Un Arcosaurio del Triásico con su Cabeza con Domo

Esta semana se publicó un nuevo [artículo] en el internet sobre un arcosaurio con una cabeza fascinante. Los arcosaurios vivientes son los cocodrilos y los pájaros, pero el grupo incluye muchos animales extinguidos como, entre otros, todos los dinosaurios no avianos, los pterosaurios, los rauisuchios y los aetosaurios. Todos los animales en este grupo tienen dientes en alvéolos y un par de nuevas aberturas en el cráneo.

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Los arcosaurios. De la tapa de otro artículo (Nesbitt 2011).

Este nuevo arcosaurio, el Triopticus primus, es interesante porque tiene su cabeza con domo, justamente como el Pachycephalosaurio y sus parientes, los dinosaurios con cabeza con domo. Este arcosaurio es de la Formación Otis Chalk del Triásico. Aquí es cuando la historia se hace más interesante.

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Figura 1b del artículo mostrando el domo de la nueva especie.

La Formación Otis Chalk representa un momento cuando los arcosaurios estaban evolucionando muchas formas diferentes de sus cuerpos. Estas formas incluyeron las formas sin dientes, las de los depredadores rápidos, las de los herbívoros con armaduras, y las de los carnívoros con hocicos largos. Millones de años después durante el Jurásico y el Cretáceo, cuando los parientes de los cocodrilos y de los dinosaurios reinaban, estas mismas formas evolucionaron nuevamente. Esto representa la evolución convergente entre los arcosaurios tempranos y sus descendientes, los cocodrilos y los dinosaurios. Tal vez recuerden que la evolución convergente es cuando grupos diferentes evolucionan las mismas características independientemente. Las alas de los murciélagos, los pájaros, y los pterosaurios también son convergente. Estos arcosaurios Triásicos evolucionan una amplia diversidad de formas de sus cuerpos y es fascinante que muchas de estas formas evolucionaron nuevamente más tarde.

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Arte de la tapa del artículo mostrando como diferente formas evolucionan la misma forma.

The Triassic Dome-Headed Archosaur

A new [paper] was published online this week on an archosaur with a fascinating head. The living archosaurs are crocodylians and birds, but the group includes many extinct animals like all the non-avian dinosaurs, pterosaurs, rauisuchians, aetosaurs, and more. All of the animals in this group have teeth in sockets and a couple of new openings in the skull.

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The archosaurs. From the cover of a different article (Nesbitt 2011).

This new archosaur, Triopticus primus, is interesting because it has a dome-head, just like the Pachycephalosaurus and its relatives, the dome-headed dinosaurs. This archosaur is from the Otis Chalk Formation from the Triassic Period. This is where the story gets interesting.

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Figure 1b from the paper showing the dome of the new species.

The Otis Chalk Formation represents a time when archosaurs were evolving very different body shapes. These body shapes included toothless forms, fast predators, armored herbivores, and long-snouted carnivores. Millions of years later during the Jurassic and Cretaceous, when crocodylian relatives and dinosaurs had taken over, these same body shapes were evolved again. This represents major convergent evolution between early archosaurs and their crocodylian and dinosaurian descendants. You may recall that convergent evolution is when different groups evolve the same features independently. The wings of bats, birds, and pterosaurs are also convergent. These Triassic archosaurs evolved a broad diversity of body shapes and it’s fascinating that many of these shapes were evolved again later on.

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Cover art from the article showing how different forms evolved the same body shapes.

Una Nueva Imagen Para el Psittacosaurio

En Septiembre (2016), una nueva [imagen] se identificó para un dinosaurio llamado el Psittacosaurio. El Psittacosaurio es un miembro temprano de los dinosaurios con cuernos que vivió en China en el Cretáceo Temprano (cerca de 133 a 124 millones de años atrás).

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Un imagen de un Psittacosaurio en blanco y negro. Hecho por V. Nikolov.

Este espécimen fue hallado en la Formación Jehol de China, está relativamente completo y preserva las células que producen los colores en las escamas (llamados cromatóforos). El espécimen estuvo en exhibición por muchos años y fue recientemente re-examinado por los autores de este artículo. Los autores quisieron saber si los colores del espécimen nos pueden informar sobre el ambiente en el que vivió.

¿Cómo es posible? Bien, muchos animales vivos hoy usan patrones de color distintivos, o coloración, para camuflarse o identificarse entre ellos mismos en los ambientes en que viven. Animales en ambientes abiertos, como las llanuras de África, tienen transiciones bruscas entre sus colores oscuros y claros. Animales en ambientes cerrados, como la selva, tienen una coloración más uniforme, con colores que cambian más gradualmente. Estas diferencias ayudan a los animales a camuflarse y esconder el contorno de sus cuerpos en el ambiente. Características adicionales como las rayas también ayudan a confundir a los depredadores.

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Un gacelas de Thomson con coloración para un ambiente abierto.

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Un Okapi con coloración para un ambiente cerrado.

Para responder a su pregunta, los autores crearon un modelo del animal a escala real usando los datos más actualizados sobre sus músculos, órganos y volúmenes.. Los autores pusieron el modelo afuera en un día con sol y en un día nublado, en un campo y en el bosque, y le tomaron fotos en cada condición. Ellos usaron las sombras que creó el sol en el modelo para predecir la ubicación de la coloración de las escamas en un ambiente cerrado y en un ambiente abierto.

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Figura 4 del artículo mostrando el modelo que hicieron y las fotos que tomaron. Ambiente cerrado en A-C. Ambiente abierto en D-F. Los colores que encontraron coinciden con un ambiente cerrado.

Después, los autores examinaron los cromatóforos en el fósil y los mapearon en un modelo digital del Psittacosaurio. Los autores encontraron que la coloración del fósil coincide con su predicción acerca de un animal que vivía en un ambiente cerrado, como un bosque! Una cara oscura tal vez ayudaba a mantener el sol fuera de sus ojos, balancear la temperatura del cuerpo, o para dar una señal a otros Psittacosaurios.

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Figura 3 del artículo mostrando la nueva imagen para el Psittacosaurio.

Fósiles de plantas de la Formación Jehol confirman que el área tuvo bosques densos durante el Cretáceo Temprano. ¡Así que toda la evidencia concuerda! El Psittacosaurio vivió en el bosque de China durante el Cretáceo Temprano y su coloración lo ayudó a camuflarse para evitar a los depredadores.

A New Look for Psittacosaurus

At the end of September (2016), a new [look] was identified for a dinosaur named Psittacosaurus. Psittacosaurus is an early member of the horned dinosaurs that lived in China in the Early Cretaceous (around 133 to 124 million years ago).

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A black and white image of Psittacosaurio. Made by V. Nikolov.

This specimen was found in the Jehol Formation of China, is relatively complete, and preserves the cells that produce scale color (called chromatophores). The specimen has been in a museum display for many years and was recently re-examined by the authors of this paper. The authors wanted to know if the coloration of the specimen could tell us about the environment in which it lived.

How is that possible? Well, many animals today use distinctive color patterns, or coloration, to camouflage themselves or to identify each other in their environments. Animals in open environments, like the plains of Africa, have sharp transitions between their dark and light colors. Animals in closed environments, like in the rainforest, have more of an even coloration, with colors that change more gradually. These differences help animals stay camouflaged and hide the outline of their bodies against the environment. Additional features like stripes help to confuse predators as well.

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A Thompson’s gazelle showing coloration for an open environment.

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An Okapi showing coloration for a closed environment.

To answer their question, the authors created a life size model of the animal using the most up-to-date calculations on their muscles, organs, and volume. They put the model outside on a sunny day and on a cloudy day, in a field and in the woods and took photos of it under each condition. They used the shadows that the sun cast on the model to predict where the scale color patterns would be for an open and closed environment.

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Figure 4 from the article showing the model they made and the photos they took. Closed environment in A-C. Open environment in D-F. The colors they found correspond to a closed environment.

Then they examined the chromatophores in the fossil and mapped the color pattern onto a computer model of Psittacosaurus. The authors found that the coloration on the fossil matches what they would expect from an animal living in a closed environment, like a forest! A dark face could have helped with keeping the sun out of their eyes, balancing body temperature, or signaling to other Psittacosaurus.

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Figure 3 from the paper showing the new look for Psittacosaurus.

Fossil plants from the Jehol Formation confirm that the area was heavily forested in the Early Cretaceous. So the evidence all fits together! Psittacosaurus lived in the forest of China during the Early Cretaceous and its coloration helped it stay camouflaged from predators.

Feeding Time!

At the end of August (2016), an [article] came out describing an amazing fossil. Why is this fossil so amazing? Because it’s three fossils in one.

It was discovered in Germany, in the Middle Messel Formation (around 48 million years ago). This formation is known to have incredible fossil preservation, especially including the stomach contents of its fossils.

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Examples of fossils from the Messel Formation. From Wikipedia.

This new fossil is no exception! The fossil is a small snake, around 103 cm (40 inches) in length. Based on the features of its bones, and knowledge about what snakes were present in the Messel, the authors identified it as a species of boa, Palaeopython fischeri. Additional evidence from the bones and the length indicate that this snake was a juvenile when it died.

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Figure 1 from the article showing the fossil snake. Inside the snake is a lizard. Inside the lizard is an insect.

The snake has its last meal still preserved inside its body. That meal was a lizard, and based on features of its bones, the authors identified it as a basilisk (a member of the iguana family). Only one type of iguana is known from this formation so the authors identify this lizard as Geiseltaliellus maarius. This lizards was older than a juvenile, but not yet fully grown.

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No, not that type of basilisk! ©Warner Bros.

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This type of basilisk! From here.

The lizard has its own last meal preserved inside its body! In this case it’s an insect, but its poorly preserved so not able to be identified more specifically.

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Figure 2 from the article showing the location of the lizard and insect inside the snake. The authors used CT scanning to precisely examine the snake and lizard bones.

This fossil gives us a lot more information about the diet of these animals. Firstly, other fossils of the same lizard preserve it with plants inside the gut. Because this fossil preserves an insect in the gut, we now know the lizard was omnivorous. Similarly, other larger boa specimens from this formation preserve crocodiles inside the snakes. Because this new specimen shows a small lizard, we know that the prey choices of this snake species changed as it got bigger.

This is only the second fossil ever found to preserve 3 levels of the food web (called trophic levels) in a single fossil and is truly amazing.

La Hora de Comer!

A fin de Agosto (2016), se publicó un [artículo] que describe un fósil asombroso. ¿Porqué es tan asombroso? Porque son tres fósiles en uno.

Este fósil fue hallado en Alemania, en la Formación del Messel Medio (cerca de 48 millones de años atrás). Esta formación es reconocida por tener una preservación increíble de fósiles, especialmente incluyendo los contenidos de los estómagos de sus fósiles.

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Ejemplos de fósiles de la Formación Messel. De Wikipedia.

¡Este nuevo fósil no es ninguna excepción! El fósil es de una víbora chica, cerca de 103 cm (40 pulgadas) de largo. En base a las características de sus huesos, y con conocimiento de que víboras estaban presentes en el Messel, los autores identificaron el fósil como una especie de boa, la Palaeopython fischeri. Información adicional de los huesos y de su largo indican que esta víbora era un juvenil cuando murió.

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Figura 1 del artículo mostrando el fósil de la víbora. Adentro de la víbora hay una lagartija. Adentro de la lagartija hay un insecto.

La víbora todavía tenía su última comida preservada dentro de su cuerpo. Esa comida fue una lagartija, y en base a las características de sus huesos, los autores lo identificaron como un basilisco (un miembro de la familia de las iguanas). Solamente un tipo de iguana se encuentra en esta formación, así que los autores lo identificaron como el Geiseltaliellus maarius. Esta lagartija era más vieja que un juvenil, pero todavía no era un adulto.

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¡No, no es ese tipo de basilisco! ©Warner Bros.

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¡Este tipo de basilisco! De aquí.

¡Esta lagartija tenía su propia última comida preservada dentro de su cuerpo! En este caso, es un insecto, pero está mal preservado así que no se puede identificar más específicamente.

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Figura 2 del artículo mostrando la ubicación de la lagartija y el insecto adentro de la víbora. Los autores usaron escaneos de TC para examinar los huesos de la víbora y de la lagartija con más precisión.

Este fósil nos da mucha más información sobre las dietas de estos animales. Primero, otros fósiles de la misma lagartija preservan plantas dentro de sus estómagos. Este fósil preserva un insecto, así que sabemos que esta especie era omnívora. Similarmente, otros especímenes de las boas de esta formación preservan cocodrilos dentro de sus estómagos. Este espécimen muestra una lagartija chica, así que sabemos que la opciones de presas para esta especie cambiaban con el crecimiento de la víbora.

Este es solamente el segundo fósil que preserva 3 niveles de la red alimentaria (llamado niveles tróficos) en un solo fósil y es verdaderamente maravilloso.

A Tiny Pterosaur

This week, an [article] was published about a new pterosaur specimen. The specimen was found in British Columbia, Canada and is from the Late Cretaceous (around 83-76 million years ago). The specimen includes a humerus and some vertebrae.

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Figure 1 from the paper showing the location of the new specimen.

Pterosaurs are among my favorite animals. They were one of three vertebrate groups that was able to fly. They have a huge diversity in head shapes, feeding styles, and body sizes.

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Pterosaur diversity by S. Krasovskiy.

Pterosaurs share many flight-related features with birds, like hollow bones, long arms, fusion of many of their bones, but they fly in a completely different way. Birds have long arms with fused hands at the end and asymmetrical feathers that allow them to create lift. Pterosaurs also have long arms, but instead of fusing their hands, they extend and embiggen their ring finger. Instead of feathers, pterosaurs had a skin membrane that extended from their hips (or ankles in some) to the tip of their ring finger. In comparison, bats also use a skin membrane, but they have all of their fingers in the membrane instead of just one.

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These are all different solutions to being able to fly.

This new specimen of pterosaur is known to be an azhdarchid because of features in its bones. Another famous azhdarchid pterosaur is Quetzalcoatlus, which had the height of a giraffe and the wingspan of a Cessna airplane.

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Quetzalcoatlus with a giraffe for scale. By M. Witton.

Now, the interesting thing about this pterosaur is that it’s very small. Most pterosaur fossils from the Late Cretaceous are very large (like Quetzalcoatlus), even though they started out very small in the Triassic and Jurassic. This new specimen is comparably tiny, with a wingspan of only 1.5 meters. And it’s not a baby. Based on microscopic features of the bones, the authors think this specimen is a late-stage juvenile (like a teenager) or a sub-adult.

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Figure 6 from the paper showing the new pterosaur with a cat for scale.

Why is that important? Remember how I said that birds and pterosaurs are very similar. When you have animals that have similar habits and habitats, they tend to compete for resources, like foods and shelter. There is a hypothesis (a testable scientific idea) that pterosaurs had to get really large because birds out-competed them at smaller sizes. This new specimen shows that small pterosaurs still existed during the Late Cretaceous. The authors also note that since we don’t find baby pterosaurs in the Late Cretaceous, that maybe small pterosaurs existed, but weren’t fossilized.

Un Pequeño Pterosaurio

Esta semana, se publicó un [artículo] sobre un espécimen de un pterosaurio. Este espécimen se encontró en Columbia Británica, Canadá y es del Cretáceo Tardío (cerca de 83-76 millones de años atrás). El espécimen incluye un húmero y algunas vértebras.

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Figura 1 del artículo mostrando la ubicación del nuevo espécimen.

Los pterosaurios son unos de mis animales favoritos. Es uno de los tres grupos de vertebrados que pueden volar. Tienen una diversidad enorme en las formas de sus cabezas, maneras de alimentarse y tamaños de su cuerpo.

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La diversidad de los pterosaurios por S. Krasovskiy.

Los pterosaurios comparten muchas características relacionadas con el vuelo de los pájaros, como huesos huecos, brazos largos y la fusión de muchos de sus huesos, pero ellos vuelan de una manera completamente distinta. Los pájaros tienen brazos largos con manos unidas al final y plumas asimétricas para crear sustentación. Los pterosaurios también tienen brazos largos, pero en lugar de unir sus manos, ellos tienen sus dedos anulares extendidos y agrandados. En lugar de plumas, los pterosaurios tenían una membrana de piel que se extendía de sus caderas (o tobillos en algunos) hasta el final de sus dedos anulares. En comparación, los murciélagos también usan una membrana de piel, pero ellos tienen todos sus dedos en la membrana en lugar de solamente uno.

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Todas estas son soluciones para poder volar.

Este nuevo espécimen de un pterosaurio es identificado como un azdárquido por las características de sus huesos. Otro azdárquido famoso es el Quetzalcoatlus, que era tan alto como una jirafa y tenía la envergadura de un avión Cessna.

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El Quetzalcoatlus con una jirafa para comparar la altura. Por M. Witton.

Ahora, lo más interestante de este pterosaurio es que el espécimen es muy chiquito. La mayoría de los fósiles de pterosaurios del Cretáceo Tardío son muy grandes (como el Quetzalcoatlus), sin embargo, ellos empezaron siendo muy chicos en el Triásico y el Jurásico. Este nuevo espécimen es comparativamente pequeño, con una envergadura de solamente 1.5 metros. Y no es un bebé. Basado en características microscópicas de los huesos, los autores piensan que este espécimen es un juvenil grande (como un adolescente) o un subadulto.

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Figura 6 del artículo mostrando el nuevo pterosaurio con un gato para comparar el tamaño.

Porqué es esto importante? Acuérdense que dije que los pájaros y pterosaurios son muy similares. Cuando tenés animales con hábitos y hábitats similares, ellos tienden a competir entre ellos por los recursos como la comida y los refugios. Hay una hipótesis (una idea científica comprobable) que los pterosaurios se tuvieron que hacer grandes porque los pájaros les ganaron en la competencia por los recursos entre los tamaños más pequeños. Este nuevo espécimen muestra que los pterosaurios chicos todavía existían durante el Cretáceo Tardío. Los autores también notan que no se encuentran pterosaurios bebés en el Cretáceo Tardío y que tal vez los pterosaurios chicos existieron, pero no se fosilizaron.