Una Nueva Serie

Esta semana, voy a hacer algo un poco diferente. En lugar de hablar de las últimas noticias paleontológicas, quiero usar este espacio para hablar de un tema muy importante para mí: crear un ambiente de apoyo para las mujeres y otros grupos subrepresentados en las ciencias.

Aunque hay muchas mujeres jóvenes interesadas en carreras en las ciencias, tecnología,  ingeniería, y matemáticas, la proporción de mujeres en profesorados en estas carreras es notablemente baja (24.3%). Las minorías representan una fracción aún más pequeña de los profesorados (6.2%).

Yo soy una mujer Hispana, (y por tanto pertenezco a  ambos grupos: mujeres y minorías), y unos de mis objetivos profesionales es mejorar estos números. Una de las maneras en que decidí hacer eso es trabajar conjuntamente con una colega (Abby West) y una artista maravillosa (Amy Gardiner) para crear un libro para chicos sobre las Mujeres en Paleontología! Cuando Abby y yo estábamos creciendo, no teníamos ningún modelo femenino a seguir en paleontología porque la información no estaba disponible. Queremos que todas las mujeres jóvenes de todos los orígenes puedan tener una fuente de inspiración para aprender más sobre paleontología.

No hay mucha gente fuera del ambiente de la paleontología que saben cuántas mujeres están en ese campo. Este libro va a presentar biografías de las mujeres que están actualmente en nuestro campo, explicando cómo se interesaron en la ciencia y la paleontología, y lo que están investigando. Vamos a abarcar intencionalmente todo el espectro de carreras en paleontología (artistas, profesoras, curadoras, preparodoras, etc.). El libro también va a tener una sección de historia – describiendo con precisión los descubrimientos de las primeras mujeres en paleontología, presentando la vida y los trabajos de mujeres como Mary Anning, Louise Kellog, Tilly Edinger y muchas más.

El objeto de este libro es mostrar la diversidad de investigaciones, etnias, intereses y rutas a la paleontología en una manera vistosa y divertida que va a entusiasmar a los chicos a seguir sus sueños. El libro va estar publicado en ambos idiomas, Inglés y Español así más chicos lo pueden leer.

Vamos a iniciar una campaña para financiar este proyecto a principios de 2017. Hasta entonces, voy a usar este blog para presentar la historia de una de las mujeres del libro una vez por mes. Si quieren seguir el progreso de este proyecto, por favor anótense en nuestra hoja informativa [aquí].

 

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Retrato famoso de Mary Anning con su perro, Tray.

*Statistics de National Science Foundation 2013

A New Series

This week, I am going to do something a little bit different. Instead of talking about the latest paleontology news, I want to take a minute to talk about a subject very important to me: creating a supportive environment for women and underrepresented groups in science.

Even though many young women are interested in pursuing careers in science, technology, engineering, and math, the proportion of women in full-time professorships in these careers remains notably small (24.3%*). Minorities make up an even smaller fraction of the full-time professorships (6.2%*).

I am a Hispanic woman (thus both a woman and a minority), and one of my career goals is to improve these numbers. One of the ways I’ve decided to do this is by joining forces with a colleague (Abby West) and an amazing artist (Amy Gardiner) to create a children’s book about Women in Paleontology! When Abby and I were growing up, we didn’t have any role models in paleontology that were women because the information was not out there. We want young women of all backgrounds to have a resource that inspires them to learn more about paleontology.

Not many people outside of paleontology realize how many women are actually in the field. This book will feature bios of women currently active in our field, talk about how they got interested in science and paleontology, and what they are researching. We will intentionally span the whole spectrum of paleontology careers (artists, professors, curators, preparators, etc.). It will also feature a history section – accurately portraying the discoveries of the first women paleontologists, featuring women like Mary Anning, Lousie Kellog, Tilly Edinger and so many more.

The purpose of this book is to show the diversity of research projects, ethnicities, interests, and paths to paleontology in a colorful and fun way that will encourage children to follow their dreams. The book will be published in both English and Spanish so that more children can read it.

We will be launching a kickstarter to fund this project early in 2017. Until then, I will be blogging about one of our featured women in paleontology once a month on this blog. If you want to be kept updated about the project, please sign up for our newsletter [here].

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Famous portrait of Mary Anning and her dog, Tray.

*Statistics from National Science Foundation 2013 

El Poderoso Ornitorrinco

Cuando el ornitorrinco fue descubierto en Australia, los colonos europeos pensaron que era falso. Seguro que se pueden imaginar porque pensaron así. No hay ningún otro animal que tenga un pico de pato, una cola de castor, los pies de una nutria, y que ponga huevos. Además son unos de los únicos mamíferos que tienen veneno.

21 Nov 2009 --- Duck-billed Platypus diving (Ornithorhynchus anatinus), Tasmania, Australia. Digital composite --- Image by © David Watts/Visuals Unlimited/Corbis

Un ornitorrinco en Tasmania, Australia, por D. Watts/Visuals Unlimited/Corbis.

El ornitorrinco pertenece a un grupo de mamíferos llamados las Monotremas. Este grupo tiene en total 5 especies vivientes, el ornitorrinco y 4 especies de equidnas. Las 5 especies ponen huevos y no tienen dientes. Las monotremas son el grupo más basales de mamíferos vivientes.

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Todas las especies vivientes de las Monotremas. De Redbubble.

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Una filogenía simple mostrando las relaciones de los mamíferos vivientes. Las Monotremas ponen huevos. Los Marsupiales tienen bolsas. Todas los Euterios nacen en la misma manera que los humanos.

El ornitorrinco nada en los ríos y usa su pico para percibir a su presa en el fondo lodoso con la electrorecepción (el sentido de recibir impulsos eléctricos de los animales) y la mecanorecepción (el sentido del tacto). ¿Usaban los mismos sentidos los ornitorrincos extinguidos?

Un nuevo [artículo] examinó los cráneos de los ornitorrincos modernos (Ornithorhynchus anatinus) y de un ornitorrinco extinguido (Obdurodon dicksoni) para tratar de responder esa pregunta. Los autores usaron escaneos de TC y crearon modelos digitales de los cráneos. Después, usaron una técnica estadística para analizar todas las diferencias en la forma de los cráneos.

Encontraron que el Obdurodon tenía ojos más grandes y todavía tenía dientes. Curiosamente, el pico del Obdurodon apuntaba un poco hacia arriba con respecto a la parte trasera de su cráneo. En contraste, el ornitorrinco moderno tiene ojos más chicos, no tiene dientes y su pico apunta más hacia abajo.

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Figura 1A del artículo. Los cráneos del ornitorrinco moderno (izquierda) y del extinguido Obdurodon (derecha) mostrando como el pico del moderno apunta hacia abajao y el pico del Obdurodon apunta hacia arriba.

La última característica que buscaron fue el foramen infraorbital. El foramen infraorbital es un orificio en el cráneo debajo de la cavidad ocular. Este orificio permite que el nervio para la sensibilidad de la cara pase del cerebro al pico.

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Un cráneo del ornitorrinco moderno mostrando el foramen infraorbital en rosa.

Nosotros también tenemos este orificio, y este nervio transmite la sensibilidad de nuestras caras a nuestros cerebros.

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Un cráneo humano mostrando el foramen infraorbital en violeta.

El tamaño de este orificio es directamente proporcional al tamaño del nervio. Así que examinando como cambia el tamaño del orificio nos puede decir cuanta sensibilidad está pasando del pico al cerebro. ¿Se acuerdan que dije que el ornitorrinco moderno usa sentidos especiales para cazar? Esos sentidos especiales usan este nervio para transmitir la información al cerebro. Tal vez, un ensanchamiento brusco nos puede decir cuando evolucionaron estos sentidos especiales.

Y eso es exactamente lo que encontraron los autores. El Obdurodon extinguido todavía tenía dientes, que limitaban el tamaño del foramen infraorbital y del nervio. El ornitorrinco moderno no tiene dientes, así que puede expandir el foramen infraorbital. Esto permite que el nervio sea más grande y que pueda tener más sensibilidad en el pico.

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Figura 3B y D del artículo. Esto muestra dos secciones por el hocico del ornitorrinco moderno (derecha) y extinguido (izquierda). El canal infraorbital es más chico en el ornitorrinco extinguido. El tamaño deja que los dientes puedan crecer. El ornitorrinco moderno tiene un canal más grande, así que los dientes no tienen lugar para crecer.

Esto quiere decir que, en el pasado, los ornitorrincos extinguidos (como el Obdurodon) usaron sus ojos que eran más grandes para cazar a sus presas que estaban nadando. En cambio, los ornitorrincos modernos usan sus sentidos especiales y sus picos apuntados hacia abajo para excavar a sus presas del fondo lodoso. Cuando excavan en el lodo, el agua se pone oscura y la visión no es tan importante. ¡En realidad ellos cierran sus ojos para cazar!

El ornitorrinco moderno es uno de los mamíferos más raros que viven hoy y con este estudio sabemos más sobre su evolución.

The Mighty Platypus

When the platypus was first discovered in Australia, European settlers thought it was fake. You can image why. No other animal has a duck-bill, a beaver tail, otter feet, and lays eggs. They’re also the one of the only mammals with venom.

21 Nov 2009 --- Duck-billed Platypus diving (Ornithorhynchus anatinus), Tasmania, Australia. Digital composite --- Image by © David Watts/Visuals Unlimited/Corbis

A platypus in Tasmania, by D. Watts/Visuals Unlimited/Corbis.

The platypus belongs to a group of mammals called Monotremes. This group has 5 living species in total, the platypus and 4 species of echidnas. All five of these mammals lay eggs and none have teeth. Monotremes are the most basal group of living mammals.

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All the species of living monotremes. From Redbubble.

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A simple phylogeny (evolutionary tree) showing the relationships of the living mammals. Monotremes lay eggs. Marsupials have pouches. All Eutherians give birth the same way humans do.

The platypus swims in rivers and uses its bill to sense prey in the muddy bottom with electroreception (sensing the electrical current of animals) and mechanoreception (the sense of touch). Did extinct platypuses use the same senses?

A new [article] examined the skulls of modern (Ornithorhynchus anatinus) and one extinct platypus (Obdurodon dicksoni) to try an answer that question. The authors CT scanned and created digital models of the skulls. Then they used a statistical technique to analyze any shape differences in the skulls.

They found that Obdurodon has larger eyes and still has teeth. Interestingly, the bill of Obdurodon points slightly upwards relative to the back of the skull. In contrast, the living platypus has smaller eyes, no teeth, and the bill points more downwards.

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Figure 1A from the paper. The skulls of the modern platypus (left) and the extinct Obdurodon (right) showing how the bill of the platypus points more downward and the bill of Obdurodon points more upward.

One last feature they looked for is the infraorbital foramen. The infraorbital foramen is a hole in the skull below the eye socket. This hole allows the nerve for sensation of the face to travel from the brain to the bill.

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A platypus skull with the infraorbital foramen highlighted in pink.

We have these, too, and in us that nerve sends information from our face to our brains.

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A human skull showing the infraorbital foramen in purple.

The size of this hole is directly proportional to the size of the nerve. So examining the change in size can inform us about how much sensation is traveling from the bill to the brain. Remember I said the living platypus uses special senses to hunt for prey? Those special senses use this nerve to relay the information to the brain. So a sudden enlargement of the nerve can tell us when these special senses evolved.

And that’s exactly what the authors found. The extinct Obdurodon still has teeth, which limits the size the infraorbital foramen, and the nerve, can be. The modern platypus loses its teeth so it can expand the infraorbital foramen. This allows for a larger nerve and more sensation.

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Figure 3B and D from the paper. This shows two sections through the snout of the modern (right) and extinct (left) platypus. The infraorbital canal is smaller in the extinct platypus. The size allows teeth to still grow. The modern platypus has a larger canal, so teeth do not have space to grow.

This means that in the past, extinct platypuses (like Obdurodon) used their larger eyes to hunt for prey that was swimming around. Modern platypuses instead use their special senses and downturned bill to dig up prey in the muddy bottoms. As they dig up the mud, the water becomes dark, so vision is less important. They actually close their eyes to hunt!

The modern platypus is one of the strangest mammals around today and because of this study we know a little more about how it evolved.

Una Ballena de un Cuento

Esta semana, se publicó un [artículo] en el cual los autores tratan de responder a la pregunta “¿Cuantas veces se hicieron grandes las ballenas?” En biología, hay unas ‘reglas’ sobre cómo se puede evolucionar un cuerpo grande. La Regla de Cope dice que, durante el tiempo evolucionario, los linajes de animales tienden a hacerse grandes. Ahora, las reglas de biología no son como las leyes científicas (las leyes científicas están respaldadas con muchos experimentos científicos y están consideradas verdaderas, como, por ejemplo, la ley de gravedad). Las reglas de biología pueden y tienen muchas excepciones, pero pueden ser útiles algunas veces para abordar preguntas sobre la evolución.

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Un ejemplo de la Regla de Cope usando caballos. Cuando los caballos evolucionaron, eran chicos, y se hicieron mas grandes durante la evolución de su linaje.

¿Ahora, sigue la evolución de cuerpos grandes en ballenas la Regla de Cope? Para responder a esta pregunta, los autores compilaron una lista de todas las ballenas madre con barbas (esas son todas las ballenas con barbas que no están en el grupo de estas ballenas vivientes hoy), sus tamaños, su ubicación geográfica, y sus edades geológicas. Los parentescos de las ballenas con barbas no están bien entendidos, así que los autores usaron tres filogenias (diagramas de árboles evolucionarios) para analizar cómo cambió el tamaño del cuerpo en este grupo a través del tiempo.

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Una ballena azul viviente con un humano para escala. Son animales tremendos.

Mediante el uso de todos los tamaños de cuerpo de los fósiles conocidos, paleontólogos pueden usar un método llamado Reconstrucción de Estados Ancestrales para hacer una predicción del tamaño de la forma ancestral. Encontraron que teniendo un cuerpo chico era más probable para la forma ancestral, y que un cuerpo grande evolucionó muchas veces en las ballenas con barbas. Sin embargo, algunas formas que se extinguieron recientemente también evolucionaron cuerpos chicos. Así que la Regla de Cope no es suficiente para explicar los tamaños de cuerpos en ballenas.

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Un dibujo de la ballena temprana Herpetocetus morrowi, con un humano para escala. De Adli et al. 2014.

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Una ballena temprana mas grande, Llanocetus, con un humano para escala.

A Whale of a Tale

This week, an [article] was published in which the authors try to answer the question: “How many times did whales become big?” In biology, there are a couple of ‘rules’ about how large body size is evolved. Cope’s Rule says that over evolutionary time, lineages of animals tend to get larger. Now, biological rules are not scientific laws (laws are backed by lots of scientific experiments and are considered to be true, like the law of gravity). Biological rules can, and do, have many exceptions, but can sometimes be useful in addressing evolutionary questions.

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An example of Cope’s Rule using horses. When horses first evolved, they were small, and got larger as their lineage continued to evolve.

Now, does the evolution of large body size in whales follow Cope’s Rule? To answer this, the authors compiled a list of all known stem baleen whales (that’s all the baleen whales that are not within the living baleen whale group), their body sizes, geographic locations, and geologic ages. Because the relationships of baleen whales are not well-known, they used three different phylogenies (diagrams of evolutionary trees) to test out how body size changed in this group over time.

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A living blue whale with a human for scale. They’re tremendous animals.

By using the body sizes of the known fossils, paleontologists can use a method called Ancestral State Reconstruction to make an educated guess about what size the ancestral form was. They found that having a small body size was more likely for the ancestral form, and that large size was independently evolved multiple times in baleen whales. However, some recently extinct forms also evolved small forms. So Cope’s Rule is not enough to explain body size evolution in whales.

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A drawing of the early whale Herpetocetus morrowi, with a human for scale. From Adli et al. 2014.

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A larger early whale, Llanocetus, with a human for scale.

La Huella Más Grande que se ha Encontrado y el Sendero Más Viejo de los Saurópodos

He hablado anteriormente sobre los [Titanosaurios] en este blog, pero los voy a describir brevemente para los que acaban de comenzar a leerlo. Los Titanosaurios son maravillosos por su tamaño. Los titanosaurios fueron los animales terrestres más grandes que hayan vivido sobre la tierra.

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(Del Museo Americano de Historia Natural)

Hacerse tan grande requiere muchos cambios físicos para mantener sus cuerpos en funcionamiento. Sus brazos y piernas eran como columnas para soportar su peso, desarrollaron un sistema de respiración de una dirección para no volver a aspirar el aire estancado en sus largos cuellos, y algunos tenían armaduras!

Mi comentario de esta semana viene de un reportaje sobre la huella más grande de un dinosaurio que se ha encontrado. La huella fue hallada en el Desierto de Gobi en Mongolia (del Cretáceo), en una misión conjunta de la Universidad Okayama de Japón y científicos de la Academia de Ciencias de Mongolia. La huella tiene 1 metro de longitud y 0.77 metros de ancho.

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La huella del dinosaurio con el descubridor para escala.

Esta huella no sólo es la más grande que se ha encontrado, sino que también preserva uñas, que son raramente fosilizadas. Por esta razón, podemos entender mejor cómo caminaban los titanosaurios.

Continuando con los saurópodos esta semana, se publicó otro [artículo] que re-examinó un sendero en Sichuan, China, del Jurásico Temprano. Por su edad, es el sendero más viejo que se ha encontrado para los saurópodos. También preserva algo interesante – el saurópodo giró! Los animales giran todo el tiempo cuando caminan así que eso no es sorprendente. La cosa interesante es que ahora lo tenemos en el registro fósil. Y para un animal tan grande como un saurópodo, el giro es realmente muy marcado. Este nos dice que, a pesar de su gran tamaño, los saurópodos eran aún muy ágiles.

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El sendero mostrando el giro. Esta figura es una suplementaria del artículo.

The Largest Footprint Ever Found and the Oldest Sauropod Trackway

I’ve talked about [Titanosaurs] before on this blog, but I’ll briefly describe Titanosaurs for those just tuning in. Titanosaurs are amazing because of their size. They are the largest animals that ever walked on Earth.

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(From the American Museum of Natural History)

Being that big requires a lot of physical changes in order to keep their bodies working. Their limbs were like giant columns to support their weight, they developed a one-way breathing system to not re-inhale the stale air in their long necks, and some of them even had armor!

This week’s post comes from a report of the largest dinosaur footprint ever found. The print was found in the Gobi Desert of Mongolia (from the Cretaceous), on a joint expedition between the Okayama University in Japan and researchers from the Mongolian Academy of Sciences. The print is 1 meter long and 0.77 meters wide.

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The dinosaur footprint with discoverer for scale.

Not only is this the largest footprint ever found, it also preserves nail prints, which are rarely fossilized! Because of this, we can understand a little more about titanosaur walking patterns.

Continuing with sauropods this week, another [article] was published that re-examined a trackway site in Sichuan, China that’s Early Jurassic in age. Because of that, it’s the oldest trackway known for sauropods. It also preserves something interesting – the sauropod turned! Animals turn while they walk all the time, so this shouldn’t be surprising. The cool thing is, we have it preserved in the fossil record. And for an animal as big as a sauropod, the turn is actually quite sharp. This means that despite their large size, sauropods were still pretty agile.

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The trackway showing a sharp turn. Supplementary figure from the article.