The Dinosaur Lady

Joan Wiffen was born in 1922 in New Zealand. Her father thought education was wasted on girls, so Joan didn’t get to go to high school. When she grew up, she joined the Women’s Auxiliary Airforce during World War II.

Joan got married in 1953. After a time, her husband signed up to take a geology class, but got sick and couldn’t go. Joan eagerly took his spot in the class, remembering her love of fossils as a child. She saw on a geologic map that a nearby valley had ‘old reptilian bones’ and went out fossil hunting near her house. In 1975, she found a fossil! She knew it was a vertebra, part of the backbone of an animal, but didn’t know from what animal.

A replica of the vertebra Joan found. Photo by Marianna Terezow/GNS Science.

In 1979 she went on vacation to Australia and visited the Queensland Museum. She met Ralph Monar, a paleontologist there and noticed a familiar looking bone on his desk. It was a vertebra exactly like the one she had found! He told her it was part of a dinosaur tail. She had found the first dinosaur fossil from New Zealand!

Joan Wiffen at the site where she found her first fossils. Photo by NZPA/John Cowpland.

Ralph and Joan worked together on many projects and published dozens of papers. Because of Joan’s hard work, she was known as the Dinosaur Lady. Even though Joan had not gone to school, she received an honorary doctorate from the Massey University of New Zealand in 1994. She also received a special award from the Queen.

La Señora de los Dinosaurios

Joan Wiffen nació en 1922 en Nueva Zelandia. Su papá pensaba que las niñas no debían recibir educación y, por lo tanto, Joan no pudo ir a la escuela secundaria. Cuando creció, se incorporó a la Fuerza Aérea Auxiliar Femenina durante la Segunda Guerra Mundial.

Joan se casó en 1953. Después de un tiempo, su esposo se anotó para una clase de geología, pero se enfermó y no pudo asistir. Con mucho entusiasmo, Joan tomó su lugar en la clase, recordando su interés en fósiles cuando era chica. Ella notó en un mapa geológico que un valle cercano tenía ‘viejos huesos de reptiles’ y fue a buscar fósiles cerca de su casa. ¡En 1975, encontró un fósil! Supo que era parte de una vértebra, una parte de la columna vertebral de un animal, pero no supo de qué animal.

Una replica de la vertebra que encontró Joan. Foto de Marianna Terezow/GNS Science.

En 1979, fue de vacaciones a Australia y visitó el Museo de Queensland. Se encontró con Ralph Monar, un paleontólogo que trabajaba allí y notó un hueso muy familiar en su escritorio. ¡Era una vértebra exactamente como la que ella había encontrado! Ralph le dijo que era parte de la cola de un dinosaurio. ¡Ella había encontrado el primer fósil de un dinosaurio de Nueva Zelandia!

Joan Wiffen en el sitio adonde encontro sus primeros fósiles. Foto de NZPA/John Cowpland.

Ralph y Joan trabajaron juntos en muchos proyectos y publicaron docenas de artículos. Por su gran esfuerzo, ella fue conocida como la Señora de los Dinosaurios. Aunque Joan no pudo ir a la escuela, recibió un doctorado honorario de la Universidad Massey de Nueva Zelandia en 1994. También recibió un premio especial de la Reina.

Los Huevos de los Trilobites

La semana pasada, fue encontrado un nuevo [fósil] que viene de los océanos del periodo Ordoviciano (cerca de 450 millones de años atrás) y es un trilobite.

(Arriba: Trilobites de Dinopedia and Pinterest)

Los trilobites son artrópodos extinguidos (arañas, insectos, milpiés, ciempiés, cangrejos, langostas, escorpiones y otros animales). ¡Ellos solamente vivieron durante la era Paleozoica (542-251 millones de años atrás), pero tenían cerca de 17.000 especies (sólo hay 5.400 especies de mamíferos)! Los trilobites tenían una variedad enorme de tamaños y formas. Algunos tenían más de 70 centímetros de largo y otros sólo tenían 1 centímetro de largo.

Los trilobites mas grandes. De aqui.

El nombre “trilobite” viene de los tres lóbulos que forman sus cuerpos – un lóbulo a cada costado (lóbulos pleurales) y uno central. Noten: no están nombrados por sus lóbulos cefalón (cabeza), tórax, y pigidio (traste).

Hay dos maneras de dividir un trilobite.

Ya que los artrópodos se deshacen de sus exoesqueletos para crecer, tenemos muchos fósiles de la misma especie, mostrando como crece un individuo.

Una serie de crecimiento de un especie de trilobite. De aqui.

Este nuevo fósil nos muestra algo extraordinario. ¡Tiene huevos preservados con el cuerpo! Los huevos están debajo del cefalón del trilobite. Aunque ya se habían descubierto huevos de trilobites, no se habían encontrado huevos en un trilobite adulto.

Figura 1a, d, and e del artículo mostrando el fósil y los huevos debajo del cefalón.

De este descubrimiento entendemos que los trilobites llevaban los huevos afuera de sus cuerpos, pero doblados debajo de sus cabezas. No tenían [hilos como cuerdas de barriletes] como otros artrópodos extinguidos.

Trilobite Eggs

Last week, a new [fossil] was unveiled. This one comes from the oceans of the Ordovician period (around 450 million years ago) and it’s a trilobite.

(Above: Trilobites from Dinopedia and Pinterest)

Trilobites are extinct arthropods (spiders, insects, millipedes, centipedes, crabs, lobsters, scorpions and more). They only lived during the Paleozoic Era (542-251 million years ago), but they had around 17,000 species (there’s only 5,400 species of mammals)! Trilobites came in a huge variety of shapes and sizes. Some of them were over 70 cm long and some were only 1 cm long.

The largest trilobites. From here.

The name “trilobite” comes from the three lobes that make up its body – the two side lobes (pleural lobes) and the central lobe. Note: they are not named for their cephalon (head), thorax, and pygidial (butt) lobes.

2 ways to divide a trilobite.

Since arthropods shed their exoskeletons to grow, we have many fossils of the same species, showing how an individual develops.

A growth series of a single species of trilobite. From here.

This new fossil shows something egg-straordinary. It has eggs preserved with it! The eggs are located under the cephalon of the trilobite. Even though trilobite eggs have been found before, they’ve never been found with an adult trilobite!

Figure 1a, d, and e from the paper showing the fossil and the eggs underneath the cephalon.

From this we understand that trilobites carried their eggs outside of their body, but tucked underneath their heads. Not on [kite strings] like other extinct arthropods.

¿Qué Diablos es un Hiolito?

Bueno, esa es una buena pregunta – y una que los paleontólogos se estubieron haciendo desde que estos animales se describieron por primera vez 175 años atrás. Un nuevo [estudio] respondió esta pregunta.

Los paleontólogos primero pensaron que los hiolitos eran moluscos (caracoles, babosas, almejas, ostras, vieiras, lapas, calamares, pulpos, sepias, nautilos y otros animales).

La diversidad de los moluscos (dibujado por mi).

La razón por la cual los paleontólogos pensaron que los hiolitos eran moluscos es por sus caparazones en la forma de conos, sus opérculos (una cubertura para el abrimiento del caparazón) y por la forma de sus larvas. Los hiolitos primero aparecen en el Cambriano (541 millones de años atrás) y vivieron en todo el Paleozoico (541-252 millones de años atrás).

Un fósil de un hiolito. Del Smithsonian.

Después de examinar 1500 especímenes y mirar los tejidos suaves preservados en 254 de esos especímenes, los autores descubrieron que los hiolitos actualmente tienen un lofóforo (una estructura de alimentación con volantes) y son parientes de los braquiópodos.

Un braquiópodo mostrando su lofóforo. De Visuals Unlimited.

Este estudio destaca la necesidad de continuar encontrando y coleccionando especímenes, aún cuando haya algunos en otras colecciones. También muestra que, con suficiente tiempo, muchos misterios científicos se pueden resolver.

Figura 3a,b, y g del artículo mostrando la interpretación de los autores de los fósiles y su reconstrucción actualizada.

What on Earth is a Hyolith?

Well, that’s a great question – and one that paleontologists had been asking themselves since the animals were first described 175 years ago. A new [study] answered this question.

Paleontologists first thought that hyoliths were molluscs (snails, slugs, clams, oysters, scallops, limpets, squids, octopus, cuttlefish, nautilus and more).

Mollusc diversity (drawn by me).

The reason paleontologists thought that hyoliths were molluscs is because of their cone-shaped shell, operculum (a cover for the shell opening), and because of the shape of their larvae. Hyoliths first appear in the Cambrian (541 million years ago) and lived throughout the Paleozoic (541-252 million years ago).

A hyolith fossil. From the Smithsonian.

After examining 1500 specimens and looking at the soft tissue preserved in 254 of those specimens, the authors discovered that hyoliths actually contain a lophophore (a frilly feeding structure) and are more closely related to brachiopods.

A brachiopod showing its lophophore. From Visuals Unlimited.

This study highlights the need to continue to find and collect specimens, even if there are some already in other collections. It also shows us that with enough time, many scientific mysteries can be solved.

Figure 3a,b, and g from the paper showing the author’s interpretation of the fossils and their updated life reconstruction.

Los Dientes y los Huevos de Dinosaurios

A principios de 2017, se publicó un [artículo] que presentó información sobre un nuevo descubrimiento acerca de los dientes de los dinosaurios. Los autores examinaron los dientes de dos especies de dinosaurios – Protoceratops andrewsi y Hypacrosaurus stebingeri.

proto and hypa

Un Protoceratops a la izquierda por Z. Chuang y un Hypacrosaurus a la derecha por V. Kontantinov.

Pero no miraron a cualquier diente. Los autores examinaron los dientes de los embriones (un embrión es un bebe que todavía está en el huevo). Los dientes crecen día por día y a medida que van creciendo, dejan líneas dentro del diente – tal como sucede con los anillos de un árbol. Contando estas líneas (llamadas líneas de crecimiento de Von Ebner) podemos saber la edad del animal.

Fig 1

Figura 1 del artículo mostrando las líneas de Von Ebner en un Hypacrosaurus en A y en un Protoceratops en B, y un imagen de TC de la mandíbula con un diente funcional.

Pero los autores hicieron todavía más. Sabemos que los embriones no empiezan a formar dientes inmediatamente y que algunas veces se forman y se caen dientes de leche antes que se formen los dientes finales (llamados dientes funcionales). De hecho, en los cocodrilos, los dientes funcionales empiezan a formarse cuando ha transcurrido alrededor del 42% de su periodo de incubación, después que se forman las mandíbulas. Usando esta información y contando las líneas de crecimiento en los dientes, los autores estimaron que los bebes de Protoceratops se incubaban por un mínimo de 83 días. La misma matemática da como resultado 171 días para los bebes de Hypacrosaurus.

ILLUSTRATION-PROTOCERATOPS WITH EGGS

¿¿Ya están listos?? (Un Protoceratops con huevos por M. Kelly).

Los pájaros de hoy incuban sus huevos por un máximo de 39-83 días (basado en el tamaño del huevo y otros factores). Esto quiere decir que estos dinosaurios incubaban sus huevos por más del doble del tiempo que los pájaros de hoy. En el caso del Hypacrosaurus, es casi la MITAD DEL AÑO.

Los autores indican que estos tiempos de incubación largos hacían que los adultos y los bebes estubieran más expuestos al riesgo de cambios en el medio ambiente y a los depredadores y esto tal vez contribuyó a su extinción.

Dinosaur Teeth and Eggs

At the start of 2017, an [article] was published that reported on a new discovery about dinosaur teeth. The authors looked at the teeth of two species of dinosaur – Protoceratops andrewsi and Hypacrosaurus stebingeri.

proto and hypa

Protoceratops on the left by Z. Chuang and Hypacrosaurus on the right by V. Kontantinov.

But not just any teeth. The authors examined the teeth of embryos (an embryo is a baby still inside its egg). Teeth grow day by day, and as they do, they leave lines inside the tooth – much like tree rings inside a tree. By counting these lines (called Von Ebner’s growth lines), we can see how old an animal is.

Fig 1

Figure 1 from the paper showing the Von Ebner lines in Hypacrosaurus in A and in Protoceratops in B, and a CT image of the jaw with a functional tooth in C.

But the authors did more than that. We know that embryos do not begin to form teeth immediately, and that sometimes ‘practice’ teeth can form and fall out before the final teeth (called functional teeth) are made. In fact, in crocodiles, functional teeth start to grow about 42% through their incubation period, after the jaws have formed. Using this information, and by counting the growth lines in the teeth, the authors estimated that Protoceratops babies incubate for a minimum of 83 days. The same math gives a calculation of 171 days for Hypacrosaurus.

ILLUSTRATION-PROTOCERATOPS WITH EGGS

Are you ready yet?? (Protoceratops with eggs by M. Kelly).

Today’s birds incubate their eggs for a maximum of 39-83 days (based on the size of the egg and other factors). This means that these dinosaurs incubated their eggs for over TWICE the time that birds today do. In the case of Hypacrosaurus, it’s almost HALF OF THE YEAR.

The authors point out that because of these long incubation times, adults and babies were more at risk of environmental changes and predators and could have contributed to their extinction.

Los Primeros Tomatillos

Voy a empezar el año con el [descubrimiento] del fósil de una planta. Este fósil se halló en un lago fósil de una caldera (un lago que se forma dentro del cráter de un volcán) del Eoceno temprano, en la provincia de Chubut, Argentina. La formación se llama Laguna del Hunco.

chubut

Un mapa de Argentina mostrando la provincia de Chubut. De Wikipedia.

El fósil es de una fruta con un cáliz (las hojas en la base de una flor o fruta que protegen a la estructura) con 5 lóbulos inflados que rodean completamente a una baya interna. Estas características son exactamente como las del tomatillo de hoy. En base a estas características y a análisis de computadora, los autores saben que el fósil pertenece al grupo Solanacaea (tomates, berenjenas, y otras plantas) y lo clasifican en el género Physalis (tomatillos).

Fig 1a and tomatillo

Figura 1A del artículo a la izquierda, mostrando el nuevo fósil. Un tomatillo de hoy a la derecha para comparar con el fósil (de Gourmet Sleuths).

Los autores llamaron al fósil Physalis infinemudi (in fine mundi quiere decir ‘en el fin del mundo’ por la Patagonia, donde se encontró el fósil y en referencia a la edad del fósil). La edad del fósil es muy interesante. Los autores estiman una edad de 52,2 millones de años atrás – ¡o sea que este fósil es 30 millones de años más viejo que la edad estimada anteriormente para la evolución de este grupo! Esto pone a este fósil en las últimas etapas de la separación de Gondwana (el continente formado por los continentes del sur: América del Sur, Australia, Antártida, África e India). Este análisis, junto con otros, muestra que muchas de las plantas de Gondwana evolucionaron mucho más temprano de lo que estimaciones anteriores habían calculado.

The Earliest Tomatillos

I’m starting off the year with the [discovery] of a fossil plant. This fossil was found in a fossil caldera lake (a lake that forms inside the top of a volcano) that dates to the early Eocene in the province of Chubut, Argentina. The formation is called Laguna del Hunco.

chubut

A map of Argentina showing the location of the province of Chubut. From Wikipedia.

The fossil is of a fruit with a calyx (the leaves at the base of a flower or fruit that protect it) with 5 inflated lobes that completely surround an internal berry. These characteristics are exactly like the living tomatillo. Using these features and computer analysis, the authors know that the fossil belongs to Solanacaea (the nightshades like eggplant, tomatoes, and others) and can place it with the Physalis genus (tomatillos and groundcherries).

Fig 1a and tomatillo

Figure 1A from the paper on the left, showing the new fossil. A living tomatillo on the right for comparison (From Gourmet Sleuths).

They named the fossil Physalis infinemudi (in fine mundi means ‘at the end of the world’ for Patagonia, where the fossil was found, and referring to the age of the fossil). The age of the fossil is particularly interesting. The authors date the fossil to 52.2 million years ago – 30 million years older than the other estimates of evolution for this group! This places the fossil during the last stages of the separation of Gondwana (the landmass made up of the southern continents: South America, Australia, Antarctica, Africa, India). This analysis, along with others, shows that many of the plants from Gondwana evolved much earlier than previous estimates had calculated.