El Reptil Cabeza-Martillo Que Comía Plantas

La semana pasada en Mayo (2016), se publicó un [artículo] que describe a un nuevo reptil marino que vivió durante el Mesozoico, específicamente durante el Triásico Medio (274-242 millones de años atrás). Si bien ya sabíamos de este animal por estudios previos, este nuevo artículo describe la forma de su cráneo basado en dos nuevos fósiles que se encontraron en Yunnan, China.

Fig 1a

Figura 1 del artículo mostrando los dos fósiles nuevos.

Este animal se llama Atopodentatus unicus (Atopo quiere decir ‘extraño’, dentatus quiere decir ‘diente’ y unicus quiere decir ‘único’). El nombre viene de la forma loca de su cráneo. Los huesos que forman la parte delantera del hocico (el maxilar y premaxilar) están conformados en una ‘T’ como un martillo! Todos los dientes en la parte delantera del hocico son chicos y conformados como clavijas. Los dientes de atrás son normales, asi que este animal tiene dos grupos de dientes que son completamente perpendiculares (se unen en un ángulo recto).

Fig1B

Figura 2 del artículo mostrando los huesos de cada nuevo fósil. “m” es maxila y “pm” es premaxila.

Antes que se hallaron estos fósiles, los paleontólogos pensaban que la parte delantera de la cara estaba curvada para abajo. Estos fósiles nos dan una idea mucho más clara de la forma de la cara.

Qué estaban haciendo con sus cabezas de martillo? Probablemente raspando plantas acuáticas y algas de las piedras. Esto nos dice que este reptil acuático era un herbívoro. Tal vez ellos comían como las ballenas con barbas: aspirando mucha agua con su comida y empujando el agua entre sus dientes para filtrar la comida. Así sacaban el agua y se quedaban con la comida. El Atopodentatus vivía en el Triásico Medio, así que es el reptil marino herbívoro más antiguo que hemos encontrado!

Fig3

Figura 3 del artículo mostrando el Atopodentatus comiendo. Hecho por Y. Chen.

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