¿Si No Fuimos Nosotros, Quién Fue?

La semana pasada, se publicó un [artículo] que nos presentó con un nuevo misterio. El artículo describe un hueso fósil de mastodonte de San Diego (California, USA), pero el hueso mismo no es tan interesante como las marcas que tenía en su superficie.

Empecemos con un poco de antecedentes. Los mastodontes son elefantes extinguidos, parientes distantes de los elefantes modernos. Ellos vivieron del Mioceno hasta el Pleistoceno (23 millones de años atrás hasta 11,000 años atrás) en América del Norte y en Eurasia. La forma de sus dientes nos indica que comían plantas variadas.

El mastodonte Americano (a la izquierda) comparado con el mamut y el elefante Africano. De la Encyclopedia Britannica.

Los mastodontes aparentemente eran muy deliciosos y un recurso de comida para los humanos. Esto nos lleva al artículo de esta semana. En San Diego, hay un sitio arqueológico donde los autores encontraron un hueso de un mastodonte que fue quebrado con herramientas de piedra. El hueso y el molar que estaban quebrados tenían fracturas espirales indicando que se quebraron cuando estaban frescos y no durante el proceso de fosilización. Dos adoquines grandes hechos de andesita (una roca volcánica) fueron hallados al lado de los huesos y se interpretan como martillos y yunques.

Figura suplemental 3 del artículo. El imagen a la izquierda esta mostrando una costilla del mastodonte a la izquierda y una piedra martillo a la derecha. El imagen a la derecha muestra otra piedra martillo.

Experimentos modernos usando herramientas de piedras en huesos de vacas y elefantes producen las mismas fracturas que las que se encontraron en este espécimen de mastodonte. Es muy claro que alguien estaba usando herramientas de piedra para romper el hueso, probablemente para llegar al interior de la nutritiva médula ósea. Los autores también analizaron la edad del espécimen y encontraron que fue enterrado apróximadamente hace 130,000 años atrás.

Un mapa mundial (desde el Norte mirando para abajo) mostrando las rutas y edades de migración de los Homo sapiens. De Wikipedia.

Aquí es donde surge el misterio. Los Homo sapiens (nuestra especie) estaban viviendo en África y sólo estaban empezando a emigrar a Eurasia en ese momento. No llegamos a las Américas hasta hace 15,000 años atrás. Este espécimen en San Diego es 115,000 años más viejo. Así que, les pregunto: ¿Si no fuimos nosotros, quien fue? Otras especies de Homo no inmigraron a las Américas y otros animales de ese tiempo y lugar no usaron herramientas, así que la pregunta está abierta. Tal vez había una especie  de Homo viviendo en las Américas que todavía no conocemos.

Terminaré este artículo diciendo que muchos expertos de este tema están debatiendo este descubrimiento y las conclusiones que discuten los autores, así que tenemos que mantenernos atentos para ver como se resuelve este misterio.

If Not Us, Then Whom?

Last week, a [paper] came out that presented us with a new mystery. This paper discussed a fossil mastodon bone from San Diego, but the bone itself was not as interesting as what they found on it.

Let’s start with a bit of background. The mastodon is an extinct elephant, distantly related to modern elephants. They lived from the Miocene to the Pleistocene (23 million years ago to 11,000 years ago) in North America and Eurasia. The shape of their teeth tells us that they were browsers and ate a varied plant diet.

The American Mastodon (left) compared with the wholly mammoth and the African elephant. From Encyclopedia Britannica.

Mastodons were apparently very tasty and a food source for humans. This brings us to this week’s paper. In San Diego, there’s an archeological site in which these authors found a mastodon bone that had been broken apart with stone tools. The bone and molar that had been broken had spiral fractures indicating that they were broken while fresh and not from fossilization. Two large cobbles made of andesite (a volcanic rock) were found next to the bones and are interpreted as hammers and anvils.

Supplemental figure 3 from the paper. The figure on the left is showing an exposed mastodon rib on the left and a hammerstone on the right. The figure on the right is showing a different hammerstone.

Modern experiments using stone tools on cow and elephant bones create the same fracture patterns as those found in this mastodon specimen. It’s pretty clear that someone was using a stone tool to break apart the bone, probably to reach the nutritious bone marrow inside. The authors also analyzed the age of the specimen and found that it was buried approximately 130,000 years ago.

World map (from the North looking down) showing the migration routes and ages of Homo sapiens. From Wikipedia.

Here’s where it gets mysterious. Homo sapiens (our species) was hanging out in Africa and only just starting to migrate into Eurasia at that time. We didn’t make it to the Americas until around 15,000 years ago. The specimen in San Diego is 115,000 years older than that. So, I ask you, if not us, then whom?? Other species of Homo didn’t migrate into the Americas and other animals around this time and place didn’t use tools, so this question is very open ended. Maybe there was an unidentified species of Homo living in the Americas that we previously didn’t know about.

I’ll finish this post by noting that many experts in the field are debating this find and the conclusions the authors discuss, so we’ll have to stay tuned and see what the resolution is.