El Pez que Vivió

Marjorie Courtenay Latimer nació el 24 de febrero de 1907 en East London, Sudáfrica. Su papá era el jefe de estación de los Ferrocarriles Sud-Africanos. A Marjorie, siempre le gustó la naturaleza. Cuando tenía 11 años decidió que sería una experta en pájaros.

Empezó la escuela en el Convento de la Santa Cruz, donde su pasión por la historia natural creció. Una de las hermanas del convento tenía una colección de peces fosilizados que fascinaron a Marjorie. Cuando terminó la escuela, parecía que no había posiciones en ciencias naturales, así que ella iba a ser una enfermera. Afortunadamente, el Museo de East London estaba buscando un curador en 1931 y Marjorie aceptó la posición. En ese momento, ella tenía 24 años de edad.

Marjorie Courtenay Latimer. Foto de PBS.

Cuando ella empezó ahí, la colección del museo sólo tenía unos pájaros, un chancho y algunas fotos, así que Marjorie empezó a coleccionar todo lo que pudo de los lugares que visitó. ¡Hasta incluyó la colección de trabajo de perlas de su mamá que databa de 1858 y un huevo de un dodo de su tía! También coleccionó fósiles de sitios de campo cercanos al museo.

Su contribución más importante llegó en 1938 cuando recibió un llamado de los muelles diciendo que un barco había llegado con un pez raro. Se lanzó a los muelles y sacó el limo del pez. Así reveló el pez más hermoso que había visto, “Era de un azul pálido, con manchas blancuzcas; tenía un brillo iridiscente plateado-azul-verde. Estaba cubierto de escamas duras y tenía cuatro aletas en forma de miembros y una cola extraña de cachorro.”

Un celacanto. Foto de National Geographic.

Ella le envió una descripción y un dibujo del pez a un ictiólogo (un experto en peces) vecino, James Smith. ¡Él quedó anonadado! Este pez era un celacanto – un pez que se creía extinguido por casi 70 millones de años. ¡Estos peces todavía vivían! James le escribió pidiéndole más información. Él le dió al pez el nombre de Latimeria chalumnae en honor a Marjorie y al sitio donde el pez había sido capturado. Pasaron otros 14 años antes que se encontrara el segundo celacanto, esta vez cerca de Madagascar en 1952.

El dibujo que Marjorie le mando a James. Imagen de PBS.

Marjorie se retiró del museo y recibió un doctorado honorario de la Universidad de Rhodes in 1973. Vivió todos sus días enamorada de la historia natural en todas sus formas.

¡Si les gustan artículos como este, estén atentos para un anuncio importante más tarde en la semana!

The Fish that Lived

Marjorie Courtenay Latimer was born on February 24, 1907 in East London, South Africa. Her parent (I assume her father) was a station master for South Africa Railways. Marjorie always loved nature. When she was 11 she decided that she would be an expert on birds.

She started school at Holy Cross Convent, where her love for natural history grew. One of the sister’s there has a collection of fossil fish that fascinated Marjorie. When she finished school, there did not seem to be jobs in natural science, so she was going to become a nurse. Fortunately, the East London Museum was looking for a curator in 1931 and Marjorie took the job. She was 24 at the time.

Marjorie Courtenay Latimer. Photo from PBS.

When she started there, the museum’s collection only had a few birds, a pig, and some photos, so Marjorie quickly began collecting everything she could from places she visited. She even included her mother’s beadwork collection dating back to 1858 and her aunt’s dodo egg! She collected fossils from nearby field sites as well.

Her most important contribution came in 1938 when a call came in from the docks saying that a ship had come in with a strange fish. She rushed to the docks and picked off the slime. She revealed the most beautiful fish she had ever seen, “It was a pale mauvy blue, with faint flecks of whitish spots; it had an iridescent silver-blue-green sheen all over. It was covered in hard scales, and it had four limb-like fins and a strange puppy-dog tail.”

A coelacanth. Photo from National Geographic.

She sent a description and a sketch to a nearby ichthyologist (a fish expert), James Smith. He was stunned! This fish was a coelacanth – a fish that had been extinct for almost 70 million years. These fish were still alive! He excitedly wrote her back for more information. He named the fish Latimeria chalumnae after Marjorie and the location where the fish was caught. It took another 14 years before a second coelacanth was found, this time near Madagascar in 1952.

The sketch Marjorie sent to James. Image from PBS.

Marjorie retired from the museum and received an honorary doctorate from Rhodes University 1973. She lived the rest of her days loving natural history in all its forms.

And if you like posts like this one, stay tuned for an important announcement later in the week!

¡Nacimiento Vivo en Reptiles Acuáticos!

Esta semana, se publicó un [estudio] que reveló un maravilloso nuevo fósil del Triásico Medio (247-237 millones de años atrás) del Sur de China. Este fósil es el de un arcosauromorfo. Un arcosauromorfo es un reptil que es pariente cercano de los arcosaurios (cocodrilos, pájaros, su ancestro y todos sus descendientes). Así que no es totalmente un arcosaurio, pero tampoco es pariente más cercano de cualquier otro reptil. Este particular arcosauromorfo es un Dinocephalosaurio que tenía un cuello muy largo.

El árbol familiar de los arcosauromorfos. Los imágenes vienen de varios libros de colorear del internet, Benton (1983) y Liu et al. (2017).

Este fósil es el primer arcosauromorfo que muestra un embarazo. ¿Como sabemos que esta adulta estaba embarazada? Esa es una buena pregunta a la que los autores tuvieron que responder. Sabemos que el bebé es de la misma especie que la adulta por las características de los huesos y el cuello muy largo encontrado en esta especie. Sabemos que la adulta no murió arriba del bebé y se fosilizó así porque el cuerpo del bebé está completamente dentro del cuerpo de la adulta. Sabemos que la adulta no se comió al bebé porque los animales acuáticos usualmente comen a su presa comenzando por la cabeza (esto se vé en el pez dentro del intestino de la adulta), y el bebé está orientado en la dirección contraria. Los autores también notan que el bebé está enroscado de una manera típica de los bebes en desarrollo. Finalmente, sabemos que esta adulta no estaba por poner huevos porque los huevos usualmente se ponen cuando él bebe está mucho menos desarrollado. Tampoco hay evidencia de cáscara de huevo alrededor del bebé.

Figura 3 del artículo mostrando el fósil a la izquierda y la interpretación a la derecha. El bebé eta dibujado en rosa a la derecha.

Sabemos que los cocodrilos y los pájaros (los arcosaurios) ponen huevos duros y no hay ningún cocodrilo o pájaro que dé a luz en lugar de poner huevos. Tenemos fósiles de otros reptiles (como los ictiosaurios, plesiosaurios, y mosasaurios) junto con varias víboras y lagartos que dán a luz. Este fósil es el primer ejemplo de un pariente cercano de los arcosaurios que hacen esto.

Figura 3c del artículo mostrando la reconstrucción de la Dinocephalosaurio embarazada.

Live Birth in Aquatic Reptiles!

This week, a [study] was published that unveiled an amazing new fossil from the Middle Triassic (247-237 million years ago) of South China. This fossil is of a pregnant archosauromorph. An archosauromorph is a reptile that’s closely related to archosaurs (crocodiles, birds, their ancestor and all of its descendants). So it’s not quite an archosaur, but it’s not more closely related to any other reptile. This particular archosauromorph is a very long necked Dinocephalosaurus.

The Archosauromorpha family tree. Pictures from various online coloring books, Benton (1983) and Liu et al. (2017).

This fossil is the first archosauromorph to show pregnancy. How do we know it was pregnant? Great question, and one that the authors had to answer. We know the baby is the same species as the adult because of the shape of the bones and the crazy long neck found in this species. We know the adult didn’t just die on top of a baby and get fossilized like that because the baby is completely inside the body outline of the adult. We know that the adult didn’t eat the baby because aquatic animals usually eat fish head first (as seen by a partially digested fish in the gut of the adult), and the baby is oriented the other way. The authors also note that the baby is curled up in a typical way for developing babies. Lastly, we know that this adult wasn’t on her way to lay an egg containing the baby because usually eggs are laid with a much less developed baby in them. There’s no evidence of eggshell around the baby either.

Figure 3 from the paper showing the fossil on the left and the interpretation on the right. The baby is drawn in pink on the right.

We know that crocodiles and birds (archosaurs) lay hard eggs and there aren’t any crocs or birds that give live birth. We have fossils of other reptiles (like ichthyosaurs, plesiosaurs, and mosasaurs), along with several living snakes and lizards that give live birth. This fossil is the first example of a close relative of archosaurs that do this.

Figure 3c from the paper showing a reconstruction of the pregnant Dinocephalosaurus.

¡Ojo con los Dientes!

Esta semana, un [estudio] anunció una reevaluación de un pariente temprano de los mamíferos. Este animal, un terocéfalo, es más cercano a los mamíferos que al dicinodonto, Bulbasaurus, de cual hablamos la [semana pasada].

Un terocéfalo, Moschorhinus. De Wikipedia.

Este animal se llama Euchambersia mirabilis. Se pensó que tenía una ranura en su diente canino (el diente largo y apuntado). Esta característica llevó al autor original a pensar que el Euchambersia era venenoso. Los animales que tienen veneno tienen que tener tres cosas: 1) una glándula para producir y almacenar el veneno, 2) un sistema de transporte para llevar el veneno hasta los dientes y 3) una manera de hacer una lesión en otro animal para que el veneno entre al cuerpo de ese animal.

Figura 1A del artículo mostrando el escaneo de TC del cráneo del Euchambersia. Arriba es el lado derecho del cráneo. Abajo es el lado de arriba del cráneo. La nariz esta a la derecha en los dos imágenes.

Los autores hicieron escaneos de tomografía computada (TC) del cráneo del Euchambersia y lo compararon a los cráneos de tres otros parientes tempranos de los mamíferos y de dos víboras. Ellos encontraron que el Euchambersia tiene todas las características necesarias para que el veneno este presente. Tiene una depresión en su mandíbula superior, llamada fosa maxilar, que podría haber contenido la glándula para producir veneno. También tiene un canal que une la fosa con el diente canino y tiene dientes puntiagudos para hacer daño. Así que, aunque los autores no encontraros la ranura en el diente canino que describió el autor original, las otras características del Euchambersia indican que era venenoso.

Una reconstrucción del Euchambersia por A. Bernardini, mostrando la ubicación posible de la glaándula en rosa.

Mind the Teeth!

This week a [study] announced a reappraisal (when you examine something again) of an early mammal relative. This animal, a therocephalian, is more closely related to mammals than the dicynodont, Bulbsaurus, we talked about [last week].

A therocephalian, Moschorhinus. From Wikipedia.

This animal is called Euchambersia mirabilis. It was thought to have a groove in its canine tooth (the long, pointy tooth). This characteristic lead the original author to think that Euchambersia was venomous. Animals that have venom need to have three things: 1) a gland to produce and store the venom, 2) a transport system to get the venom to the teeth, and 3) a way to make an injury in another animal so that the venom can enter the animal’s body.

Figure 1A from the paper showing the CT scan of the skull of Euchambersia. Top is the right side of the skull. Bottom is the top of the skull. Nose is to the right in both images.

The author’s CT scanned the skull of Euchambersia and compared it to the skulls of three other early mammal relatives and two snakes. They found that Euchambersia has all of the features necessary for venom to be present. It has a depression in its upper jaw, called a maxillary fossa that could have contained the venom glad. There is a canal that links the fossa to the canine and ridged teeth to create wounds. So, even though the authors did not find the groove in the canine described by the original author, the other features in Euchambersia point to it being venomous.

A reconstruction of Euchambersia by A. Bernardini, showing the possible location of the venom gland in pink.

El Fósil Bulbasaur

Esta semana, se publicó un [estudio] que le dió nombre a un nuevo dicinodonto. ¡Hablemos de esto!

Unos dicinodontos comiendo plantas. Hecho por V.O. Leshyk y la Universidad de Utah.

Los dicinodontos son herbívoros extinguidos del periodo Pérmico (298-252 millones de años atrás). Su nombre proviene de los dos colmillos que muchos de ellos tenían: di – dos, cyno – perro, dont – diente. Los dicinodontos no son dinosaurios. Ellos son sinápsidos. Los animales terrestres (mamíferos, reptiles, tortugas, pájaros, y sus parientes extinguidos) están divididos en tres grupos principales basados en las aberturas que tienen en sus cráneos. Todos los cráneos tienen aberturas para los ojos, la nariz, las orejas y la boca pero aberturas adicionales (aberturas temporales) pueden aparecer alrededor de la sien para los músculos de la mandíbula. Los anápsidos, las tortugas, no tienen aberturas temporales. Los diápsidos, los reptiles, tienen dos aberturas temporales. Los sinápsidos, los mamíferos, tienen una abertura temporal.

Una explicación de las aberturas temporales. Arriba, los anápsidos, con un cráneo de una tortuga como ejemplo. En el medio, los sinápsidos, con un cráneo de un dicinodonto como ejemplo. Abajo, los diápsidos, con un cocodrilo como ejemplo. El circulo rojo es la nariz, el circulo azul es la orbita (del ojo). Los circulos verdes y violetas son las aberturas temporales.

Los dicinodontos son sinápsidos tempranos y, por lo tanto, son parientes más cercanos a los mamíferos que a otros animales aunque parecen reptiles. Este nuevo dicinodonto se llama Bulbasaurus phylloxyron: bulb – por la forma de su nariz, saurus – por lagarto, phyllo – por hoja, y xyron – por rasuradora (en referencia al borde de la mandíbula que era agudo para cortar plantas).

Figura 2 del artículo mostrando el cráneo fósil nuevo de adelante (A), el lado derecho (B), y el lado izquierdo (C).

El Bulbasaurus tenía un cráneo chico (13-16 cm de largo) pero tenía características adultas, indicando que era un adulto aunque era pequeño. También es el dicinodonto más temprano de su familia, los Geikiids, lo cual nos permite ajustar la temporización de la evolución de este grupo.

Una representación artística del Bulbasaurus por M. Celesky.

 

The Fossil Bulbasaur

This week, a [study] was published that named a new dicynodont. Let’s talk about it!

Dicynodonts eating plants. By V.O. Leshyk and the University of Utah.

Dicynodonts are extinct herbivores from the Permian Period (298-252 millions of years ago). They are named for the two tusks that most of them had: di – two, cyno – dog, dont – tooth. Dicynodonts are not dinosaurs, though. They are synapsids. Land animals (mammals, reptiles, turtles, birds, and their extinct relatives) are divided into three main groups based on the openings in their skulls. Every skull needs to have openings for eyes, the nose, ears, and mouth, but some additional openings around the temple can appear for muscles of the jaw. Anapsids, the turtles, have no temporal openings. Diapsids, the reptiles, have two temporal openings. Synapsids, the mammals, have one temporal opening.

An explanation of temporal openings. Anapsids across the top, with a turtle skull as an example. Synapsids in the middle row, with a dicynodont as an example. Diapsids along the bottom, with a crocodile as an example. Red circle is the nose, blue circle is the orbit (for the eye). Green and purple circles are the temporal openings.

Dicynodonts are early synapsids, so they are more closely related to mammals than to other animals, even though they look like reptiles. This new dicynodont is named Bulbasaurus phylloxyron: bulb – for the bulb on its nose, saurus – for lizard, phyllo – for leaf, and xyron – for razor (referring to the edge of the jaw that was sharp and used for cutting plants).

Figure 2 from the paper showing the new fossil skull in front view (A), the right side (B), and the left side (C).

Bulbasaurus had a small skull (13-16 cm long), but had adult features, meaning it was an adult even though it was small. It’s also the earliest dicynodont of its family, the Geikiids, which allows us to adjust the timing of the evolution of this group.

Artistic representation of Bulbasaurus by M. Celesky.