Un Nuevo Mamífero del Mesozoico de Japón

Esta semana se anunció que descubrieron un mamífero del Mesozoico (alrededor de 250 – 65 millones de años atrás) en Japón. Aun no hay un estudio describiéndolo, así que nada más voy a hablar brevemente de lo que hallaron.

El mamífero es un multituberculado (mu-ti-tu-BER-cu-la-do). Estos animales se parecían a roedores y vivieron desde el Jurásico Tardío (153 millones de años atrás) hasta el Oligoceno (35 millones de años atrás). Estos animales son únicos en tener muchos más chichones o protuberancias en sus dientes que otros mamíferos, y eso es lo que quiere decir ‘multituberculado’: muchos chichones. Uno de sus dientes, el premolar, es muy grande y forma como un cuchillo con corte dentado, como un cuchillo de carne muy redondo.

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Rugosodon, un multituberculado. (Imágen de Wikipedia)

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A) Un cráneo de un multituberculado. B) Un diente mostrando los chichones. C) El premolar.

Este nuevo fósil tiene preservada una porción del esqueleto. Usualmente encontramos solamente los dientes o cráneos parciales de estos animales, así que encontrar una porción del esqueleto es raro y maravilloso. Nos ayudará a responder muchas preguntas sobre la biología de los multituberculados.

La otra cosa interesante de este fósil es que fue hallado por un niño DE 11 AÑOS que estaba participando en un evento de excavación de fósiles en el Bosque dinosaurio del Parque Katsuyama. Por eso es tan importante encontrar oportunidades locales para participar en eventos de búsqueda de fósiles. Cualquier persona puede encontrar fósiles siempre y cuando esté en el lugar correcto.

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Kakeru Funato, el niño que encontró el fósil.

A New Mesozoic Mammal from Japan

This week, there was an announcement about a new mammal from the Mesozoic (around 250 – 65 million years ago) from Japan. There’s not yet a scientific paper describing this find, so I’m only going to describe it.

The mammal is a multituberculate (mul-ti-tu-BER-cu-late). These were rodent-like mammals that lived from the Late Jurassic (153 million years ago) to the Oligocene (35 million years ago). They are unique in having many more bumps (or cusps) on their teeth than other mammals, which is what ‘’multituberculate’ means: many bumps. One of their teeth, the premolar, is very large and forms a serrated cutting edge, like a really round steak knife.

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Rugosodon, a multituberculate. (Image from Wikipedia)

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A) A multituberculate skull. B) A tooth showing the many cusps. C) The premolar.

This new fossil has a partial skeleton preserved. Usually we only find teeth or partial skulls of these animals, so finding a partial skeleton is rare and amazing. It will help answer many questions about multituberculate biology.

The other interesting thing about this fossil is that it was discovered by an 11-YEAR-OLD boy who was attending a fossil excavation event in the Katsuyama Dinosaur Forest Park. This is exactly why it’s so important to find local opportunities to participate in fossil events. ANYONE can find fossils as long as you’re in the right place.

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Kakeru Funato, the boy that found the fossil.

Back from the Field (Part 2)

This week I’m going to continue telling stories about my trip to Utah with the Burpee Museum, because it was so much fun it deserves 2 posts. Today I’m going to focus on the other part of field work: prospecting! I’ll also list some animals we saw, and share some photos.

First: prospecting. Prospecting is when we go to a new area that has exposed rocks of the right age to try and find fossils. We know where the rocks are because of geologic maps or satellite images. The process is very simple. We drive (or hike) to the area, and then we spend a couple of hours walking up and down the rocks looking for anything that might be bone.

Sometimes we’re lucky. Sometimes we aren’t. Sometimes we find bone, but it’s modern (like in the video) and so we put it back. For these hikes, it’s good to have a lot of water and a snack if you’re like me and get hungry often. It’s also good to take breaks every so often and take in the view, or build a cairn (balanced rock statue or stack) for funsies.

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If we had found something, we would use tools to see how big the fossil is. If it is small, we could take it out and wrap it in toilet paper. If it’s too big, we mark it and see if there’s time to pedestal and jacket it (like I showed last time). Prospecting is really fun because you never know if you’re going to find something while enjoying spectacular views.

Second: animals! We saw a bunch of animals on our trip. The first day we saw a herd of pronghorn antelope. I only managed to get a few blurry photos, so instead here is a nice one from the internet:

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Pronghorn are the fastest mammal in the US because they had to outrun American Cheetahs before the cheetahs went extinct.

We saw a rattlesnake, which we decided to escort off the road so that it didn’t get run over.

At night we also saw kangaroo mice and bats. Couldn’t get any photos of them. Lastly, we had some visitors at basecamp – an 8-inch long centipede that we captured and took outside.

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And what was later identified as a sun spider or solifugid: a carnivorous arachnid that feeds on insects and other small things. Scary looking, but usually harmless to humans. It was also escorted outside.

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Lastly: Photos of rocks. We went to [Capitol Reef National Park] on our last day and saw beautiful exposures.

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It’s easy to forget that the planet can look like this when you live in the suburbs. I gained valuable field experience from this trip, and I will not soon forget the adventures I had in Utah. The best part is, you can participate, too! The Hanskville Burpee Dinosaur Quarry offers tours while the site is open and is always looking for volunteers to help dig. See [here] for details. Look for closer opportunities through local natural history museums or universities as well! It’s a big planet. Go out and explore!

Volví del Campo (Segunda Parte)

Esta semana voy a continuar contando historias de mi viaje a Utah con el Museo Burpee, porque me divertí tanto que merece dos artículos. Hoy voy a hablar de la otra parte del trabajo en el campo: hacer prospecciones! También voy a hablar de los animales que vimos, y compartir algunas fotos.

Primero: hacer prospecciones. Prospectar es cuando vamos a una área nueva que tiene rocas expuestas de la edad correcta para tratar de encontrar fósiles. Sabemos dónde están las rocas porque tenemos mapas geológicos o imágenes satelitales. El proceso es muy simple. Manejamos (o caminamos) hasta el área y pasamos unas horas caminando por las rocas buscando cualquier cosa que podría ser un hueso.

Algunas veces tenemos suerte. Algunas veces no. Algunas veces encontramos hueso, pero es moderno (como en el video), así que lo dejamos ahí. Para estas caminatas, es bueno llevar mucha agua y, si vos te parecés a mí, algún bocadillo por si te da hambre. También es bueno tomar descansos de vez en cuando y mirar el paisaje, o hacer un mojón de piedras (una pila de rocas balanceadas) para divertirse.

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Si hubiéramos encontrado algo, usaríamos útiles para ver cuán grande era el fósil. Si era chico, lo podríamos sacar y envolver en papel higiénico. Si era muy grande, lo marcaríamos y veríamos si había tiempo para hacer un pedestal y un yeso (como les expliqué la semana pasada). Hacer prospecciones es muy divertido porque nunca sabés si vas a encontrar algo, y al mismo tiempo podes disfrutar de paisajes espectaculares.

Segundo: animales! Vimos un montón de animales en nuestro viaje. El primer día vimos una manada de berrendos. Sólo pude tomar unas fotos movidas, así que aquí va una foto del internet:

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Berrendos son los mamíferos más rápidos de los Estados Unidos porque tenían que correr más rápido que los guepardos Americanos (también llamados chitas) antes que estos se extinguieran.

Vimos una serpiente de cascabel, que decidimos escoltar fuera de la calle para que no fuera atropellada.

En la noche también vimos ratones canguro y murciélagos. No les pude tomar fotos. Finalmente, tuvimos unas visitas en nuestro campamento – un ciempiés de 8 pulgadas que capturamos y sacamos afuera.

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Y lo que luego fue identificado como una araña camello, o solífugo: un arácnido carnívoro que come insectos y otros animales chicos. Parece espantoso, pero usualmente no lastima a los humanos. También lo sacamos afuera del campamento.

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Finalmente: Fotos de rocas. Fuimos al [Parque Nacional Capitol Reef] en nuestro último día y vimos maravillosas rocas expuestas.

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Es muy fácil olvidarse que el planeta puede tener este aspecto cuando vivís en un suburbio. Gane mucha experiencia de campo y no me voy a olvidar de mis aventuras en Utah. La mejor parte es que vos también podés participar! La cantera de dinosaurios de Hanskville y Burpee ofrece visitas guiadas cuando el sitio está abierto y siempre están buscando voluntarios para ayudar a excavar. Miren [aquí] para más información. Busquen oportunidades más cercanas a su casa a través de los museos de historia natural o las universidades. Es un planeta grande! Vayan a explorar!

Volví del Campo!

Ya volví de un viaje estupendo a la cantera de dinosaurios de Hanksville, Utah (USA). Esta excursión está dirigida por el Museo Burpee de Rockford, Illinois (USA), que es un espectacular museo regional de historia natural, conocido por sus colecciones de investigación de primer nivel y sus maravillosas exhibiciones. Hoy voy a hablar de las actividades diarias y de cómo encontramos y extraímos a los fósiles de las canteras.

Día a Día:

El día empezaba a las 8am con un desayuno delicioso preparado por el restaurante local, Blondies. Después, volvíamos al campamento base para buscar nuestros equipos y llenar las heladeritas con hielo, agua y los almuerzos. Ya listos, partíamos hacia la cantera. Era más o menos un viaje de 20 minutos, mayormente por un camino rural con exposiciones de rocas increíbles.

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Cuando llegábamos a la cantera, la temperatura ya estaba llegando a los 90°F (unos 32 grados Celsius). Trabajábamos hasta las 12:30 pm cuando tomábamos un descanso  para almorzar debajo de una gran carpa. Después trabajábamos hasta las 3:30 pm cuando se alcanzaba la máxima temperatura del día (la temperatura más alta que tuvimos fue de 104°F o sea 40 grados Celsius) y necesitábamos un descanso.

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Pueden ver la carpa azul detrás de los autos.

Luego continuábamos el trabajo hasta las 5 pm o 5:30 pm, empacábamos todo y nos volvíamos a la base para ducharnos, cenar, y realizar algunas de las actividades de la tarde. Unas de estas actividades fue ir a visitar un parque estatal, el Parque Estatal del Valle del Goblin. Otras veces esperábamos hasta que oscureciera y nos íbamos a ver las estrellas.

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El Parque Estatal del Valle del Goblin.

Extrayendo Fósiles

Extraer fósiles de la cantera es algo que no había hecho antes. Se usó una herramienta llamada ME-910, que es básicamente un martillo perforador en miniatura. Esta herramienta martilla la roca poco a poco así podés encontrar los huesos escondidos y sacar la roca de alrededor de ellos sin dañarlos.

Una vez que se encontró un fósil, sacamos la roca de alrededor de él, pero dejamos un pequeño pedestal de roca. Nunca queremos sacar toda la roca de alrededor del hueso porque el hueso se puede romper fácilmente. Dejándolo encajonado en la roca lo asegura hasta que llega a un museo para más preparación.

Después, el hueso de un dinosaurio (un hueso de la cola conocido como chevrón) esta listo para ser enyesado! A mí me encanta esta parte del trabajo porque es muy parecida a los proyectos de artes y manualidades. Primero, cubrimos el hueso con toallas de papel mojadas para protegerlo del yeso. Luego, ponemos una capa de papel de aluminio. Finalmente, usamos arpillera y yeso para cubrirlo.

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A la sobrecubierta de yeso le damos un número de campo y una descripción, y se mapea en la cantera así el administrador de colecciones puede saber exactamente de donde sacamos el hueso.

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Mapeando el fósil en la cantera.

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El yeso terminado con el número de campo.

La próxima vez les voy a hablar de cómo hacemos prospecciones (como encontramos los fósiles en nuevo lugares), de los animales que vimos en el campo, y voy a compartir con ustedes unas fotos de la maravillosa geología del lugar.

Back from the Field

I’m back from a wonderful trip to the Hanksville Dinosaur Quarry in Hanskville, Utah. This excursion is led by the Burpee Museum of Rockford, Illinois, a spectacular regional Natural History Museum known for its top notch research collections and amazing exhibits. I’ll talk about the day to day activities, and how we find and extract fossils in quarries.

Day to Day:

The day started at 8 am with a delicious breakfast prepared by the local restaurant, Blondies. We then headed back to basecamp to get all of our gear for the day, fill up the coolers with ice water and lunches, and head in to the quarry. It was about a 20-minute drive to get there, mostly on a county road with amazing rock exposures.

 

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By the time we got to the quarry, temperatures would be reaching the high 90s°F. We would work until around 12:30, and break for lunch under the break tent. We worked until around 3:30 when temperatures peaked (highest was about 104°F) and a break was needed.

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You can see the blue tent behind the cars.

Work continued until 5 or 5:30, then we packed up and headed to the base for showers, dinner, and an evening activity. Sometimes that was checking out a state park, like Goblin Valley State Park. Sometimes we’d wait until dark and go look at the stars.

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Goblin Valley State Park

Extracting Fossils

Extracting fossils from a quarry is not something I had done before. They used these tools called an ME-910, which is basically a mini-jackhammer. It hammers away the rock little by little so you can find hidden bone and safely remove the rock around it.

Once the fossil is found, we take away the rock around it, leaving it on a little pedestal of rock. We don’t ever want to completely remove the bone from the rock because the bone can easily break. Leaving it encased in rock keeps it stable until we can get it back to a museum for further preparation.

Next, the bone (a dinosaur chevron) is ready for plaster! I love this part because it’s like an arts and crafts project. First you cover the bone in wet paper towels to protect it from the plaster. Then it gets a layer of tin foil. Then we use burlap and plaster to cover it up.

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The plaster jacket gets a field number and label, and is mapped in the quarry so the collections manager can know exactly where in the rock that bone came from.

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Mapping the location of the bone.

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Finished jacket with field number.

Next time I’ll talk about how we prospect (look for fossils in new places), about the wildlife we saw, and I’ll share some photos of the amazing geology.

Off to the Field!

What’s ‘The Field’? It’s where paleontologists go to look for fossils. We call it Field Work, hence ‘going to the field’, and it can take place anywhere we travel to look for fossils. This year I was invited to join the crew from the Burpee Museum (in Illinois) to their field site in Hanksville, Utah.

Hanksville utah

I’ve been fossil hunting before, to the Petrified Forest of Arizona (Late Triassic sediments), and to the Gobi Desert of Mongolia (Cretaceous sediments). I’m really excited to be able to go to a new place (Utah) and a new time (Jurassic sediments) and hopefully interact with animals that died millions of years ago. I’m joining the crew for their last week in the field, so the goals of the trip are to hopefully find some new fossils, but mostly help them finish jacketing big fossil, loading them in to the cars, and packing up the gear they brought out there.

In this post, I want to share some of the equipment I’m taking with me. If you want to follow my journey live, follow me on twitter: @DrNeurosaurus

As an early career paleontologist, I have some field equipment, but not everything I need, so I’ll tell you what’s mine and what I’m borrowing from a friend. Firstly, housing. I’ll be sleeping in a tent (mine), with a sleeping pad (mine) and sleeping bag (borrowed).

My tent, with my fabulous dog model, Maia.

My tent, with my fabulous dog model, Maia.

sleeping bag pad

Sleeping bag and pad.

I’ll be bringing a first aid kit (mine), sun screen, and bug spray, because it’s important to be prepared. Spending a lot of time in the sun means dehydration, so to avoid that, I have an insulated 3 liter camelback, and a 1 liter Sigg bottle. I usually drink about 4 liters while I’m in the field and more back at camp.

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In terms of tools, I’m bringing my rock hammer, hand lens, 3 empty film containers (for small fossils), 1 small brush, a headlamp, a multitool, and a knife (all mine). The only camera I’m bringing is my cell phone.

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Tools from top left to bottom right: brush, carabiners, rock hammer, fire starter, awl, multitool, empty film containers, hand lens, and knife.

In addition, I have an assortment of clothes, 2 hats, a dinosaur bandana I’ve had since elementary school, boots, and a football (all mine). The sun stays up a long time in the summer, it’s fun to have something to do back at camp.

Next week, I’ll talk about the trip, the fossils we saw, the day to day around camp, and other fun things, so make sure to check back in!

all packed

I’m all packed! See you next week!

Me Voy al Campo!

Que es “El Campo”? El campo es adonde los paleontólogos van a buscar fósiles. A este trabajo lo llamamos “Trabajo de Campo”, por eso decimos “me voy al campo”, y puede ser cualquier lugar adonde viajamos para buscar fósiles. Este año me invitaron a reunirme con el equipo del Museo Burpee (en Illinois, USA) a su “campo” en Hanksville, Utah (USA).

Hanksville utah

Yo he participado en otras excursiones para buscar fósiles antes, al Bosque Petrificado de Arizona (con sedimentos del Triásico Tardío), y al Desierto de Gobi de Mongolia (con sedimentos del Cretáceo). Estoy muy feliz de poder viajar a un lugar nuevo (Utah) y a un tiempo nuevo (sedimentos Jurásicos) y espero interactuar con unos animales que murieron millones de años atrás. Me voy a juntar con el equipo en su última semana en el campo, así que el objetivo del viaje es encontrar nuevos fósiles (con suerte), pero mayormente va a ser ayudar al equipo a terminar de envolver los fósiles grandes, cargarlos en los vehículos, y empacar todas las herramientas que trajeron.

En este artículo, quiero compartir un poco del equipo que me voy a llevar conmingo. Si quieren seguir mi viaje en tiempo real, síganme en Twitter: @DrNeurosaurus

Como una paleontóloga que recién empieza su carrera, tengo un poco de equipo, pero no todo lo que necesito, así que les voy a decir cuáles cosas son mías, y cuáles me prestó un amigo. Primero, alojamiento. Voy a dormir en una carpa (mía), con una colchonetta inflable (mía) y una bolsa de dormir (prestada).

My tent, with my fabulous dog model, Maia.

Mi carpa con mi perrita fabulosa, Maia.

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Bolsa y colchonetta para dormir.

Voy a llevar una botiquín de primeros auxilios (mío), protector solar, y repelente de insectos porque es importante estar preparada para cualquier cosa. Pasar mucho tiempo en el sol significa que puedo sufrir deshidratación, así que para evitar eso, tengo una mochila de hidratación de 3 litros, y una botella de 1 litro. Normalmente tomo 4 litros de agua durante el día en el campo, y más cuando vuelvo al campamento.

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En términos de herramientas, llevo conmigo mi martillo de piedra, una lupa, 3 contenedores de películas vacíos (para fósiles chiquitos), un cepillo chico, una lámpara de cabeza, una herramienta múltiple, y un cuchillo (todo mío). La única cámara que me llevo está en mi celular.

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Herramientas desde arriba a la isquierda hasta abajo a la derech: cepillo, mosquetones, martillo de piedra, empieza fuegos, punzoón, herramienta multiple, 3 contenadores de películas, lupa, y cuchillo.

También me llevo un surtido de ropa, 2 gorros, una bandana con dinosaurios que tengo desde la escuela primaria, botas, y una pelota de fútbol americano (todo mío). El sol se queda hasta tarde en el verano, y es divertido tener algo para hacer en el campamento. Voy a empacar todo en una bolsa de lona grande (creo que yo puedo entrar en ella!), también prestada por un amigo.

La semana que viene voy a hablar del viaje, que fósiles vimos, el día a día en el campo, y otras cosas divertidas, así que no se olviden de volver!

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Ya estoy empacada! Nos vemos en una semana!