Hormigas del Infierno del Cretáceo

A principios de setiembre, se publicó un [artículo] que describe a una nueva especie de hormiga. ¡Pero no era una hormiga cualquiera! Era una hormiga del infierno del Cretáceo que fue preservada en ámbar en Burma.

Una foto de la hormiga del infierno en ámbar. Los autores nombraron a la nueve especies Linguamyrmex vladi.

Este grupo de hormigas está extinguido y se encuentra solamente en sedimentos Cretácicos (específicamente de alrededor de 98 millones de años atrás). Como el ámbar es transparente, los autores tomaron imágenes de alta resolución de la hormiga a través del ámbar. También lo escanearon con TC.

Figura 3 del artículo mostrando una reconstrucción de la hormiga.

Ellos encontraron que esta hormiga tenía un cuerno grande que salía de su cabeza y una mandíbula como una guadaña. Una guadaña es una herramienta de metal que se usa para cortar pastos altos. También es el instrumento con el cual se representa la Muerte.

La Muerte, con su guadaña. De aqui.

Estas mandíbulas se usaban para enclavijar y perforar a las larvas suaves pero no se podían usar para masticar. En cambio, los autores piensan que después de perforar a la presa, las mandíbulas encauzaban la sangre hasta la curva de la mandíbula y, después, pequeños pelos y la succión arrastraban la sangre hacia adentro de la boca de la hormiga. ¡Esta hormiga chupaba sangre como un vampiro!

Figure 4 from the paper showing the hell ant and its prey.

Finalmente, el análisis de TC mostró que las mandíbulas eran más densas que la cabeza. Este análisis también indicó que esta densidad aumentada se debía a la existencia de metales en la mandíbula. Estas hormigas absorbían metales de su medio ambiente y los usaban para fortalecer sus mandíbulas. Es desafortunado que este grupo de hormigas esté extinguido – harían un impresionante espectáculo natural!

Cretaceous Hell Ants

At the beginning of September, a [paper] was published that described a new species of ant. Not just any ant! A hell ant from the Cretaceous. That was preserved in amber from Burma.

A photo of the hell ant in amber. The authors called the new species Linguamyrmex vladi.

This group of ants is extinct and known only from the Cretaceous (specifically around 98 million years ago). The amber is see-through, so the authors took high-resolution images of the ant through the amber. They also CT scanned it.

Figure 3 from the paper showing a reconstruction of the ant.

They found that this ant had a large horn coming off the head and a scythe-like jaw. A scythe is a curved metal tool for cutting tall grasses. It’s also what Death carries around.

Death, holding its scythe. From here.

These jaws were used to pin and pierce soft larvae, but could not be used to chew their prey. Instead, the authors think that after piercing the prey, the jaws would funnel blood down into the bend of the jaw, and then small hairs and suction would direct the blood into the ant’s mouth. This ant sucked blood like a vampire!

Figure 4 from the paper showing the hell ant and its prey.

Lastly, the CT analysis showed that the jaws are denser than the rest of the head. This analysis also showed that the increased density was due to metals in the jaw. These ants absorbed metals from their environment and used them to make their jaws stronger. It’s too bad that this group is extinct – it would have made for a killer nature show!

Un Plesiosaurio que Filtraba sus Alimentos

Unas semanas atrás, a fines del mes de Agosto, se publicó un [artículo] que examinó nuevamente un fósil que se ha conocido por 30 años. El fósil es parte del cráneo de un plesiosaurio. Los plesiosaurios eran reptiles acuáticos que vivían en los océanos durante el Mesozoico. Todos tenían grandes patas que parecían paletas para nadar mejor en el agua. Algunos tenían una cabeza grande y un cuello corto y otros tenían una cabeza chica y un cuello largo.

Unos de los distintos plesiosaurios. Este imagen esta hecho de jugetes para niños, pero muestra que algunos de los plesiosaurios tenían cabezas grandes y algunos tenían cabezas chicas. De aqui.

El plesiosaurio fósil de este artículo se llama Morturneria seymourensis y es de la isla Seymour (o Marambio), en la Antártida. Aunque ya sabíamos de este fósil desde hace mucho tiempo, los paleontólogos no podían entender cómo ensamblar sus huesos. El descubrimiento de otro plesiosaurio ayudó a unir los pedazos del Morturneria.

Figura 2 del artículo mostrando las partes del cráneo a la izquierda, la interpretación en el medio, y la recontrucción a la derecha. Todos las imagenes estan en vista lateral, con la punta de la nariz hacia arriba.

Una vez que los autores entendieron como era el cráneo, hicieron unas observaciones interesantes. La mandíbula es ancha y puede abrirse ampliamente. Los dientes están sostenidos flojamente y salen a los costados de la mandíbula en lugar de arriba y abajo de ella.

Figura 10 del artiículo mostrando una reconstrucción artistica del Morturneria.

Los autores del artículo piensan que estas características muestran que el Mortuneria estaba usando su boca como un tamiz. Tomaría una gran cantidad de agua o sedimentos en su boca con su comida y expulsaría el agua y sedimento a través de sus dientes. Esto movería el agua hacia afuera de su boca, pero dejaría la comida dentro de ella. Las ballenas modernas de barbas hacen lo mismo, pero usan barbas en cambio de dientes. ¡El Mortuneria es el primer reptil acuático que comía filtrando sus alimentos!

A Plesiosaur with a Sieve-Mouth

A couple of weeks ago, in late August, a [paper] was published that re-examined a fossil that has been known for 30 years. This fossil is a partial skull of a plesiosaur. Plesiosaurs were aquatic reptiles that lived in the oceans during the Mesozoic. They all had large, paddle-like limbs to help swim in the water. Some of them had big heads and short necks and some had small heads and a long neck.

Some of the different plesiosaurs. This image is made with children’s toy models, but it shows how some plesiosaurs have big heads and some had small heads. From here.

The fossil plesiosaur from this paper is called Morturneria seymourensis and it’s from Seymour Island, Antarctica. Even though we’ve had this fossil for a long time, paleontologists couldn’t figure out how the bones fit together. A discovery of a different plesiosaur fossil helped put the pieces of Morturneria together.

Figure 2 from the paper showing the parts of the skull on the left, the interpretation in the middle, and the reconstruction on the right. All of the images are in side view, with the tip of the nose pointing upward.

Now that the authors knew what the skull looked like, they made some interesting observations. The jaw is wide and can open very far. The teeth are loosely held in place and they come out to the sides of the jaw, instead of up and down.

Figure 10 from the paper showing an artist reconstruction of Morturneria.

They think that these characteristics show that Morturneria was using its mouth like a sieve. It would take in a large amount of water or sediment around its food and push out the water and sediment through its teeth. This would move the water out of its mouth, but keep the food in. Modern baleen whales do the same thing, except they use baleen instead of teeth. Mortuneria is the first marine reptile to have filter-fed!

Descubrimientos de Aves en Argentina

Esta semana, voy a dejar que mis obvios prejuicios (a favor o en contra de algo, en este caso es a favor de algo) se manifiesten..

Un periódico Argentino, Clarín, anunció el [descubrimiento] de tres grandes aves en Mar del Plata, Argentina. Yo nací en Argentina y me gustan los pájaros, así que, por supuesto, no pude evitar hablar de esta noticia aunque no hay un artículo científico para acompañarla.

Un mapa de Mar del Plata, Argentina. De Google.

Paleontólogos trabajando en una barranca entre Mar del Plata y Miramar encontraron los huesos de tres aves distintas. Una es un ave del terror, otra es un cóndor y otra es un águila. Todas son de 5.5-3 millones de años atrás, parte de la era Pliocena.

El ave del terror es un juvenil de la especie Mesembriornis milneedwardsi. Esta especie es uno de los forusrácidos – un grupo de aves depredadores gigantes y terrestres. Esta especie en particular tenia 1.8 metros en altura.

El grupo de los forusrácidos. A es la seriama de hoy, que no es un forusrácidos, pero si es su pariente más cercano. B es Mesembriornis. De aqui.

¡Ellos identificaron el cóndor, en parte, por un fémur, que tiene 33 centímetros de largo! Finalmente, el águila. Ellos piensan que era más grande que el águila coronada de hoy. ¡El águila coronada tiene 0.9 metros (3 pies) de largo y una envergadura de casi 2 metros (6 pies)!

Un águila coronada con una person (Simon Thomsett) para escala. De aqui.

La barranca donde encontraron los fósiles es erosionada por el mar en forma continua. Cuanto más las olas golpean las rocas, más fósiles aparecen. Los paleontólogos dicen que de allí nunca se van sin encontrar algo, así que van a tener que estar con sus ojos abiertos para descubrir más especímenes.

Bird Discoveries in Argentina

I’m going to let me very obvious biases (prejudice for or against something – in this case, for something) come forward this week.

An Argentinian newspaper, El Clarin, announced the [discovery] of three large birds in Mar del Plata, Argentina. I am Argentine, and I like birds, so of course I’m choosing to talk about this even though there isn’t yet a scientific paper to go with it.

A map of Mar del Plata, Argentina. From Google.

Paleontologists working in a canyon between Mar del Plata and Miramar found the bones of three different birds. One is a terror bird, one is a condor, and one is an eagle. They are all from 5.5-3 million years ago, part of the Pliocene epoch.

The terror bird is a juvenile of Mesembriornis milneedwardsi. This species is one of the phorusrhacids – a group of giant terrestrial predatory birds. This particular species was 1.8 meters tall.

The phorusrhacids. A is the modern cariama, which is not a phorusrhacid, but is their closest living relative. B is Mesembriornis. From here.

They identified the condor partially from a femur, which is 33 centimeters long! Lastly, the eagle. It’s thought to be bigger than the modern crowned eagle. The crowned eagle is around 3 feet long and has a wingspan of 6 feet!

A crowned eagle with a person (Simon Thomsett) for scale. From here.

The canyon where these fossils were found is continuously eroded by waves. The more the waves hit the rocks, the more fossils come out. Paleontologists there say that they never go home empty handed, so they’ll have to keep their eyes peeled for more specimens.