaban. Una vez que los gases de la descomposición escapaban, los anquilosaurios se hundían al fondo y se fosilizaban. Este estudio se encargó de probar una idea de larga data que nunca se había probado. Ahora tenemos una mejor idea de cómo se preservaron los anquilosaurios y sabemos más sobre su biología.

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